<div dir="ltr">

  

  <div id="gmail-toolbar" class="gmail-toolbar-container">
    </div><div class="gmail-container" dir="ltr">
    <div class="gmail-header gmail-reader-header gmail-reader-show-element">
      <a class="gmail-domain gmail-reader-domain" href="https://amp.northjersey.com/amp/8193583002">amp.northjersey.com</a>
      
      <h1 class="gmail-reader-title">At site of NJ trooper's killing, clergy pray for release of 84-year-old convicted gunman</h1>
      <div class="gmail-credits gmail-reader-credits">Dustin Racioppi - August 24, 2021<br></div></div>

    <hr>

    <div class="gmail-content">
      <div class="gmail-moz-reader-content gmail-reader-show-element"><div id="gmail-readability-page-1" class="gmail-page"><p>Buffeted
 by the quaking traffic of 18-wheelers and speeding trucks, a dozen 
faith leaders solemnly peered through chain-link fence over the New 
Jersey Turnpike on Monday afternoon at the onetime site of bloodshed. </p><p>Silently
 in the heat they prayed for Werner Foerster, the state trooper who was 
murdered on the turnpike 48 years ago in a shootout with Black power 
revolutionaries. </p><p>But they also prayed for one of the gunmen, <a href="https://www.northjersey.com/story/news/new-jersey/2021/04/19/covid-nj-prison-sundiata-acoli/4841408001/" target="_blank">Sundiata Acoli</a>, now 84 and serving a life sentence in a federal prison in Maryland as part of an inmate sharing agreement. </p><p>The overpass, named in honor of Foerster, is a constant reminder of the violence that unfolded below.</p><div>
                
            
            
    


        
    
        
            
                <p>For the Christian, Jewish and Muslim leaders who 
gathered there, Acoli has come to symbolize a broken prison system — a 
man who has suffered the fallout of political calculations.  </p>
            
        
    
        
            
                


            
        
    
        
            
                <p>Advocates for Acoli have tried for years to win back 
his freedom, with near success in 2014 when an appellate court ordered 
his release. That <a href="https://www.northjersey.com/story/news/2016/02/23/nj-justices-overturn-parole-for-man-in-1973-state-trooper-killing/94508756/" target="_blank">decision was overturned by the New Jersey Supreme Court</a>, which is now being asked once again to decide his fate. </p>
            
        
    
        
            
                <p>"If we do not bring Sundiata home, he will die in 
prison," said the Rev. Lukata Mjumbe, a friend of Acoli's. "This tragedy
 has to end. How does tragedy end? It begins with forgiveness." </p>
            
        
    
        
             
                
            
            




        
    
        
            
                <p>The law enforcement community has not been forgiving,
 having successfully advocated for the state Parole Board to deny 
Acoli's release. And Gov. Phil Murphy has declined to take executive 
action to release Acoli despite promising initial negotiations with his 
supporters.</p>
            
        
    
        
             
                
            
            
    


        
    
        
            
                <p>The Supreme Court may be their last hope for Acoli to be free again. </p>
            
        
    
        
            
                


            
        
    
        
            
                <p>New Jersey law contains a presumption of release at 
an individual’s first parole eligibility, but Acoli has been denied 
repeatedly over the years. Mjumbe calls it a "de facto death sentence" 
that partly reflects the "crisis" of mass incarceration in New Jersey. </p>
            
        
    
        
            
                
            
        
    
        
            
                <p>Acoli is hardly alone in his denial. According to the
 Office of the Public Defender Parole Project, he is among the 91% of 
those serving life sentences who are denied parole their first time. </p>
            
        
    
        
            
                <p>The problems go deeper than parole, advocates say. </p>
            
        
    
        
            
                <p>When COVID-19 raced through prisons last year, New 
Jersey had the highest death rate among inmates in the country. "Our 
governor sat on his hands," said the Rev. Amos Caley, of the Reformed 
Church of Highland Park. Murphy later did release thousands of prisoners
 in the pandemic, "but it was a fight," Caley said. </p>
            
        
    
        
             
                
            
            
    


        
    
        
            
                


            
        
    
        
            
                <p>"Our prison system reflects almost no progress in a 
blue state where we continue to elect people based on supposedly 
progressive values," he added. </p>
            
        
    
        
            
                <p>Murphy's office did not respond to a message seeking comment. </p>
            
        
    
        
            
                <p>While the Supreme Court considers Acoli's case, the 
faith leaders said, they intend to return to their communities 
advocating both for his release and for improvements in how prisoners 
are treated. </p>
            
        
    
        
            
                <p>"We are the infrastructure of hope, we are the 
infrastructure of peace, we are the infrastructure or redemption, 
forgiveness," said the Rev. Toby Sanders, of Beloved Community in 
Trenton. "We are the bridge to the world that is, to the world that 
should be and will be." </p>
            
        
    
        
            
                


            
        
    
        
            
                <p>Rabbi Arnold Gluck, of Temple Beth El in 
Hillsborough, said he joined Monday's vigil to advocate for Acoli's 
release and send a message "that there's another way forward, and that 
way forward is one of restorative justice." </p>
            
        
    
        
             
                
            
            
    


        
    
        
            
                <p>Just as he and others want to see Acoli freed, the 
faith leaders said they aimed to bring new meaning to the Werner 
Foerster Overpass, a busy stretch on Route 18 in East Brunswick above 
the turnpike. </p>
            
        
    
        
            
                <p>"We want to make this a place of healing — of recovery — and not revenge," the Rev. Herbert Daughtry said. </p>
            
        
    
        
            
                <p>Mjumbe agreed, but said that such a change is necessary. </p>
            
        
    
        
            
                <p>"We need a memorial that leads us to healing, and to 
reconciliation. We need a memorial that leads us to reach and 
stretch for justice," he said. "That's why we're here today." </p>
            
        
    
        
            
                <p><em>Dustin Racioppi is a reporter in the New Jersey 
Statehouse. For unlimited access to his work covering New 
Jersey’s governor and political power structure, please subscribe or 
activate your digital account today. </em></p>
            
        
    
        
             
                
            
            
    


        
    
        
            
                
            
        
    
        
            
                
            
        
    
     
         
            </div></div></div>
    </div>

    <div>
      
    </div>
    
  </div>





</div>