<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body text="#000000" bgcolor="#FFFFFF">
    <div class="container font-size5 content-width3">
      <div class="header reader-header" style="display: block;"
        dir="ltr"> <font size="-2"><a class="domain reader-domain"
href="http://www.truth-out.org/news/item/43867-metoo-behind-bars-when-the-sexual-assaulter-holds-the-keys-to-your-cell">http://www.truth-out.org/news/item/43867-metoo-behind-bars-when-the-sexual-assaulter-holds-the-keys-to-your-cell</a></font>
        <h1 class="reader-title">When the Sexual Assaulter Holds the
          Keys to Your Cell</h1>
        <div class="credits reader-credits">Victoria Law - <span
            class="itemDateCreated">March 18, 2018</span></div>
      </div>
      <hr>
      <div class="content">
        <div class="moz-reader-content line-height4" dir="ltr"
          style="display: block;">
          <div id="readability-page-1" class="page">
            <div>
              <p>In January, Strawberry Hampton, a trans woman
                incarcerated in Illinois, settled a lawsuit about
                repeated sexual and physical abuse she'd experienced by
                prison staff in the state's men's prisons. What she
                endured isn't limited to Illinois prisons, or to men's
                prisons. Across the country, thousands of incarcerated
                people face sexual harassment, abuse and assault,
                frequently at the hands of staff. In the face of these
                attacks -- and the reality of retaliation --
                incarcerated people have come forward to file complaints
                and lawsuits, fighting back against system-wide abuse.</p>
              <h2>The Pervasive Problem of Prison Sexual Abuse</h2>
              <p>In 2016, Hampton, then age 24, was transferred to
                Pinckneyville Correctional Center, a medium-security
                men's prison in Illinois. There, officers repeatedly
                made sexual comments and derogatory slurs toward her and
                her cellmate, another trans woman. This was not the
                first time that Hampton had experienced sexual
                harassment by staff. "Everybody experiences some
                harassment [in prison]," noted Alan Mills, executive
                director of the Uptown People's Law Center (UPLC), which
                works with people incarcerated throughout Illinois and
                represented Hampton in her suit. "Everybody who is trans
                or gender nonconforming gets more harassment."</p>
              <p>But at Pinckneyville, the verbal abuse escalated into
                sexual abuse. According to her complaint filed with the
                courts, in March 2017, several staff members, including
                an internal affairs officer, entered Hampton's cell.
                They forced her to put on a thong and her prison-issued
                bra. They forced her cellmate, a trans woman named
                Denashio Tester, to put on boxers. They forced the two
                to dance in a sexual manner, touching themselves and
                each other. They also grabbed Hampton's breasts and
                buttocks. Over the next three months, these officers
                made these demands at least four times. Terrified,
                neither person reported these events.</p>
              <p>All of these actions violate the Prison Rape
                Elimination Act (PREA), federal legislation designed to
                address and eliminate sexual abuse behind bars. But, as
                Hampton and Tester's experiences demonstrate, PREA
                frequently fails to either address or eliminate sexual
                abuse. In jails and prisons across the country,
                incarcerated people are subject to sexual harassment,
                abuse and assault, frequently at the hands of staff. If
                they report these assaults, they risk retaliation,
                including greater violence, causing many to stay quiet.</p>
              <p>As the #MeToo movement outside of prison walls
                continues to gather momentum, what about survivors who
                are locked away? And what happens when the assailants
                are the people who literally hold the keys to their
                lives?</p>
              <h2>The Worst Distillation of Toxic Masculinity</h2>
              <p>"Prisons are the worst distillation of toxic
                masculinity," said Alan Mills. "That's just the way we
                run prisons in this country. It's all about inflicting
                punishment on people. It's about the use of force in
                order to force compliance to an arbitrary set of rules.
                It's about dehumanizing people. It's not surprising that
                this translates to harassment and abuse." The Uptown
                People's Law Center is preparing to file an amended
                complaint on behalf of Janiah Monroe, a trans woman who
                was sexually assaulted several times by staff at
                Illinois's Dixon Correctional Center.</p>
              <p>Sexual abuse at the hands of staff isn't limited to
                Illinois. In one year alone, the Department of Justice
                found that, in jails and prisons across the country,
                staff were responsible for <a
                  href="https://www.bjs.gov/content/pub/pdf/svpjri1112.pdf"
                  target="_blank">more than half of sexual victimization</a>.
