<div dir="ltr">


  <div id="gmail-toolbar" class="gmail-toolbar-container">
    </div><div class="gmail-container" dir="ltr">
    <div class="gmail-header gmail-reader-header gmail-reader-show-element">
      <a class="gmail-domain gmail-reader-domain" href="https://www.independent.com/2021/07/21/fighting-to-free-kevin-cooper/">independent.com</a>
      <h1 class="gmail-reader-title">Fighting to Free Kevin Cooper <br></h1>


    <div class="gmail-content">
      <div class="gmail-moz-reader-content gmail-reader-show-element"><div id="gmail-readability-page-1" class="gmail-page"><div>

<h3>Santa Barbara G-Man Reinvestigates Decades-Old<br>Murders to Prove Death Row Inmate Innocent</h3>

<h4 id="gmail-h-by-lily-mae-lazarus-july-22-2021"><span>By Lily Mae Lazarus | July 22, 2021</span></h4>

<div><img src="https://www.independent.com/wp-content/uploads/2021/07/Free-Me-1.jpg?w=811&resize=394%2C499" alt="" style="margin-right: 0px;" width="343" height="435">“Free Me!!” by Kevin Cooper</div>

<p>Kevin Cooper awaits death in his San Quentin prison cell, as he has 
during the 36 years since he heard the ultimate punishment pronounced in
 a San Diego County courtroom. He has always protested his innocence 
since being arrested for the horrific murders of four people in 1983. 
His appeal for clemency was answered by Governor Gavin Newsom a month 
ago, spurred in part by the footwork of Tom Parker, the former assistant
 agent in charge of the FBI’s Los Angeles office who retired to Santa 
Barbara and is convinced of Cooper’s innocence.</p>

<p>Parker is somewhat of a G-man turned local criminal justice warrior. 
Prior to his retirement in 1994, Parker was second in command at the 
FBI’s Los Angeles bureau. He led the FBI’s investigation of the Rodney 
King beating in 1991. Parker also served on the Santa Barbara Fire and 
Police Commission for two years. He joined Cooper’s defense team in 2011
 and now works free of charge in the quest to prove Cooper’s innocence. 
Using his investigative expertise, Parker has traveled across the 
country, gathering evidence that debunks the prosecution’s side of the 

<p>Parker’s trust in Cooper’s proclaimed innocence is out of the 
ordinary for him. “I’m always skeptical on cases where somebody has 
gotten the death penalty, but I’ve seen some that were wrongful 
convictions,” said Parker. This skepticism changed after Parker reviewed
 Cooper’s case files and saw “a very good likelihood” Cooper is 

<div><img src="https://www.independent.com/wp-content/uploads/2021/07/Kevin-and-Tom.jpg?w=1024&resize=554%2C341" alt="" style="margin-right: 25px;" width="435" height="268">AT
 SAN QUENTIN:   Kevin Cooper (left) has protested his 
innocence since day one of his arrest in the Ryen murders of 1983; 
helping Cooper in his quest for freedom is Tom Parker (right), a former 
FBI agent who retired to Santa Barbara. | Credit: Courtesy</div>

<p>“I continued going through these cases to see if I could figure 
something out that would be a plausible motive,” said Parker, “number 
one, for the murders, because it didn’t make a lot of sense that Cooper 
would have committed these murders; and number two, a plausible basis to
 prove that he was in fact wrongfully convicted and that somebody else 
did it.”</p>

<p>Parker believes he’s found a connection between the victims, who 
raised Arabian horses, and the last man executed in California, Clarence
 Ray Allen. Parker then ran down what he believes to be new suspects 
with means and motive that prove Cooper was simply at the right place at
 the wrong time.</p>

<p>It has been an uphill battle. The prosecutor built a strong case 
based on what Parker views as circumstantial evidence that connected 
Cooper to the murders, which were brutal and bloody. Late at night on 
June 4, 1983, four victims — Franklin Douglas Ryen; Peggy Ryen; their 
daughter, Jessica, 10; and an 11-year-old houseguest, Christopher 
Hughes — were killed by dozens of blows with a hatchet or ax, a knife,
 and possibly a third weapon like an ice pick, according to the coroner.
 Young Joshua Ryen, having a sleepover with his friend Chris, survived, 
though he sustained serious wounds. Their home was in an affluent 
section of Chino Hills, roughly 130 miles from the Mexican border.</p>

