<div dir="ltr">
<div class="gmail-css-3z92zw"><div class="gmail-css-106twne"><div class="gmail-css-1sojcmr ehdk2mb0"><h1 id="gmail-link-b63478c" class="gmail-css-1jz7z7m e1h9rw200">Is an Innocent Man Still Languishing on Death Row?</h1></div><p class="gmail-css-1b6a17a e1wiw3jv0"><font size="4"><b>We’ve seen the DNA evidence in the Kevin Cooper case. It points elsewhere.</b></font></p></div></div><div id="gmail-fullBleedHeaderContent"><div class="gmail-css-1wx1auc e1gnum311"><div class="gmail-css-18e8msd"><div class="gmail-css-vp77d3 epjyd6m0"><div class="gmail-css-1baulvz"><p class="gmail-css-qckjh9 e1wtpvyy0"><span class="gmail-byline-prefix">By </span><a href="https://www.nytimes.com/column/nicholas-kristof" class="gmail-css-brehiz e1jsehar0"><span class="gmail-css-1baulvz gmail-last-byline">Nicholas Kristof</span></a> - Jan. 23, 2021<span class="gmail-css-epvm6">  <font size="1"><a href="https://www.nytimes.com/2021/01/23/opinion/sunday/kevin-cooper-dna.html">https://www.nytimes.com/2021/01/23/opinion/sunday/kevin-cooper-dna.html</a></font></span></p></div></div></div></div></div><div class="gmail-css-1fanzo5 gmail-StoryBodyCompanionColumn"><div class="gmail-css-53u6y8"><div id="gmail-NYT_ABOVE_MAIN_CONTENT_REGION" class="gmail-css-9tf9ac"><div><div class="gmail-css-17ih8de gmail-interactive-body">




</div></div></div><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">When a 
neighbor arrived at the Ryen home on June 5, 1983, to pick up his son 
from a sleepover, he couldn’t process what he saw through the window. He
 thought all the red must be paint.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Doug
 and Peggy Ryen had both been stabbed to death. So had their 10-year-old
 daughter, Jessica, and the neighbor’s 11-year-old, Chris Hughes. The 
Ryens’ son, 8-year-old Josh, had been left for dead with his throat 
slashed but survived.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">It was an 
unimaginable tragedy, and it has been followed by another unimaginable 
tragedy, one that has lasted almost 38 years: A man who is very likely 
innocent appears to have been framed for that crime and remains on death
 row today.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">The horrifying murder of a
 beautiful white family in Chino Hills, Calif., created enormous public 
pressure on the San Bernardino County Sheriff’s Office to solve the 
crime. Although Josh had indicated that the attack was committed by 
several white men, the sheriff announced just four days after the bodies
 were found that the sole suspect was Kevin Cooper, a young Black man 
with a long criminal record who had recently walked away from a 
minimum-security prison and then hid in an empty house near the Ryens’.</p></div></div><div class="gmail-css-1fanzo5 gmail-StoryBodyCompanionColumn"><div class="gmail-css-53u6y8"><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">I have written about Cooper before, most notably an extensive <a class="gmail-css-1g7m0tk" href="https://www.nytimes.com/interactive/2018/05/17/opinion/sunday/kevin-cooper-california-death-row.html" title="">investigative essay</a>
 in May 2018 that led two governors, Jerry Brown (reluctantly) and Gavin
 Newsom (readily), to order comprehensive DNA testing in the case. The 
testing has finally been completed, and I’ve obtained the lab results. 
