<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=UTF-8">
  </head>
  <body>
    <div id="toolbar" class="toolbar-container"> </div>
    <div class="container" style="--line-height:1.6em;" dir="ltr">
      <div class="header reader-header reader-show-element"> <font
          size="-2"><a class="domain reader-domain"
            href="https://roarmag.org/essays/martin-sostre-prison-activist/">https://roarmag.org/essays/martin-sostre-prison-activist/</a></font>
        <h1 class="reader-title">The unforgettable life of prison rebel
          Martin Sostre</h1>
        <div class="credits reader-credits">William C. Anderson - August
          12, 2020<br>
          <br>
          <b><i>For more about Martin Sostre:</i></b><b><i><br>
            </i></b><b><i><a class="moz-txt-link-freetext" href="https://search.freedomarchives.org/search.php?s=%22martin+sostre%22&no_digital=1">https://search.freedomarchives.org/search.php?s=%22martin+sostre%22&no_digital=1</a></i></b><br>
          <br>
        </div>
      </div>
      <hr>
      <div class="content">
        <div class="moz-reader-content reader-show-element">
          <div id="readability-page-1" class="page">
            <div>
              <blockquote>
                <p>The burden of a long sentence would be lightened by
                  the satisfaction of knowing that the mission set out
                  for me, that of helping my people free themselves from
                  the oppressor, is being accomplished.</p>
                <p>— Martin Sostre</p>
              </blockquote>
              <p>Malcolm X once said, “We’ve only suffered from
                America’s hypocrisy … If you go to jail, so what? If
                you’re black, you were born in jail.” For Black people
                in the United States today, this statement is still as
                true as it ever was. The state as prison has been the
                lived experience for countless Black people throughout
                generations, but sometimes a myriad of lives can be
                crystallized into a single account exposing the
                oppressive realities in intimate detail. The life of the
                great intellectual, imprisoned litigator and
                revolutionary organizer Martin Sostre was just that.</p>
              <p>Not enough people know Sostre today, though his impact
                on the prison struggle is as large as Black radicals
                like George Jackson, Angela Davis and Mumia Abu Jamal.
                Sostre passed away on August 12, 2015 — five years ago
                today. His story is one that demands telling, because
                were it not for him, the world would not be what we know
                now.</p>
              <p>Martin Sostre was born in Harlem in 1923 and came of
                age during the Great Depression. He was inspired early
                on by Black speakers, thinkers and activists around the
                African National Memorial Bookstore on 125th street. But
                Sostre also received a different type of education,
                lessons on what he later described as “the methods of
                the streets,” which would foreshadow much of what was
                still to come. He initially joined the army, but after
                multiple run-ins with the law he was “dishonorably”
                discharged. In 1952 Sostre was arrested for drug
                possession and sentenced to 12 years in prison.</p>
              <div id="attachment_66260" class="wp-caption">
                <p><a
                    href="https://roarmag.org/wp-content/uploads/2020/08/Sostre-image.jpg"><img
src="https://roarmag.org/wp-content/uploads/2020/08/Sostre-image.jpg"
                      alt="" width="300" height="368"></a></p>
                <p class="wp-caption-text">Martin Sostre</p>
              </div>
              <p>This was the start of a decades-long journey that would
                see him pass through terrible facilities like Sing Sing
                Prison, Clinton Prison and the infamous Attica Prison
                and eventually reshape the limited legal rights that are
                <i>supposed </i>to be guaranteed to incarcerated
                people.</p>
              <p>In prison, Sostre initially embraced the Nation of
                Islam, attracted by its Black nationalist elements. When
                prison authorities tried to stifle his right to express
                his beliefs, placing Sostre in solitary confinement
                after accusing him of trying to arouse dissent, he
                became a self-taught student of law and took part in a<a
href="https://law.justia.com/cases/federal/district-courts/FSupp/212/865/2253278/">
                  successful lawsuit</a> challenging the authorities’
                suppression of his beliefs.</p>
              <p>In one<a
href="https://journals.sagepub.com/doi/abs/10.1177/002193477700700303?journalCode=jbsa">
                  letter from prison</a> he writes, “Although to some
                the struggle of a Black high school drop-out acting as
                his own attorney against the massive coercive power of
                this State may seem like a futile struggle, there is no
                doubt in my mind of the ultimate defeat of my
                oppressors.” In many ways, the legal struggles he waged
                were setting a precedent, and Sostre was only just
                kicking off a series of strategic challenges that would
                make considerable and historic gains for people in
                prison.</p>