<div><img src="https://www.independent.com/wp-content/uploads/2021/07/kevin_4.jpg?w=432&resize=432%2C648" alt="" style="margin-right: 0px;" width="290" height="435">Kevin Cooper | Credit: Courtesy</div>

<p>Two days before the murders, Cooper, a serial burglar and accused 
rapist, had escaped from minimum security at the California Institution 
for Men in Chino. He’d hidden out in a vacant house, the Lease 
residence, next door to the Ryens’ home until the night before the 

<p>It was Chris Hughes’s father, come to pick up his son, who found the 
murder scene. During the investigation, deputies with the San Bernardino
 County Sheriff’s Department conducted two searches of the Lease 
residence. While the first proved insignificant, secondary searches 
uncovered a host of new evidence, including a bloodstained khaki-green 
button, identical to some sewn on field jackets worn by inmates at the 
prison; prison-issue loose tobacco; cigarette butts; and a hatchet 
sheath. Investigators also found hairs in the Lease residence similar to
 the murder victims’.</p>

<p>In the Ryen house, investigators found shoe-print impressions that 
appeared to come from tennis shoes worn by prison inmates. Investigators
 found a single drop of blood that did not belong to the victims, which a
 criminalist who analyzed the blood linked to “a Black person.”</p>

<p>The Ryen family’s station wagon was missing from their home. The 
vehicle was found in a church parking lot in Long Beach, 40 miles west 
of where the murders occurred. Upon first inspection, the car had blood 
smeared across the front and back seats. Deputies later found a small 
hair they believed probably came from a Black person and two cigarette 
butts with the same prison-issue tobacco.</p>

<p>Cooper’s story was that he’d hidden at the Lease house but left at 
dark the night before the murders and hitchhiked to Tijuana. He found 
work aboard a boat that was headed south, but bad weather caused the 
captain to turn instead across the border to Santa Cruz Island, off 
Santa Barbara. Cooper was captured after a couple boating at Santa Cruz 
had returned to town and recognized his photograph on a wanted poster. 
They contacted authorities, and the young woman told officers Cooper had
 raped her. This rape accusation, which was never formally charged, 
contributed to Cooper being sentenced to death.</p>

<p>Kevin Cooper has sworn for 36 years he is innocent. He has long 
declared that investigators framed him and that law enforcement ignored 
potentially exonerating evidence. And central concerns remain regarding 
evidence that was missing, tampered with, destroyed, and possibly 
planted or hidden from the defense.</p>

<h2 id="gmail-h-governor-orders-review"><strong><span>Governor Orders Review</span></strong></h2>

<p>Since his sentencing, Cooper has filed multiple appeals; all have 
been denied. Notably, in 2009, five federal judges of the Ninth Circuit 
Court of Appeals signed a dissenting opinion on Cooper’s case with the 
opening remark: <a href="https://www.nytimes.com/interactive/2018/05/17/opinion/sunday/kevin-cooper-california-death-row.html" target="_blank" rel="noreferrer noopener">“The State of California may be about to execute an innocent man.”</a></p>

<p>This year, on May 28, Governor Newsom signed an executive order 
calling for an independent investigation into Cooper’s clemency 
application. As a result, the law firm of Morrison & Foerster will 
conduct a comprehensive review of Cooper’s trial and appellate records. 
It allows a reevaluation of all existing evidence and recently conducted
 DNA tests, which could never happen on appeal. Newsom’s executive order
 is the latest progression in the governor’s opposition to the death 
penalty since he <a href="https://www.npr.org/2019/03/12/702873258/gov-gavin-newsom-suspends-death-penalty-in-california" target="_blank" rel="noreferrer noopener">suspended it in California in 2019.</a></p>

<p>Cooper’s defense attorney, Norman Hile, is excited that an 
independent investigation will occur. He stated, “We are very confident 
it will show Kevin Cooper is innocent and that he should be released 
from prison.”</p>

<p>According to Parker, “The courts, unfortunately, have been swayed 
into believing that the police are always right, and that the police 
always tell the truth. And that just isn’t the case.”</p>

