<div dir="ltr">


  <div id="gmail-toolbar" class="gmail-toolbar-container">
  </div><div class="gmail-container" dir="ltr">
    <div class="gmail-header gmail-reader-header gmail-reader-show-element">
      <a class="gmail-domain gmail-reader-domain" href="https://perilouschronicle.com/2021/06/02/over-a-decade-of-resistance-to-the-northwest-detention-center/">perilouschronicle.com</a>
      <h1 class="gmail-reader-title">Over a Decade of Resistance to the Northwest Detention Center - Perilous</h1>
      <div class="gmail-meta-data">
        <div class="gmail-reader-estimated-time" dir="ltr">June2, 2021<br></div>


    <div class="gmail-content">
      <div class="gmail-moz-reader-content gmail-reader-show-element"><div id="gmail-readability-page-1" class="gmail-page"><div>
<p>By <a href="https://twitter.com/ridleyseawood">Ridley Seawood</a> and <a href="https://twitter.com/aalexavillatoro">Alexa Villatoro</a></p>

<p>For years, Washington’s only immigration detention facility, the 
Northwest Detention Center (NWDC), also known as the Northwest ICE 
Processing Center, has amassed considerable criticism on its operations.
 The heavily debated conditions include illegal minimum wages, 
contaminated meals, unlawful use of solitary confinement and poor 
medical care. Since the opening of the facility in 2004, detainees, 
their family members, civil rights activists, state and local attorneys,
 community members, and academics have persisted in a largely 
collaborative opposition to Immigration and Customs Enforcement (ICE) 
and private prison contractor GEO Group, who together manage the 
detention center. </p>

<p>The recent signing of Washington <a href="https://app.leg.wa.gov/billsummary?BillNumber=1090&Year=2021&Initiative=false">House Bill 1090</a>
 into law will ban most for-profit prisons in the state. The only 
facility currently operating that would be effectively shut down under 
House Bill 1090 is the Northwest Detention Center. Under the new law, 
the facility is slated for closure in 2025 when ICE’s contract with GEO 
Group expires. The bill is facing pushback from GEO Group as they move 
to block the bill in the courts. The future of the people who will 
remain in the facility when it closes is still uncertain.  </p>

<p>In the midst of this battle, Geo Group is also facing a separate 
lawsuit brought by the Washington State Attorney General’s Office for 
allegedly paying detainee workers far below minimum wage. The trial on 
that case began June 1. </p>

<div><img src="https://i2.wp.com/perilouschronicle.com/wp-content/uploads/2021/06/unnamed.png?resize=512%2C351&ssl=1" alt="" style="margin-right: 25px;" width="452" height="310">An immigrant detainee is led by guards at the Northwest Detention Center in 2016 (Photo Source: <a href="https://crosscut.com/2016/09/for-profit-northwest-detention-center-homeland-security">Cross Cut</a>)</div>

<h2><strong>A Toxic History</strong></h2>

<p>Previous to the NWDC’s creation in Tacoma, Seattle’s Immigration Station and Assay Office held <a href="https://onlinelibrary.wiley.com/doi/epdf/10.1111/anti.12610">the largest population</a>
 of immigrant detainees in Washington. According to the Immigration and 
Naturalization Service (INS), the precursor to the Immigration and 
Customs Enforcement or ICE created in the wake of 9/11, the original 
detention center had failed to meet basic safety standards and needed an
 expansion to meet a projected increased detention rate. </p>

<p>In a 2000 <a href="https://babel.hathitrust.org/cgi/pt?id=ien.35556031855174&view=1up&seq=25">public meeting</a>
 administered by the INS intended to “allow public input to the National
 Environmental Policy Act review process”, documents recall no 
government agency representatives, non-governmental organizations, or 
the general public present. There were also limited efforts to publicize
 the meeting: verbal invitations to government authorities and an ad in 
the newspaper. </p>

<p>It was then that officials found expansion of the existing facility 
too costly an option, choosing instead to privately contract the new 
facility. </p>

<p>In 2003, the Tacoma City Council <a href="https://www.digitalarchives.wa.gov/DigitalObject/Download/ca5c5d35-026f-4117-9532-c7dc892cd223">passed a resolution</a>
 supporting the Correctional Services Corporation (CSC) to build a 
detention center within its city limits. CSC was acquired by GEO Group 
in 2005 and continued management of the facility. The resolution only 
supported construction on a remediated Superfund site zoned for 
non-residential industrial use. Superfund sites are highly contaminated 
areas being managed by the federal government for clean-up because of 
the related human health threats and concerns they may pose.</p>

