<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=UTF-8">
  </head>
  <body>
    <div class="container content-width3" style="--font-size:20px;">
      <div class="header reader-header reader-show-element"> <font
          size="-2"><a class="domain reader-domain"
href="https://theintercept.com/2020/03/23/coronavirus-rikers-jail-de-blasio-cuomo/">https://theintercept.com/2020/03/23/coronavirus-rikers-jail-de-blasio-cuomo/</a></font>
        <h1 class="reader-title">If Coronavirus Deaths Start Piling Up
          in Rikers Island Jails, We’ll Know Who To Blame</h1>
        <div class="credits reader-credits">Nick Pinto - March 23, 2020</div>
      </div>
      <hr>
      <div class="content">
        <div class="moz-reader-content line-height4 reader-show-element">
          <div id="readability-page-1" class="page">
            <div data-reactid="215">
              <div data-reactid="216">
                <p><u>On Wednesday, the</u> first positive <a
href="https://theintercept.com/2020/03/18/coronavirus-rikers-island-jail/">coronavirus
                    test came in from a person in New York City’s
                    custody</a> at its Rikers Island jail complex,
                  following weeks of warnings from doctors and advocates
                  about the devastation the disease could wreak in the
                  filthy, crumbling jails. The ensuing days would be
                  marked by a stark dichotomy: the thing that did not
                  happen, and the thing that did. What did not happen
                  was any kind of urgent official response; the people
                  with the power to significantly reduce the number of
                  sick and elderly people packed into unhygienic jail
                  dorms didn’t do it. What did happen was equally
                  predictable: The virus began infecting jailed people
                  at a furious rate. What had been one case on Thursday
                  had by Sunday evening <a
href="https://www.cnn.com/world/live-news/coronavirus-outbreak-03-22-20/h_5345de926de85bfe74a06b6e9a6bfb36">ballooned</a>
                  to at least 29.</p>
                <p>We learned of the rising infections not because the
                  city’s Department of Correction announced them; the
                  agency is still notoriously opaque and allergic to
                  public communication, despite the urging of watchdogs
                  and public health officials to do better in light of
                  the health crisis. The scale of the disease’s spread
                  became clear Saturday only because the Board of
                  Corrections, a civilian oversight body, published the
                  number of cases in a<a
href="https://www1.nyc.gov/assets/boc/downloads/pdf/News/covid-19/Letter-from-BOC-re-NYC-Jails-and-COVID-19-2020-03-21.pdf">
                    letter</a> it sent Saturday reiterating the urgent
                  need to drastically reduce the number of people
                  trapped in the city’s jails, where fundamental
                  sanitation remains lacking and social distancing
                  impossible. Only a day later did the Department of
                  Correction come forward with an updated number.</p>
              </div>
              <blockquote data-reactid="217"><span data-reactid="218"></span>
                <p>“These are the people who have the power and the
                  responsibility to make sure that what happens in the
                  next few weeks is not a large-scale humanitarian
                  crisis or widespread devastation and death.”</p>
              </blockquote>
              <div data-reactid="220">
                <p>As the dire predictions of widespread transmission on
                  Rikers lurch inexorably towards realization, the
                  likelihood that many people could die because they
                  were not released becomes clearer. If that comes to
                  pass, the list of people directly responsible for
                  those deaths — the people who knew the jails of Rikers
                  Island were a death trap, who had the power to let
                  people out, and who chose not to — will be very short.</p>
                <p>That list includes New York Gov. Andrew Cuomo; New
                  York City Mayor Bill de Blasio; the five district
                  attorneys of New York City; and Chief Judge for the
                  State of New York Janet DiFiore.</p>
                <p>“All of the evidence that people need to take bold
                  and decisive action has been right in front of us,”
                  Justine Olderman, director of the Bronx Defenders, a
                  public defense organization, told The Intercept.
                  “These are the people who have the power and the
                  responsibility to make sure that what happens in the
                  next few weeks is not a large-scale humanitarian
                  crisis or widespread devastation and death.”</p>
                <p><u>Let’s begin with</u> Cuomo. According to the Board
                  of Corrections, 666 people are being held in New York
                  City jails on technical parole violations, such as
                  missing a curfew, failing a drug test, or failing to
                  notify their parole officer of a change of address.