<p>On the other hand, San Bernardino County District Attorney Jason 
Anderson wrote to Newsom, stating, “Cooper’s claims and defenses are not
 new or novel, and they have been repeatedly examined and tested for 
more than thirty-five years.” (Cooper’s trial was moved to San Diego due
 to the notoriety of the crime in San Bernardino.)</p>

<h2 id="gmail-h-questions-emerge"><strong><span>Questions Emerge</span></strong></h2>

<p>Cooper’s defenders have expressed numerous concerns about the 
behavior of law enforcement and the investigators, as well as the 
contamination and disposal of evidence. They point to 
confessions — albeit third-party hearsay — pertaining to a longtime 
suspect. Many question how one man could use the multiple murder weapons
 in the short time in which the coroner said the murders occurred. And 
Joshua Ryen’s testimony, as well as hairs found at the crime scene, 
described three white perpetrators; Cooper is Black. Parker has 
investigated the validity of these concerns as a part of his work on 
Cooper’s defense.</p>

<div><img src="https://www.independent.com/wp-content/uploads/2021/07/TP-Inset-1.jpg?w=1024&resize=509%2C341" alt="" style="margin-right: 25px;" width="435" height="291">TAINTED
 EVIDENCE?  Kevin Cooper has been on Death Row at San Quentin since 1985
 and has filed multiple appeals. Gov. Newsom ordered a reexamination of 
the case that enables a new review of evidence, such as a tan T-shirt 
that Parker believes had Cooper’s blood planted on it. | Image of Mr. 
Parker by Paul Wellman</div>

<p>The San Bernardino Sheriff’s Department has a <a href="https://www.nytimes.com/interactive/2018/05/17/opinion/sunday/kevin-cooper-california-death-row.html" target="_blank" rel="noreferrer noopener">history of skirting the rules.</a>
 The sheriff at the time, Floyd Tidwell, was later convicted for the 
theft of more than 500 firearms from county evidence rooms — he would 
gift them to his supporters. A lab technician, who claimed he found 
shoe-print evidence pointing to Cooper’s guilt, was later fired for 
stealing heroin from an evidence room; he was also responsible for 
“discovering” evidence in a separate case that was later found to be 

<p>Only four days after the Ryen murders, Sheriff Tidwell announced to 
the media that investigators had identified the killer. His certainty, 
according to Parker, was based solely on the fact that Cooper had just 
escaped from prison. The evidence found at the scene certainly supported
 that conclusion, though Parker and members of the judiciary question 
the validity of that evidence. For instance, the prison-jacket button 
allegedly recovered was the wrong color for the uniform Cooper wore, and
 the <a href="http://cdn.ca9.uscourts.gov/datastore/opinions/2009/05/11/05-99004o.pdf" target="_blank" rel="noreferrer noopener">fingerprint
 evidence placed a deputy in the Lease house, possibly planting the 
hatchet sheath, who denied ever being in that house.</a></p>

<p>Similar questions remain regarding evidence found in the Ryen 
residence, including a pin-sized drop of blood in a hallway. Prosecutors
 claimed it belonged to Cooper; Parker believes it was planted after the
 fact. “There’s no reason that that blood drop would’ve been where it 
was,” he said. That drop of blood had a strange trajectory after it was 
tested at the crime lab. First, the criminologist altered his records to
 show a result conforming to Cooper’s known blood characteristics. The 
drop was labeled totally “consumed” during testing; inexplicably, it 
reappeared in a different form when further testing was useful to the 

<p>A bloody T-shirt had an even stranger history after it entered the 
crime lab. Found nearby shortly after the murders, the T-shirt’s first 
tests disclosed only blood from the victims; Cooper’s blood was not on 
the T-shirt. Subsequent tests, however, located not simply Cooper’s 
blood, but Cooper’s blood containing a preservative only used to store 
blood samples. Cooper’s defenders believe that authorities took blood 
from samples he’d given, one vial of which was discovered empty, and 
contaminated the shirt. That T-shirt was improperly stored, the DNA 
degraded, and retesting is now impossible.</p>