<p>A large tract of industrial land on East J Street was one of two 
sites originally being considered for the detention center. It wasn’t 
initially regarded as the preferred alternative by the INS itself, but 
city officials declined the proposal to establish the new facility at 
the second site, near Taylor Way. Taylor Way had already been reserved 
for city port expansion, was home to several businesses, and residents 
had complained the new facility would be too close to their 
neighborhoods. Then Tacoma City Councilman Kevin Phelps is noted as 
saying “Tacoma will make every possible effort to keep the INS from 
constructing a facility on this site,” according to<a href="https://www.thenewstribune.com/news/special-reports/article25860412.html"> the News Tribune</a>.
 Later, INS would change its position, classifying neither as a 
preferable. Subsequently, CSC constructed the facility on East J Street 
in 2005. </p>

<p>In <a href="https://onlinelibrary.wiley.com/doi/epdf/10.1111/anti.12610">‘Site Fight’</a>,
 an academic critique of the NWDC, Megan Ybarra, an associate professor 
of Geography at the University of Washington, says the removal of 
the detainees from the city center in Seattle to Tacoma made the 
facility remote, making it difficult to access familial and legal 
support. The remote location of the center prevents immigrants from 
physically accessing lawyers and organizations that help them mount a 
successful legal defense. It also leaves the reality of detention and 
the immigration system invisible to anyone not immediately affected.</p>

<h2><strong>Resistance from Inside and Outside </strong></h2>

<p>Detainees at the NWDC have voiced complaints to family, community and
 legal advocates that include illegal minimum wages, non-nutritious 
foods that detainees claim include rocks and other objects, high 
commissary prices for basic necessities, poor medical care, lack of 
access to bond hearings, and obstruction to legal due process. To 
protest conditions, detainees at the facility have organized hunger 
strikes, some lasting over 100 days.</p>

<p><a href="http://laresistencianw.org/">La Resistencia</a>, formerly 
known as NWDC Resistance, is a grassroots organization that advocates 
for the closure of the NWDC. According to Maru Villalpando, an immigrant
 and lead organizer within La Resistencia, there may have been hunger 
strikes at the NWDC as early as 2007 or before. She recalls hearing of a
 few hunger strikes between 2007 and 2009, however due to not having 
coordinated outside support, the strikes were not well covered by the 

<div><img src="https://i1.wp.com/perilouschronicle.com/wp-content/uploads/2021/06/unnamed-2.png?resize=512%2C351&ssl=1" alt="" style="margin-right: 25px;" width="452" height="310">A dozen protesters block the entrance to the Northwest Detention Center in Tacoma in February 2014. (Photo Source: <a href="https://www.kuow.org/stories/complaints-detained-immigrants-shock-federal-commission">KUOW PHOTO/LIZ JONES</a>).</div>

<p>On February 24, 2014 La Resistencia, in solidarity with detained 
immigrants, staged a lockdown action–preventing two vans and a bus 
filled with people scheduled for deportation from reaching the 
Seattle-Tacoma airport. According to Ybarra, who is also a former 
organizer with La Resistencia, detainees from another van witnessed the 
action and by March 7, 1200 immigrants held in the NWDC were on hunger 
strike. The hunger strikers asked family members to reach out to local 
news outlets who covered the February action, which allowed the strikers
 to connect with La Resistencia.</p>

<p>Since 2014, most of the hunger strikes at the facility have been 
publicized and supported by La Resistencia, leading to a larger local 
and national focus. </p>

<h3><strong>“The food is part of the punishment”</strong></h3>

<p>Victor Fonseca, an immigrant detainee from Venezuela who has been 
incarcerated at the NWDC for nearly two years, has been on a hunger 
strike for over 100 days. He says part of his motivation for doing so, 
besides demanding immediate release for violation of his basic human 
rights, is that the meals are often inedible. According to Fonseca, he 
signed an agreement allowing for his legal deportation before being 
brought to the facility but remains incarcerated without explanation.</p>

<p>As detainees continue to protest the quality of the food at the 
facility, detainees and their supporters claim that in response to 
pressure, the center will only improve food conditions for a week or so 
before meals return to a poor state. In a video chat with Perilous, 
Fonseca says that the lack of action by GEO Group to address the quality
 of the food is because it is a “part of the punishment.”</p>