So here’s where we stand, and why Newsom should create a high-level 
panel to review the Cooper case and make a recommendation about possible
 clemency. It’s up to Newsom, who has imposed a moratorium on 
executions, to resolve what appears to be a horrendous injustice.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Sadly,
 a tan T-shirt believed to have been worn by one of the killers didn’t 
produce enough DNA to provide a profile. The DNA degraded over the 
decades while California authorities blocked the testing that Cooper had
 pleaded for, letting officials run out the clock. Likewise, hairs found
 clutched in the victims’ hands weren’t Cooper’s (no hairs from an 
African-American were found at the crime scene) but didn’t lead to a 
match with a suspect, either.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">The most
 significant result was from an orange towel apparently taken by one of 
the murderers from the Ryens’ home, perhaps to wipe off sweat, and then 
discarded. It yielded a full DNA profile, and it’s not Cooper’s or any 
of the victims’ — but it hasn’t been matched to anyone else. Match that 
DNA, and we may quickly solve these murders.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">There
 was other progress while the DNA testing was underway. The pro bono 
legal team working for Cooper, led by Norman C. Hile from the Orrick law
 firm, has written to Newsom describing a witness willing to testify in 
court that a different longtime suspect in the case recounted, not long 
after the murders, how he had killed the Ryens and Chris Hughes.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Two
 other witnesses, also willing to testify in court, say in written 
statements that this same person bragged to them more recently about 
having murdered an entire family, saying, “We butchered all of them.”</p></div><div id="gmail-c-col-editors-picks" class="gmail-css-j64t31"></div></div><div class="gmail-css-1fanzo5 gmail-StoryBodyCompanionColumn"><div class="gmail-css-53u6y8"><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">This
 other suspect is a white man whom I’ll identify just by his first name,
 Lee, for he must be presumed innocent. Lee is a convicted murderer who 
had completed his sentence and been out of prison for less than a year 
when the Ryens were killed.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Lee came 
to the attention of the authorities during the investigation after his 
girlfriend, Diana Roper, fingered him as the killer: She reported that 
he had returned home late on the night of the killings wearing bloody 
coveralls, in a car that resembled the Ryens’ station wagon.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Roper
 turned Lee’s bloody coveralls over to the sheriff’s office — which 
eventually threw them away without testing them. By then, the sheriff’s 
office had arrested Cooper, and deputies didn’t want a complication.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">The
 DNA on the orange towel is not Lee’s, and he has denied to me that he 
was involved in the Ryen murders. It’s important not to try to free one 
innocent man by rushing to judgment about another. Still, the DNA 
testing and these witnesses add to the evidence that Cooper is an 
innocent man on death row.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">“The case 
gets stronger and stronger for innocence,” said Tom Parker, a former 
deputy head of the F.B.I.’s office in Los Angeles, who has worked 
without charge to investigate the Cooper case. He added that as a 
30-year law enforcement veteran, he is sickened by what he sees as a 
pattern of racism and “institutional corruption” that led to the 
railroading of Cooper. “It cuts a hole in your gut, it does,” he said.</p><p class="gmail-css-6cdk4e e6idgb70">*</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">There
 is growing recognition in criminal justice circles that Kevin Cooper 
may be innocent. “The San Bernardino Sheriff’s Department framed him,” 
William A. Fletcher, a distinguished federal appeals court judge, 
declared in a lecture. Four other federal circuit court judges joined in
 a remarkable 100-page dissent Fletcher wrote warning that California 
was preparing to execute an innocent man.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">The
 deans of four law schools and a former president of the American Bar 
Association have expressed concerns about the case. An excellent book, 