<p>The same pattern surrounds the stolen family car, which had been 
parked in the driveway with its keys in the ignition. The first detailed
 search of the vehicle found no evidence tied to Cooper. In a second 
search, deputies found evidence of prison-issued tobacco and cigarette 
butts, akin to those found in Cooper’s hideout, some of which 
disappeared from police evidence. Despite a legal obligation to preserve
 evidence in death-penalty cases, Parker said the Ryens’ station wagon 
was scrapped years ago, along with any surviving evidence it might have 

<h2 id="gmail-h-parker-points-the-finger"><strong><span>Parker Points the Finger</span></strong></h2>

<p>The Ryen family’s stolen car and a pair of bloodied coveralls may 
connect to hearsay testimony collected by Parker that paints a different
 picture of the murders.</p>

<p>Two former girlfriends of a longtime potential suspect named Lee 
Furrow provided sworn statements, said Parker, in which they relayed 
identical stories of a confession to killing people that match the Ryen 
murders. One of these women claims Furrow carried a briefcase containing
 knives, a hatchet, and an ice pick. More recently, two different 
witnesses claimed Furrow bragged to them about having murdered an entire

<p>These accounts relate to testimony in 1983 from a woman named Diana 
Roper. She told the authorities her boyfriend, Lee Furrow, returned home
 late on the evening of the murders wearing blood-spattered coveralls. 
He was driving a white station wagon with wood paneling and a luggage 
rack, like the one stolen from the Ryen driveway. Although deputies 
entered the bloodied coveralls into evidence, on the day of Cooper’s 
arraignment, their superior officers said to get rid of them; they were 
not tested for the victims’ blood.</p>

<p>Roper also stated that on the day of the murders, she noted Furrow 
returned to her home without his hatchet. The tool, resembling one of 
the reported murder weapons, was missing from his tool belt.</p>

<img src="https://www.independent.com/wp-content/uploads/2021/07/suspect.jpg?w=1024&resize=1298%2C608" alt="" style="margin-right: 25px;" width="435" height="204">PRIME
 SUSPECT:  Evidence points to Lee Furrow as a prime suspect in the Ryen 
murders, Parker believes. Furrow served time at San Quentin for the 
murder of Mary Sue Kitts in the 1970s. | Credit: Courtesy

<p>What is known about Furrow is that he is a <a href="https://www.nytimes.com/interactive/2018/05/17/opinion/sunday/kevin-cooper-california-death-row.html" target="_blank" rel="noreferrer noopener">convicted murderer </a>who
 in 1977 pleaded guilty to killing Mary Sue Kitts in 1974 on the orders 
of Clarence Ray Allen, who was covering up a burglary. According to 
Parker, “Clarence Ray Allen had a long record of basically either going 
after and injuring or killing people that have turned against him for 
one reason or another.” Furrow was released the year prior to the Ryen 
family massacre.</p>

<p>Allen and the Ryens both raised Arabian horses, a popular trend among
 equestrians in the early 1980s. They had disagreed over a horse he had 
purchased from them, and there are indications the Ryens had repossessed
 the animal.</p>

<p>Furrow has never been arrested or charged in connection to the 
murders. However, after collecting statements from Furrow’s 
acquaintances and potential suspects, Parker and a fellow retired FBI 
agent decided to interview Furrow and attempt to collect his DNA. Furrow
 lived in Pennsylvania, and Parker invited him to a hotel across the 
border in New Jersey to talk about the Ryen murders. Unlike 
Pennsylvania, New Jersey allows recordings with the consent of only one 
party to the conversation.</p>

<p>“We got the two adjoining hotel rooms. We wired one up with hidden 
cameras, and we put a couple of other cameras in the room, too, so that 
we could observe him from all angles,” said Parker. “We staged the room 
the way we wanted it: where we wanted him to sit, and where I would 

<p>Furrow denied having any involvement in the murders, Parker said. He 
also maintained his innocence when he was questioned about the bloody 
coveralls by San Bernardino authorities a year after the murders. Furrow
 agreed to Parker’s interview voluntarily and agreed to have his DNA 
collected. </p>

<p>That evidence will be part of the independent investigation, Parker 
said. And as Kevin Cooper waits in San Quentin, it is evident that the 
counsel appointed by the governor will have much to examine. </p>

<p>Parker noted, “It’s such a complicated situation where you’ve got a 
case that’s 36 years old, and times have changed so much in terms of 
what technology is capable of, but hopefully there’s a light at the end 
of the tunnel.” </p>