<p>In 2007, a food poisoning outbreak at the facility affected 
approximately 300 detainees, nearly a third of the total population. 
According to a<a href="https://law.seattleu.edu/documents/news/archive/2008/DRFinal.pdf"> 2008 report</a> published by Seattle University School of Law entitled <em>Voices from Detention</em>,
 the outbreak was a result of the facility ignoring food safety 
standards. Additionally, multiple detainees surveyed noted health 
concerns from non-nutritious meals. One person featured in the report 
was prescribed fresh fruit after his health declined significantly after
 nearly 4 years at the facility. </p>

<p>In a 2019 memorandum from the City of Tacoma, the city manager’s 
office noted that despite concerns about the food quality at the 
facility, the Tacoma-Pierce County Health Department’s “regulatory role 
of the Northwest Detention Center is limited to inspecting food 
preparation and service at the request of the NWDC.” The memorandum 
added that despite some yearly unannounced inspections, the department 
had been “unable to substantiate any of the food contamination 
complaints they’ve received.”</p>

<p>Yet, reports from detainees currently in the NWDC, and those who have
 only recently left, claim conditions remain dire. According to <a href="https://www.aclu-wa.org/file/103394/download?token=RlIfDisY">a legal document</a>
 prepared by La Resistencia in Washington State’s lawsuit against GEO 
Group for its wage violations, detainees have repeatedly called La 
Resistencia to complain about maggots in their food. The document adds 
that the claims were substantiated in 2019 when a detainee showed one of
 La Resistencia’s volunteer attorneys a maggot he had found in his meal.
 Years before, in 2014, another had brought a cockroach to show 
volunteer attorneys. </p>

<p>Sizing portions of food has been another source of concern. The <em>Voices from Detention</em> report<em> </em>also
 stated that despite a contractual agreement between ICE and GEO Group 
to provide well balanced meals in quantities compliant with the 
Recommended Daily Allowances set by the National Academy of Sciences, 
meals do not meet standards. Due to the inadequate portions and lack of 
nutrition in the meals provided by GEO Group, detainees often support 
their diets with foods from the commissary, which sell at high prices. 
According to Manuel Abrego, a current organizer with La Resistencia who 
was formerly detained at the NWDC, through the commissary a pack of 
Ramen noodles sells for $5.</p>

<h3><strong>“This facility is run by detainees”</strong></h3>

<p>In March 2014, Hassal Moses, a U.S. Army veteran who was formerly 
detained at the NWDC, wrote an open letter while still inside the 
facility. He called for a work stoppage among the people held there.  </p>

<p>“This facility is run by detainees,” said Moses, “if everybody stopped working then we could negotiate a pay raise.”</p>

<p>Moses had been inspired to write the letter after detainees at the facility launched multiple hunger strikes in early 2014. In <a href="https://soundcloud.com/achazaro1/solitary-confinement-for/s-WkvAw">an interview</a>
 with his attorney at the time, Moses noted that hunger strikes were a 
step in the right direction but that he wanted to try a tactic that 
didn’t directly affect the health of those participating. He was sent to
 solitary confinement shortly after releasing the letter. </p>

<p>Despite the failed work stoppage, hunger strikes have remained a 
powerful tool for drawing attention to the conditions within the 
facility. For detainees voicing their concerns and committing to 
collective organizing, retaliation from ICE and GEO Group can be an all 
too possible reality.  </p>

<p>Three years later, in 2017, the Civil Rights Unit of the Washington State Attorney General’s Office <a href="https://agportal-s3bucket.s3.amazonaws.com/uploadedfiles/Another/News/Press_Releases/State%20v%20GEO%20Complaint.pdf">sued GEO Group</a>
 for violating the state’s minimum wage law. According to the suit, 
detained workers are not exempt from state minimum wage laws and should 
have been paid $11 per hour at minimum. The NWDC continues to pay 
detainee workers either $1 a day, or sometimes pays them only in snacks.
 The minimum wage in Washington has since been raised to $13.69 per 
hour. </p>

<p>The state attorney alleged that GEO Group “relies upon detainee labor
 to operate NWDC” and that “GEO receives and has received the benefit of
 having necessary work done at NWDC without bearing the financial burden
 of paying the minimum wage to those who perform such work.” </p>

