<div dir="ltr">


  <div id="gmail-toolbar" class="gmail-toolbar-container">
    </div><div class="gmail-container" dir="ltr">
    <div class="gmail-header gmail-reader-header gmail-reader-show-element">
      <a href="https://progressive.org/dispatches/pregnant-people-of-color-war-on-drugs-bader-210113/">https://progressive.org/dispatches/pregnant-people-of-color-war-on-drugs-bader-210113/</a>
      <h1 class="gmail-reader-title">Pregnant People of Color are Bearing the Brunt of the War on Drugs</h1>
      <div class="gmail-credits gmail-reader-credits">Eleanor J. Bader - January 13, 2021<br></div>


    <div class="gmail-content">
      <div class="gmail-moz-reader-content gmail-reader-show-element"><div id="gmail-readability-page-1" class="gmail-page"><div id="gmail-content">

    <p>When Chelsea Becker was eight-and-a-half months pregnant, she 
delivered a stillborn baby. An autopsy found high levels of 
methamphetamine in its system, and Becker, then twenty-five, was 
subsequently <a href="https://www.latimes.com/california/story/2019-11-08/woman-charged-with-murder-after-delivering-stillborn-baby" target="_blank">charged</a>
 with first-degree murder. Bail was initially set at $5 million, then 
lowered to an equally out-of-reach $2 million. As a result, Becker has 
been in pre-trial detention at the King County Jail in Hanford, 
California, since November 2019.</p>

<blockquote><p>“Prosecuting someone like Chelsea Becker doesn’t bring 
her fetus back or help her grieve her loss. Unfortunately, miscarriages 
and stillbirths are not uncommon; quite simply, ‘fetal protection’ laws 
are terrible public policy.”</p>

<p>Becker is not an anomaly. In fact, over the past five decades, 
hundreds of people—71 percent of them low-income, and 59 percent people 
of color—have been <a href="https://read.dukeupress.edu/jhppl/article/38/2/299/13533/Arrests-of-and-Forced-Interventions-on-Pregnant" target="_blank">locked up</a>,
 sometimes in mental hospitals and sometimes in prison or mandatory 
treatment programs, for drug or alcohol use during pregnancy.</p>

<p>According to Lynn Paltrow, founder and executive director of <a href="http://ationaladvocatesforpregnantwomen.org/" target="_blank">National Advocates for Pregnant Women</a>, a <a href="https://read.dukeupress.edu/jhppl/article/38/2/299/13533/Arrests-of-and-Forced-Interventions-on-Pregnant" target="_blank">peer-reviewed study</a> documented 413 arrests between 1973 and 2005.</p>

<p>“We know this is an undercount,” Paltrow tells <em>The Progressive</em>.
 “We are currently updating the survey, but we already know that law 
enforcement has ramped up since 2005. From that year to today, there 
have been at least 800 arrests, twice as many in half as much time as we
 found in our earlier research.”</p>

<p>Paltrow says this uptick reflects a prosecutorial shift. “In the 
1970s, 1980s, and early 1990s, law enforcement tended to focus on 
pregnancies after quickening—the detection of fetal movement—but there 
is now talk about controlling, detaining, and arresting pregnant people 
from the moment of conception,” she says. This is due, at least in part,
 to the 1992 Supreme Court decision in <em><a href="https://www.oyez.org/cases/1991/91-744" target="_blank">Planned Parenthood v. Casey</a></em>, which emphasized the state’s interest in protecting fetal life. The decision <a href="http://washingtonpost.com/opinions/2020/06/29.problems-with-relying-precedent-protect-abortion-rights" target="_blank">further allowed</a>
 states to restrict abortion as long as the qualifiers did not cause an 
ill-defined “undue burden” on either the provider or patient.</p>

<p>The upshot has been the enactment of a slew of “fetal protection” laws throughout the country. <em>Vox</em> <a href="http://vox.com/identities/2019/4/18/20954980/stillbirth-miscarriage-murder-abortion-chelsea-becker-news" target="_blank">reports</a>
 that, as of August 2020, thirty-seven states had passed statutes that 
have been used to criminalize pregnant people who use drugs or alcohol 
or engage in behaviors that put the health of a fetus “in danger.”</p>

<p>Alabama’s <a href="https://definitions.uslegal.com/c/chemical-endangerment-of-child/#:~:text=Chemical%20Endangerment%20of%20Child%20Law%20and%20Legal%20Definition,when%20the%20child%20is%20in%20the%20mother%E2%80%99s%20womb" target="_blank">Chemical Endangerment of a Child law</a>
 is one example. The ordinance makes it a felony to “knowingly, 
recklessly, or intentionally cause or permit a child to be exposed to, 
or ingest, or inhale, or have contact with a controlled substance or 
drug paraphernalia,” including glass pipes and bongs.</p>