“Scapegoat,” has been written about it, and <a class="gmail-css-1g7m0tk" href="https://www.carlsonfilms.com/" title="" rel="noopener noreferrer" target="_blank">a documentary</a> is in the works. Kim Kardashian visited Cooper in 2019 and has embraced his cause.</p></div></div><div class="gmail-css-1fanzo5 gmail-StoryBodyCompanionColumn"><div class="gmail-css-53u6y8"><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Yet
 Cooper remains in prison. That’s partly because the San Bernardino 
County District Attorney’s Office continues to resist an investigation 
into whether he is innocent, just as it previously resisted 
comprehensive DNA testing.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">The D.A.’s 
office notes, for example, that Cooper’s blood was found on that tan 
T-shirt apparently worn by the murderer. That’s true: Testing years ago 
confirmed that it is Cooper’s blood — but also suggests that sheriff’s 
deputies spilled the blood on the shirt to frame him.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Deputies
 took a sample of Cooper’s blood after his arrest, using a chemical 
called EDTA to preserve it in the test tube. Cooper’s blood on that 
shirt had elevated EDTA in it; in other words, it seemed to have come 
not from his body directly, but from a test tube.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">In
 addition, before the latest round of DNA testing, a vial of Cooper’s 
blood was found to be nearly empty, with just residue in the bottom.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">“Based
 on my 25 years of experience with DNA testing, I can’t imagine any 
testing that would consume that much blood, even with multiple rounds of
 testing,” said Bicka Barlow, a DNA expert and lawyer who is consulting 
for Cooper’s side.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Relatives of the 
victims are convinced that Cooper is guilty, and San Bernardino 
authorities argue that there is plenty of forensic evidence against him —
 a bloodstain, shoe prints, cigarette butts, and so on. If you trust the
 sheriff’s office, it’s compelling. But significant questions have been 
raised about every element of this “evidence,” with indications that it 
was systematically planted to frame Cooper.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Could
 the San Bernardino County Sheriff’s Office really have planted 
evidence, including placing Cooper’s blood on the tan T-shirt? We do 
know that the sheriff’s office had a history of going rogue. Floyd 
Tidwell, the sheriff, was himself later convicted of four felony counts 
for stealing 523 guns from the evidence room. Tidwell denied any 
wrongdoing in the Cooper case; he died last February. Also, one of the 
sheriff’s lab technicians on the case, William Baird, acknowledged to me
 that he had stolen heroin from the evidence room, but denied having 
framed Cooper.</p></div></div><div class="gmail-css-1fanzo5 gmail-StoryBodyCompanionColumn"><div class="gmail-css-53u6y8"><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">The
 injustices may go well beyond Cooper. William Richards, prosecuted by 
the San Bernardino County authorities in the murder of his wife and sent
 to prison for life, <a class="gmail-css-1g7m0tk" href="https://californiainnocenceproject.org/read-their-stories/william-richards/" title="" rel="noopener noreferrer" target="_blank">was exonerated</a>
 in 2016 after junk science on bite marks was discredited and after it 
was revealed that a longtime forensics expert in the sheriff’s office 
appeared to have planted evidence. This was the same expert who had 
“found” evidence against Cooper. At least eight other people now serving
 long prison sentences may also have been framed by the same person, 
according to Parker, the former F.B.I. official.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">The biggest problem with the case against Kevin Cooper, though, is simply that it doesn’t make sense.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">The
 prosecution theory that Cooper single-handedly invaded the Ryen home 
seems to me preposterous. The medical examiner concluded that at least 
three weapons — a hatchet, an ice pick and one or two knives — were used
 to stab the victims approximately 140 times, and the attacker(s) appear
 to have discarded tan and blue shirts worn in the attack.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">So
 as he mounted this attack, Cooper was juggling three or four weapons? 