<p>The lawsuit is ongoing and trial began June 1, according to court records. </p>

<p><strong>Retaliation Against Hunger Strikers </strong></p>

<p>In 2014 the Washington ACLU alongside Columbia Legal Services (CLS) 
filed a lawsuit alleging ICE had sent 20 detainees who were on hunger 
strike to solitary confinement just three days after they began refusing
 meals. According to the <a href="https://www.aclu-wa.org/news/lawsuit-challenges-retaliation-against-hunger-strikers-nw-detention-center">ACLU,</a>
 when the strikers were invited to meet with an assistant warden to 
discuss the situation, those who showed up were immediately handcuffed 
and sent to solitary confinement.  </p>

<p>The use of “administrative segregation,” a form of solitary 
confinement, isn’t subject to due process because it is supposed to be 
non-punitive. However, the ACLU lawsuit alleged that in the case in 
question administrative segregation had been used as “punishment and 
retaliation for engaging in constitutionally protected free speech 
activities.” </p>

<p>The lawsuit was later voluntarily dismissed after detainees announced
 an end to a hunger strike and those being held in solitary confinement 
were released. This was one of several lawsuits that have been filed by 
the Washington ACLU against ICE regarding conditions at the NWDC. There 
have been several instances in which detainees claim that guards 
retaliated against them for participating in protest activity. </p>

<p>Following a hunger strike in February 2017 that involved 120 immigrants, <a href="https://www.seattletimes.com/seattle-news/lawsuit-immigrant-beaten-for-role-in-hunger-strike-at-tacoma-detention-center/">Jesus Chavez Flores</a>
 claimed he was singled out as a leader and “hit, injured and unfairly 
punished.” According to the ACLU, Flores was placed in solitary 
confinement for 20 days after being punched by a GEO guard in 
retaliation for his participation in the strike.</p>

<p>Other current and former detainees also reported facing retaliation 
for protesting. In an interview, former NWDC detainee Manuel Abrego told
 Perilous how he also faced retaliation from GEO Group guards and ICE 
for his participation in hunger strikes. Abrego says he was accused of 
leading a strike and was sent to solitary confinement before being 
transferred to Arizona and then to Oregon. </p>

<p>“It was kind of retaliation because they don’t want you to have any 
attention from the public,” said Abrego. “They can choose you as an 
organizer or an instigator. And, that’s a hot thing. It was like a 

<p>In 2017 alone there were<a href="https://www.yesmagazine.org/democracy/2018/01/17/i-stood-up-to-ice-and-now-theyre-trying-to-deport-me"> nine hunger strikes</a> between April and November, according to La Resistancia.</p>

<p>Fonseca told Perilous that he was placed into solitary confinement 
when he had just begun hunger striking, spending 65 days in a cell 
alone. </p>

<div><img src="https://i0.wp.com/perilouschronicle.com/wp-content/uploads/2021/06/unnamed-5.png?resize=512%2C288&ssl=1" alt="" style="margin-right: 25px;" width="452" height="254">The “B” cell and bunk unit of the Northwest Detention Center in Tacoma, Washington <a href="https://www.voanews.com/usa/detained-immigrants-launch-hunger-strike-washington-state">(Photo Source: AP). </a></div>

<p><strong>Concerns of Medical Neglect Deepen with Spread of COVID-19</strong></p>

<p>Throughout 2020, the COVID-19 pandemic led to an unprecedented 
response from prisoners resulting in nationwide protests, strikes, 
escapes, property destruction, and uprisings. Perilous Chronicle’s 
report on the <a href="https://perilouschronicle.com/2020/11/12/covid-prisoner-resistance-first-90-days-full-report/">First 90 Days of Prisoner Resistance to COVID-19</a> details the actions from prisoners and detainees resisting the carceral system in the face of a global health crisis. </p>

<p>Outside the prison walls, advocates urgently organized car protests 
and call-in campaigns demanding an immediate reduction in prison and 
detention populations. At the NWDC, detainees continued to engage in <a href="https://perilouschronicle.com/2020/03/27/breaking-down-borders-hunger-strike-at-northwest-detention-center-in-response-to-covid-19/">hunger strikes</a> and a<a href="https://www.facebook.com/LaResistenciaNW/posts/3049285318465661?__tn__=K-R"> work stoppage</a> while La Resistencia continued to advocate in support under the banner of #FreeThemAll. </p>