<p>What’s more, eighteen states regard drug use during pregnancy as 
child abuse, and several, including Minnesota, South Dakota, and 
Wisconsin, consider maternal drug use to be grounds for civil or 
involuntary commitment in a drug program prior to giving birth.</p>

<p>Predictably, these policies have curried favor with law-and-order 
advocates and those supporting the war on drugs. But groups like the 
American Medical Association (AMA), the American College of 
Obstetricians and Gynecologists, the American Academy of Family 
Physicians, the American Society of Addiction Medicine, Amnesty 
International, and the March of Dimes have been outspoken in their 
opposition to the measures.</p>

<blockquote><p><a href="https://www.rand.org/blog/2020/01/policies-that-punish-pregnant-women-for-substance-use.html" target="_blank">A survey</a>
 of drug treatment programs conducted in 2018 found that only 23 percent
 were specifically geared toward serving folks who are pregnant or 

<p>“Transplacental drug transfer should not be subject to criminal sanction or civil liability,” the AMA <a href="https://www.nationaladvocatesforpregnantwomen.org/medical_and_public_health_group_statements_opposing_prosecution_and_punishment_of_pregnant_women_revised_june_2018/" target="_blank">has written</a>. Punitive laws, it argues, lead people to avoid prenatal care, or worse, give birth without trained medical personnel on hand.</p>

<p>“There is a growing consensus that drug use should be treated as a 
public-health issue, not a criminal issue,” longtime prison abolition 
activist Victoria Law, co-author of <em><a href="https://www.akpress.org/prisonbyanyothername.html" target="_blank">Prison By Any Other Name</a></em>,
 says. “Prosecuting someone like Chelsea Becker doesn’t bring her fetus 
back or help her grieve her loss. Unfortunately, miscarriages and 
stillbirths are not uncommon; quite simply, ‘fetal protection’ laws are 
terrible public policy.”</p>

<p>Law is also critical of both mandatory drug treatment and preemptive 
lockup to keep someone from using. Her first concern, she says, involves
 prison conditions.</p>

<p>“Pregnant people who are locked up get awful medical care which can 
lead to stillbirths, low-birth-weight babies, miscarriages, and other 
bad birth outcomes and the prison system is never held to account for 
any of this,” Law says. “The medical neglect of pregnant prisoners, 
coupled with bad prison food, is an outrage. And forcing someone into 
treatment that they don’t want or are not yet ready for, never works.”</p>

<p>Moreover, <a href="https://www.rand.org/blog/2020/01/policies-that-punish-pregnant-women-for-substance-use.html" target="_blank">a survey</a>
 of drug treatment programs conducted in 2018 found that only 23 percent
 were specifically geared toward serving folks who are pregnant or 

<p>Paltrow of National Advocates for Pregnant Women agrees with Law. 
“Just as some inroads are being made to end the war on drugs, the arrest
 of pregnant women is providing the fuel for continuing, or perhaps even
 expanding, it,” she says. “While legislators cite lots of ‘fetal 
protection’ laws, the fact is that no state legislature—with the 
exception of Tennessee, which passed a ‘fetal assault’ law that was in 
effect from 2014 to 2016—has passed legislation that authorizes arrests 
as a way to address pregnancy and drug use.” </p>

<p>This, of course, does nothing to help Chelsea Becker as she languishes in prison.</p>

<p>“The district attorney prosecuting Becker clearly believes that it is
 wrong to treat drug use as a matter of public health. He sees it as a 
moral issue that should be handled through arrest,” Paltrow says. “Just 
as some people are denying the science around COVID-19, many prosecutors
 and supporters of the drug war are denying the science around 
pregnancy, refusing to acknowledge that poverty, racism, and lack of 
equal access to high-quality medical care have more to do with healthy 
pregnancy outcomes than drug use.”</p>


    </div><div id="gmail-bottompageinfos">
        <p><br></p><h3><a href="https://progressive.org/topics/eleanor-j.-bader/" rel="author">Eleanor J. Bader</a></h3>
                        <p>Eleanor J. Bader is an award-winning New York City-based freelance
 writer who covers domestic social issues including education, hunger  
and homelessness, anti-poverty organizing, and movements for gender and 
reproductive justice.</p>
        <p><a href="https://progressive.org/topics/eleanor-j.-bader/">Read more by Eleanor J. Bader</a>

    <p>January 13, 2021</p>
    <p>12:31 PM</p>