Pausing in midassault to change shirts? And how could a 155-pound man 
like Cooper enter the house, with the Ryens’ dogs presumably sounding an
 alarm, and then overpower both Doug Ryen, a former military policeman, 
and Peggy Ryen, strong and athletic — each of whom had a loaded gun by 
the side of the bed?</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">And even if all 
this somehow were possible, why would Cooper, when fleeing in the Ryens’
 car, have left bloodstains on three seats and thrown the hatchet used 
in the attack out the passenger side window?</p><p class="gmail-css-6cdk4e e6idgb70">*</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Yet
 California for almost 38 years has prepared to ignore all this and 
execute a Black man who is probably innocent. Democratic and Republican 
politicians alike have mostly averted their eyes, presumably in part for
 fear of offending voters who might be upset at the exoneration of a 
Black man convicted of a brutal crime against a white family.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">So, after a year in which America has looked anew at racism in the criminal justice system, let’s be frank about race.</p></div></div><div class="gmail-css-1fanzo5 gmail-StoryBodyCompanionColumn"><div class="gmail-css-53u6y8"><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">“If
 I was a white man, or if I was a wealthy Black man, I would not be in 
prison right now,” Cooper told me in a phone call from San Quentin. Of 
course he’s right.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Yet fundamentally 
Cooper blames himself, for fleeing the minimum-security prison. “If I 
had not put myself in that position for those body snatchers to get 
their hands on me, I would not be here today,” he said. “I have to take 
responsibility for my actions.”</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">This is not a case just of police and prosecutorial misconduct. The entire system failed, decade after decade.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Conservative
 law enforcement officials in San Bernardino County blocked 
comprehensive DNA testing for years, but so did Democratic politicians 
like Jerry Brown and Kamala Harris when they were attorneys general of 
California. The latest California attorney general, Xavier Becerra, a 
Democrat whom President Biden has named to his cabinet, also did not 
authorize testing.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Harris has told me 
she regrets her failure to allow testing. Cooper was asked by a Sean 
Hannity representative for an interview before the election, apparently 
in hopes that he would denounce her. Cooper refused.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">“I got integrity,” he said. “I know those people don’t give a damn about me, don’t care about my situation.”</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">One
 challenge in cases like this is that the criminal justice system 
establishes considerable barriers to finding someone guilty in the first
 place, but then after conviction places significant impediments to free
 that person even when new information comes to light.</p></div></div><div class="gmail-css-1fanzo5 gmail-StoryBodyCompanionColumn"><div class="gmail-css-53u6y8"><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">“The
 legal system is deeply, deeply committed to closure, finality, 
procedural exhaustion, and there are some good reasons for that,” Chesa 
Boudin, the San Francisco district attorney, told me. “But when it comes
 to executing a man or woman who may be innocent, there’s no excuse for 
closing the door because of procedural issues.”</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Boudin
 has set up a six-member panel — with a retired judge, a forensics 
specialist and other experts — to review old cases in San Francisco 
about which doubts have arisen, and it’s a model for what the governor 
should create to review Cooper’s conviction in Southern California.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">“We
 have to be equally committed to doing justice retrospectively as to do 
it prospectively,” Boudin told me. “Anybody who is fair-minded has to 
know that the situation is not perfect, that mistakes are made.”</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">While
 running for D.A., Boudin applied to visit Cooper in San Quentin but 
says he was denied permission by the California Department of 
Corrections.</p><p class="gmail-css-6cdk4e e6idgb70">*</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Let
 me be honest: I don’t know for certain that Cooper is innocent. We all 
need a dose of humility about our capacity to discern the truth.</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">What
 is indisputable is not Cooper’s guilt or innocence, but doubt. When 
federal judges, law school deans and others believe that a man has been 
framed, and when another person is said to have privately confessed to 
the murders, how can we keep a man on death row because, well, it’s <em class="gmail-css-2fg4z9 e1gzwzxm0">possible</em> he’s guilty?</p><p class="gmail-css-axufdj evys1bk0">Now
 it’s time for Governor Newsom to order an investigation to review the 
Cooper case and examine whether an innocent man has been framed. We 
can’t undo the tragedy that unfolded 38 years ago in the Ryen home, but 
we can end another.</p></div></div>

<li class="gmail-css-1xbhk30 gmail-wa-share-item"><a href="https://api.whatsapp.com/send?text=Is%20an%20Innocent%20Man%20Still%20Languishing%20on%20Death%20Row%3F%20https%3A%2F%2Fwww.nytimes.com%2F2021%2F01%2F23%2Fopinion%2Fsunday%2Fkevin-cooper-dna.html%3Fsmid%3Dwa-share" target="_blank" rel="noopener noreferrer"><span class="gmail-css-15d66n1"></span></a><br></li><li class="gmail-css-1xbhk30 gmail-twitter-share-item"><br></li><li class="gmail-css-1xbhk30 email-share-item"><br></li><li class="gmail-css-1xbhk30 gmail-more-share-item"><br></li><li class="gmail-css-1xbhk30"><br></li><li class="gmail-css-1hztko0"><br></li></div>