<p>In response to reports of the virus rapidly spreading within prisons 
and detention centers throughout the beginning of 2020, legal advocates 
around the U.S. began appealing to courts to issue injunctions. They 
attempted to pressure ICE to more quickly address the crisis developing 
inside its facilities.</p>

<p>In March 2020 the Washington ACLU, in conjunction with the Northwest 
Immigrant Rights Project (NWIRP), filed a lawsuit against ICE to release
 9 immigrants at high-risk for contracting severe cases of COVID-19 from
 the NWDC. A few days later, a judge denied their requested <a href="https://www.aclu.org/legal-document/dawson-v-asher-order-denying-temporary-restraining-order?redirect=dawson-v-asher-order">temporary restraining order</a>, which would have required the facility to temporarily release the 9 individuals.  </p>

<p>Just a month later a federal judge in California issued <a href="https://creeclaw.org/wp-content/uploads/2020/04/2020-04-20-132-Order-Granting-Amicus-Brs.-Subclass-Cert.-PI.pdf">a decision</a> requiring ICE to<a href="https://www.cbsnews.com/news/judge-orders-ice-to-consider-releasing-all-immigrants-at-risk-of-dying-if-infect-by-the-coronavirus-2020-04-20/"> survey all detainees in facilities nationwide</a>
 and release those who are at increased risk of a severe case of the 
virus. Up until this ruling, ICE had only made broad recommendations 
that facilities lower their population sizes. </p>

<p>Although the authority to release individuals belongs to ICE, the 
decision to do so has been left up to the determination of privately 
contracted groups, like GEO Group. The federal judge’s decision reads 
that facilities are not likely to take “independent or decisive action” 
in reducing their population given the economic benefit of meeting full 
capacity quotas.</p>

<p>In April 2020, in a statement to the Seattle Times, Stephen Langford,
 a facility administrator employed by GEO at the NWDC, said that 
reducing numbers at the facility would be unnecessary. He asserted that 
for months prior to the start of the pandemic, the facility was<a href="https://www.seattletimes.com/seattle-news/immigrant-advocates-say-outbreak-at-northwest-detention-is-a-matter-of-time/"> operating at around half of its 1535 bed capacity</a>, meaning there was already adequate room for social distancing inside the facility.</p>

<p>Matt Adams, an attorney with NWIRP, speculates in the same Seattle 
Times article that this drop in population was likely due to the Trump 
administration’s <em>remain in Mexico</em> policy, also known as <a href="https://www.dhs.gov/news/2019/01/24/migrant-protection-protocols">Migrant Protection Protocols</a>.
 Under the controversial policy, a large percentage of the immigrants 
who would typically be held in the facility were instead transported 
back to Mexico after reaching the U.S. southern border. </p>

<p>In a report published in 2020 by Human Rights First entitled <a href="https://www.humanrightsfirst.org/resource/year-horrors-trump-administration-s-illegal-returns-asylum-seekers-danger-mexico">A Year of Horrors</a>,
 the human rights advocacy group provides evidence that the policy led 
to “kidnappings, torture, sexual assaults, legal representation 
barriers, and the denial and abandonment of genuine refugee protection 
requests.” The Biden administration ended the MPP upon entering office, 
but the situation at the US/Mexico border continues to be fraught with 
violence and often confusing policy changes leaving many still stuck on 
the other side of the border awaiting entry.</p>

<p>Angelina Godoy of the Center for Human Rights at the University of Washington, <a href="https://www.seattletimes.com/seattle-news/new-covid-case-reported-at-northwest-detention-center-activists-seek-release-of-vulnerable-detainees/">told The Seattle Times</a>
 that despite GEO’s reports of adequate space for distancing and safety 
implementations, detainees were still being held in proximities deemed 
unsafe by CDC standards throughout the pandemic. According to Godoy, it 
was not until mid-October that GEO made masks mandatory for its 
employees inside the NWDC.</p>

<p>One detainee, Belkis Marisela Nolasco, told Perilous in an interview 
that while cleaning solitary confinement cells, she was only provided 
with minimal protection from the virus, gloves and a mask, while GEO 
employees were provided additional protection like cleaning suits. 
Villalpando from La Resistencia adds that despite CDC recommendations 
for adequate ventilation, the facility has very limited ventilation 
infrastructure, if any. This has raised serious concerns for advocates, 
as people infected with COVID-19 may experience heightened respiratory 
difficulty when exposed to noxious disinfectants.</p>