                  Cuomo could tell his Parole Board that these issues
                  are better taken up after the mortal danger of
                  confinement in the septic cages of Rikers Island
                  during a plague has passed. Cuomo hasn’t done it.</p>
                <p>Another 811 people are in city jails because they
                  were arrested while on parole. Their release would
                  depend on the agreement of Cuomo’s Parole Board, the
                  district attorney on the case, and the judge
                  responsible that, even for people who have been
                  convicted of crimes in the past, arrest without trial
                  should not warrant a sentence to death by disease
                  contracted in a crowded jail dorm.</p>
              </div>
              <div data-reactid="231">
                <p>City jails house 551 people convicted of minor crimes
                  that carry sentences of a year or less. Medical
                  professionals and public defenders have spent weeks
                  calling for de Blasio to release these people using
                  his executive power. In response, the mayor has
                  insisted on moving very slowly, evaluating each case
                  individually with the New York Police Department. Why
                  the police, of all agencies, should be involved in
                  determining who receives a medical release from jail
                  remains unexplained. But de Blasio and the cops are
                  determining who among these people convicted of minor
                  crimes is worthy of removal from conditions where they
                  cannot protect themselves from fatal disease.</p>
                <p>As coronavirus speeds through Rikers, de Blasio is
                  inching his way forward. Late last week, he announced
                  that, after thorough review, he had identified all of
                  40 people who might be considered for release, should
                  prosecutors approve. At a press conference Sunday, he
                  added that he would soon begin reviewing a new tranche
                  of 200 candidates for release. “We’re all trying to
                  make sense of a very challenging situation in an
                  appropriate way,” he said. “We are looking at each
                  individual case. Some of the portrayals of the
                  situation have left out some of the complexity.”</p>
                <p>It’s actually not that complicated, Rory Lancman, a
                  New York City council member, said in an interview: <a
href="https://codes.findlaw.com/ny/correction-law/cor-sect-150.html">State
                    law</a> explicitly gives the mayor’s correction
                  commissioner power to relocate people serving short
                  sentences in city jails for a “compelling reason
                  consistent with the public interest.”</p>
              </div>
              <div data-reactid="233">
                <p>The problem isn’t the complexity of the situation,
                  Lancman said, it’s de Blasio: “You combine the mayor’s
                  longstanding extreme reluctance to meaningfully reform
                  the criminal justice system with his extreme
                  reluctance to act decisively in the Covid-19 crisis
                  generally,” Lancman told The Intercept, “and you end
                  up with hundreds of people sitting on Rikers Island
                  effectively creating a time bomb.”</p>
                <p><u>The largest category</u> of people in city jails
                  are those awaiting trial — people who have not been
                  charged but not convicted. In the ordinary course of
                  events, getting someone in this position out of jail
                  requires an application made in court before a judge.</p>
                <p>Janet DiFiore, the chief judge in charge of New York
                  state courts, has mothballed most court operations in
                  recognition of the coronavirus’s public health risk.
                  On the public health risks of crowded dormitory
                  detention without so much as a bar of soap, however,
                  she has been mum. Her office has issued no directive
                  or guidance to judges to encourage them to facilitate
                  the speedy processing of these applications.</p>
                <p>Judges have the ultimate power to decide on
                  defendants’ applications to be allowed to weather
                  coronavirus at home — allowing them to properly wash
                  themselves and maintain social-distancing and then
                  return to court when their trials proceed after courts
                  reopen. But whether or not prosecutors support the
                  applications also matters a great deal to their
                  success.</p>
                <p>Here, too, the degree of disregard is striking. The
                  Brooklyn District Attorney Eric Gonzales has signaled
                  his willingness to cooperate with some of these
                  applications. So has the Bronx District Attorney
                  Darcel Clark. Both are relying on public defenders to
                  bring them cases one by one, the equivalent of
                  evacuating the Titanic with a handful of one-man
                  lifeboats. Still, it’s more than district attorneys in
                  Manhattan, Queens, and Staten Island are doing.</p>
              </div>
              <div data-reactid="235">
                <p>It remains possible that the blooming epidemic on
                  Rikers Island will not turn into a catastrophe of mass
                  fatalities. Medical teams are working hard in city
                  jails and, with any luck, they will be able to save
                  lives. If people do die on Rikers, however, it won’t
                  be because the public officials with the power to save
                  them were not warned.</p>
                <p>“It’s a handful of people: the mayor, the governor,
                  judges, the city DAs,” said Olderman, of the Bronx
                  Defenders. “They could do it if they wanted to. And
                  they’re making a choice. The death of incarcerated
                  people that is sure to follow is going to be on their
                  hands.”</p>
              </div>
            </div>
          </div>
        </div>
      </div>
      <div> </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-freetext" href="https://freedomarchives.org/">https://freedomarchives.org/</a></div>
  </body>
</html>