              <p>After his release from prison in 1964, Sostre opened
                the Afro-Asian Bookstore in Buffalo, New York. Having
                undergone a political transformation in prison himself,
                Sostre likened his journey to Malcolm X. However, upon
                observing the Black power politics among the youth on
                the outside, Sostre parted ways with the Nation Of
                Islam. His bookstore would become a place where he
                cultivated resistance for an entire community. He sold
                radical books covering topics like Black nationalism and
                communism.</p>
              <p>He grew to be recognized as an educator among community
                members who used his shop as a space for learning and
                fellowship. This was at odds with the Buffalo Police
                Department who threatened Sostre for his actions. He was
                politicizing Black youth at a time when the state was
                increasingly concerned and surveilling proponents of
                anti-capitalist, Black empowerment across the United
                States.</p>
              <p>During the “long, hot summer” of 1967, Black uprisings
                took place around the nation. Rebellions flared in
                response to the many manifestations of institutional
                racism like unemployment, housing discrimination and
                police brutality. The unending police repression of
                Black America happening in the streets was a direct
                challenge to racist state violence. It was around this
                time that the infamous<a
href="https://www.washingtonpost.com/history/2020/05/29/when-the-looting-starts-the-shooting-starts-trump-walter-headley/">
                  police threat</a>, “When the looting starts, the
                shooting starts” was uttered by the Miami police chief
                as well.</p>
              <p>When revolt hit Buffalo, Sostre was there doing the
                work he knew best: teaching, distributing radical
                literature to the Black community — especially young
                people — and providing context to the situation at hand.
                Sostre organized through education and supported the
                uprising using the methods he had learned from the
                orators, teachers and street-level militants during his
                youth in Harlem. His bookstore became safe haven where
                people could escape tear gas and police brutality. He
                would give out lessons and liberation literature to the
                people hanging out in his store, which the authorities
                perceived as a threat. It remained open and packed well
                into the night as people rebelled against police forces.</p>
              <p>Eventually, authorities resolved to deal with the
                defiant Sostre by attacking and ransacking his store. He
                and Geraldine Robinson (his co-defendant) were
                imprisoned on narcotics and riot charges. He was
                convicted after the rebellion in Buffalo had died down
                and sentenced to 31 to 41 years in jail by an all-white
                jury. Sostre was gagged in court but was unfazed by what
                he described as a “foolish” attempt to silence him.</p>
              <p>He later wrote that he was demonstrating “the weakness
                of this fascist beast” in the courtroom and encouraged
                Black people to look at what he was doing to the
                oppressor. Sostre promised to be consistently
                confrontational, and from prison, he encouraged Black
                people to “Defy white authority!,” setting an example
                through his actions.</p>
              <p>He maintained his innocence, and in the 1974
                documentary<a
                  href="https://www.youtube.com/watch?v=m4Y0n1uvgLA"> <i>Frame-Up!</i></a>
                he distinguishes “between a political prisoner in its
                classical sense and a <i>politicized</i> prisoner.” He
                categorizes himself as the latter, as someone “who has
                become politically aware while in prison, even though
                the original crime that he committed was not a political
                crime.”</p>
              <p>Martin also won a case about the<a
                  href="https://casetext.com/case/sostre-v-otis">
                  censorship</a> of literature in prison. He recalled
                fighting so hard so there could be more political
                literature in prison than there ever had been before.
                While being imprisoned, he was <i>still</i> doing the
                political education work that he previously did in the
                community. He claimed several victories in court for the
                rights of those in prison, from political and religious
                freedoms to restricting the use of<a
href="https://law.justia.com/cases/federal/district-courts/FSupp/312/863/1468930/">
                  solitary confinement</a>. He himself had been
                subjected to the torture of solitary confinement, had
                his mail tampered with and was subjected to intimidation
                — all because of his work. But Sostre remained true to
                his cause.</p>
            </div>
          </div>
        </div>
      </div>
      <div> </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-freetext" href="https://freedomarchives.org/">https://freedomarchives.org/</a></div>
  </body>
</html>