<p>In a state congressional hearing in May 2020, ICE stated they had 
released 16 detainees from the NWDC but did not plan to release anymore,
 despite identifying 128 people as potentially high-risk. Legislators 
were also told only 7 detainees had been tested for COVID-19. Though ICE
 had complied with court orders demanding releases, representatives 
remained concerned if social distancing was “even possible” given their 
45% occupancy at that time. </p>

<p>In December 2020, the ACLU and the NWIRP filed another lawsuit on 
behalf of detainees to release “medically vulnerable” people amid rising
 cases. The court case is still ongoing. </p>

<p>“Once COVID-19 begins circulating within an immigrant detention 
facility, it spreads rapidly,” said Eunice Cho, a senior staff attorney 
at ACLU’s National Prison Project in a press release about the lawsuit. 
“One study this year found that the immigration detention facilities had
 a COVID-19 rate that was more than 13 times the rate of the U.S. 

<p>When contacted for this article, Seattle’s assigned ICE Public 
Affairs Officer said they were not able to comment on the current number
 of detainees and occupancy of the facility. The officer added that ICE 
does not comment on ongoing or pending litigation.  </p>

<p>At the beginning of the pandemic, ICE had <a href="https://www.ice.gov/doclib/news/library/reports/annual-report/eroReportFY2020.pdf">committed</a>
 to reducing populations nationwide of detained immigrants to reach an 
operating capacity of less than 70% normal capacity. Yet, it wasn’t 
until November that medically vulnerable individuals began to be 
released from NWDC, according to Villalpando. Alarmed by this inaction, 
La Resistencia collaborated with the Tacoma Commission on Immigrant and 
Refugee Affairs and on August 4, 2020 the Tacoma City Council passed a<a href="https://www.cityoftacoma.org/in_the_news/resolutionadvocatingexpansionhealthinterventions"> resolution</a> advocating for the expansion of health interventions at the NWDC.</p>

<p>The resolution called for a “systematic release of all detainees 
under parole and bond” and an “end to transfers in and out of the 
facility.” Additionally, it signaled the city’s support for the detained
 population, called for the suspension of the facilities operations 
during COVID-19, and advocated for an exploration of the city’s 
authority to engage in health related interventions in the 
privately-operated facility. </p>

<p>The resolution does not address persistent problems detainees face 
with accessing bond and medically vulnerable people still imprisoned at 
the facility today. City resolutions are also not laws and don’t hold 
any legal power. </p>

<p>Legal experts working to address the conditions at the NWDC assert 
that health and safety conditions have always been poor–even when 
facility populations have been low.</p>

<h3><strong>Not Holding Their Breath: Detainees and Advocates Meet Medical Needs Directly</strong></h3>

<p>In 2018, Saja Tunkura was detained and despite informing guards of a 
scheduled surgery for a tumor in his neck, was provided minimal pain 
treatment and delayed surgery. According to <a href="https://www.kirklandreporter.com/news/incarcerated-and-infirmed-how-northwest-detention-center-is-failing-sick-inmates/">the Kirkland Reporter</a>,
 medical records show that ICE Health Service Corps, who manage medical 
operations at ICE detention centers, ignored Tunkura’s pain and medical 
condition. </p>

<p>Citing a consistent pattern of medical neglect, La Resistencia and 
detainees at NWDC are not waiting for ICE and GEO Group to follow a 
District Court’s <a href="https://www.splcenter.org/sites/default/files/fraihat_pi_grant.pdf">mandate</a>
 to medically evaluate people for their release during the pandemic. At 
the request of detainees, La Resistencia has been sending individual’s 
medical records to a team of doctors who will review them and make a 
clinical diagnosis and recommendations for their release according to 
the CDC’s guidelines.</p>

<p>Villalpando says when countless immigrants call La Resistencia’s 
hotline, they describe what she asserts is a “well-orchestrated” process
 for denying immigrant detainees quality medical care.</p>

<p>“They are asked to be ready for an appointment at 5 a.m., and because
 of COVID, they are putting people in rooms to wait. Those rooms are 
really small and really tiny and very cold,” said Villalpando. “Most 
people are kept there for hours at a time while waiting to see a doctor.
 So people would be like ‘you know what, I’d rather go back to my pod.’ 
And then they were like ‘okay, sign here refusing medical service.'”</p>

<p>Discouraged from seeking medical care, detainees are told they are 
refusing medical services–which is documented in their files and could 
be used by ICE to discredit immigrants’ grievances or seeking legal 
remedy, according to Villalpando.</p>

<p>According to <em>Voices from Detention</em>, these violations of 
international and domestic law have been a common occurrence at the NWDC
 since before 2008. Interviews with dozens of immigrants reveal guards 
forcing detainees to sign legally binding documents under pressure, 
including verbal threats and physical intimidation. The report adds that
 these documents, which can be life changing and even include consent to
 deportation, are often not translated nor explained. </p>

<p>According to a December 2020 report entitled<a href="https://jsis.washington.edu/humanrights/projects/human-rights-at-home/conditions-at-the-northwest-detention-center/"> <em>Conditions at the Northwest Detention Center</em></a>
 by the Center for Human Rights at the University of Washington, ICE has
 coordinated multiple transfers of detainees on hunger strike from other
 facilities to the NWDC, claiming that the facility has “specialized 
knowledge of hunger strike management.”</p>

<div><img src="https://i2.wp.com/perilouschronicle.com/wp-content/uploads/2021/06/unnamed-6.png?resize=512%2C341&ssl=1" alt="" style="margin-right: 25px;" width="452" height="301">Maru Villalpando in a Dec, 2020 (Photo Source: <a href="https://www.facebook.com/LaResistenciaNW/photos/pcb.3694160583978128/3694160353978151/">Facebook). </a></div>

<h2><strong>“Ultimately, what I want, is.. my freedom”</strong></h2>

<p>Victor Fonseca signed a voluntary departure form prior to being 
detained more than 700 days ago. Yet ICE has continued to hold him in 
custody. Since first being detained, he has participated in multiple 
strikes and worked with La Resistencia to bring attention to the 
conditions within the NWDC. Fonseca has recently surpassed 170 days of 
his current hunger strike and claims he isn’t stopping any time soon 
despite being heavily medicated due to several chronic conditions like 
depression and rheumatoid arthritis. To be able to continue striking 
without being held in solitary confinement, he refuses two meals a day 
and eats one meal a day to sustain himself. </p>

<p>Before being detained by ICE, Fonseca worked for more than 20 years 
for the same grocery store chain. Fonseca has family in Utah, including a
 mother, 3 half brothers, 3 children, and two grandchildren. He says 
that detention has caused him to lose everything he had worked for: his 
home, career, and family.</p>

<p>Fonseca has also lamented the death of a child while in detention. 
“Last year, I lost a son. My son was 34-years-old, his name was 
Jefferson, and he passed away Feb. 9th 2020,” Fonseca told Perilous.  He
 requested to be furloughed to attend the funeral. ICE denied his 

<p>Fonseca just began an appeal process for his case, hoping to be able 
to remain in the country that has become his home. He was told by his 
lawyer to expect the process to take anywhere from 18 months to 4 years 
to be completed. Fonseca told Perilous that he has been encouraged by 
the passage of House Bill 1090 into law. He plans to continue his strike
 and his ongoing collaboration with La Resistance and other community 
organizations. </p>

<p>“I am still alive. I am really grateful. Ultimately, what I want, is…my freedom,” said Fonseca. “I’m just trying to get out.”</p>

<p>He says he strikes not only for himself but for all the other 
immigrants who are being denied their freedom. “It’s not just for me, I 
do it for others,” he said. </p>

<p>In the cell next to him another immigrant, who is from India, has 
been held for over five years. Solidarity between detainees in the face 
of retaliation is a bedrock of internal organizing according to 
Villalpando. With the numbers of immigrants detained dropping, strong 
organizing and leadership becomes more challenging on the inside, she 

<p>Villalpando added that she has been told that stress levels have 
risen tremendously since the early weeks of the pandemic and that this 
has caused trusting relationships between detainees to be difficult. 
People are afraid and desperate; they want to get out.</p>

<p>“It’s kind of hard to organize now because you don’t have people in 
there that are there long term,” says Abrego, “And the people that <em>have</em> been there long term, they don’t want to mess up their cases or anything.”</p>

<p>Despite grappling with these complications, there appear to be many 
inside the facility who are determined to resist their conditions. One 
of the only two women left in ICE custody at the NWDC, Gloria Iniquez, 
was put in solitary confinement in response to beginning a hunger strike
 in February. Both Fonseca and Iniquez are still refusing meals as of 
late May. <a href="http://laresistencianw.org/wp-content/uploads/2020/07/07.03.20-Gloria-Iniguez.pdf">In a letter</a>
 made public by La Resistencia, Iniquez describes what she calls a 
disregard for the lives of detainees that GEO Group has displayed 
throughout the pandemic. Exposed to toxic cleaning supplies without 
proper ventilation, Iniquez says she has suffered from chronic 
headaches, coughing, and burning eyes.</p>

<p>“I work in the clinic, and there are people in solitary with 
coronavirus, and they come to our unit to say that no one has been 
infected?” Gloria said. “Why can’t they tell the truth?”</p>

<p><a href="https://twitter.com/ResistenciaNW/status/1388922663494553600">In a video</a>
 posted to La Resistencia’s Twitter account, a detainee named Jose 
describes how the impacts of a reduced population hasn’t cleared the 
center of challenges. He claims that because of the small numbers, the 
facility is cutting food. He adds that there wasn’t enough food for the 
detainees for three days. Jose also describes how tension between guards
 and prisoners is growing as the number of detained immigrants fell 
below 200, requiring GEO guards to take on work that was previously done
 by detainees for $1 a day or a small portion of food.</p>

<p>“They are working angry, because before they are getting paid to 
stand still,” said Jose. “They [guards] are having to do the work now: 
like laundry, cleaning, so the stress that they are working under, they 
are putting onto us.”</p>

<p>In response to the recent signage of House Bill 1090, Jose poses a 
question that many people will likely be asking in years to come: “If we
 are on the pathway to denying it from being open, why are they keeping 
it open?”</p>

<h2><strong>Legal Challenges Ahead</strong></h2>

<p>The slated closure of the NWDC for 2025 is a distinct victory for 
advocates who are critical of private, for-profit prisons. But even as 
detainees begin counting down the days until the facility’s closure, 
legal challenges are ongoing. </p>

<p>GEO recently announced in a <a href="https://www.scribd.com/document/508527389/GEO-vs-State-of-Washington-EHB-1090-Lawsuit-05-17-21">legal challenge</a>
 to House Bill 1090 in April that people detained at the facility at the
 time of its closure will be transferred to different facilities out of 

<p>GEO Group, one of the country’s largest private prison operators, 
calls House Bill 1090 an “assault on the supremacy of federal law.” 
Their legal challenge calls the bill an “attack” on their constitutional
 rights by interfering with federal government regulatory powers to 
privately contract detention centers and prisons.</p>

<p>A similar law banning private detention facilities in California was 
temporarily upheld by a District Court following an appeal from GEO 
Group and the federal government under the Trump Administration. The 
appeals process has been <a href="https://www.wsj.com/articles/private-prisons-could-see-fortunes-change-under-biden-immigration-policy-11619800623">continued</a> by the Biden administration.</p>

<p>The administration claims in a brief filed by the government that the
 case is “not about the wisdom of the federal government’s decisions, 
but about preserving its discretion to make decisions.”</p>

<p>The administration has yet to join the appeal of the Washington ban, 
but the outcome of the appeals process in California will have 
implications in Washington. In the appeals, GEO Group and the federal 
government assert that the state legislatures are interfering with 
federal authority over immigration enforcement and regulation.</p>

<p>When asked how the House Bill 1090’s signage has affected La 
Resistencia’s strategy, Villalpando says that their practice is to 
employ new tactics as they see fit, aiming to be flexible with their 
strategy, while attempting to predict what will come next. She says the 
challenge for most people is that they’re just not used to winning. </p>

<p>“Instead of thinking, how are we going to close it?” said 
Villalpando, “Our fight is going to become, how do we get everyone out?”</p>


<p>Alexa Villatoro is a writer from Seattle, Washington. Follow her on Twitter: <a href="https://twitter.com/aalexavillatoro?lang=en">@aalexavillatoro</a></p>

<p>Ridley Seawood is a member of the Perilous Editorial Collective and is based in Tucson, Arizona. Follow them on Twitter: <a href="https://twitter.com/ridleyseawood">@ridleyseawood</a></p>

<p>Header image: Protestors chain themselves together to shut down the NWDC in 2014. (Photo Credit: KUOW Photo/Liz Jones). </p>