                In state and federal prisons, trans people were <a
                  href="https://www.bjs.gov/content/pub/pdf/svpjri1112_st.pdf"
                  target="_blank">more likely to experience abuse by
                  staff than by other incarcerated people</a>. This was
                certainly true for Stacy Rojas, a gender nonconforming
                person who was incarcerated at the Central California
                Women's Facility (CCWF), the state's largest women's
                prison. Throughout their 14 years in prison, Rojas
                endured continued verbal harassment by prison staff
                because of their gender identity.</p>
              <p>In November 2015, after an officer called them a
                "stupid hoe," Rojas told officers that they had been
                documenting these comments for weeks and would complain
                to the prison's internal investigation unit. In
                response, officers ripped apart the contents of Rojas's
                cell and attacked Rojas. When two of their cellmates
                said that they would report the attack, they too were
                assaulted. The officers slammed them to the ground,
                stomped on one of their breasts with a boot, strip
                searched them in view of male officers and cut their
                clothing off. Officers then placed all three in small
                programming cages for nearly 12 hours, denying them
                medical care and even the use of a bathroom. When they
                were taken out of these cages, they were placed in
                administrative segregation, a form of solitary
                confinement in which a person spends 23 to 24 hours each
                day locked in a cell without their belongings.</p>
              <h2>The Limits of PREA</h2>
              <p>Among the officers who arrived at Hampton's cell in
                March 2017 was an internal affairs officer. In prisons
                across the country, including Illinois, PREA complaints
                are investigated by internal affairs officers.</p>
              <p>"What it shows is the total dysfunction of PREA,"
                stated Mills. "PREA on its face is great, but it depends
                on honest and thorough investigations into complaints
                once they're made." That an internal affairs officer was
                not only present, but participated, in the initial
                sexual abuse "sends a message to everybody that internal
                affairs is not to be trusted."</p>
              <p>In many jails and prisons, including California's
                prisons, victims of sexual abuse have the option of
                calling the PREA hotline instead of filing a report with
                staff. But these forms of sexualized violence
                experienced by Rojas and their cellmates may not be
                covered by <a
                  href="http://www.cdcr.ca.gov/PREA/docs/2016-DOM-54040.pdf"
                  target="_blank">California's interpretation of the
                  Prison Rape Elimination Act</a>, which defines sexual
                harassment as repeated and unwelcome comments or
                gestures of a sexual nature. Given that the violence
                inflicted upon Rojas can be interpreted as a
                (non-sexual) assault, their only recourse is to file
                complaints, known as 602s, with prison staff. To do so,
                they first had to ask prison staff for 602 forms; at
                first, staff refused to give them these forms. When they
                finally did, the grievances were lost or misplaced. Even
                when Rojas and their cellmates received a response, they
                reported that officers' behavior remained changed.</p>
              <p>Under the <a
href="https://www.aclu.org/sites/default/files/images/asset_upload_file79_25805.pdf"
                  target="_blank">1996 Prison Litigation Reform Act</a>, incarcerated
                people must exhaust the prison's administrative process
                (also known as the grievance process) before they are
                allowed to appear in court. In November 2017, Rojas,
                their two cellmates and a trans man at CCWF finally did
                so and were able to file a lawsuit charging that the
                continual sexual harassment, excessive force and
                subsequent denial of medical care violated the Eighth
                Amendment's prohibition on cruel and unusual punishment.
                Their complaint demands more control and accountability
                when excessive violence, whether physical or sexual,
                occurs, as well as safe reporting options to a third
                party outside the prison.</p>
              <p>Their lawsuit -- and the subsequent publicity --
                encouraged others to come forward with their own stories
                of sexualized violence by prison staff. The California
                Coalition for Women Prisoners, an advocacy organization
                working with Californians incarcerated in women's jails
                and prisons, has compiled dossiers from 11 other people,
                mostly trans and gender nonconforming people, detailing
                staff sexual abuse and misconduct. "This is systematic,"
                noted Sara Kershner, an organizer with the Coalition.</p>
              <h2>Officer Retaliation</h2>
              <p>On May 24, 2017, after an officer verbally harassed
                them, Hampton and Tester threatened to file a PREA
                complaint. That night, 16 officers pulled both women out
                of their cell. They cuffed Hampton behind her back and
                walked her to the shower, making so much noise that
                people in the nearby cells awoke and came to their cell
                doors to see what was happening. They brutally beat her
                before cutting off her shirt, bra and pants and leaving
                her naked in a cold cell for several hours.</p>
              <p>The following day, Hampton filed a PREA complaint about
                the physical and sexual abuse with mental health staff.
                According to her complaint, the internal affairs officer
                told her that, if she dropped the complaint, she and
                Tester could continue as cellmates. If not, he
                threatened her with fake disciplinary tickets that would
                leave her "buried in segregation" where she would not be
                fed or allowed to shower. Nonetheless, Hampton refused
                to drop her complaint. She spent the next three months
                in segregation as officers issued her disciplinary
                tickets for imaginary misconduct; they also continued to
                sexually harass and physically abuse her. Hampton filed
                grievance after grievance; none were ever investigated.</p>
              <p>On August 23, 2017, Hampton was transferred to Menard
                Correctional Center, another men's prison. Officers
                assaulted her on the hour-long bus ride. Once at Menard,
                she attempted to file a PREA complaint, but officers
                denied her and told her to "shut the fuck up." That was
                only the start of the daily harassment and abuse at the
                hands of prison staff who, according to the complaint,
                "made it clear ... that they knew she filed a PREA
                complaint about the sexual abuse she experienced at
                Pinckneyville and that they are going to punish her at
                Menard for speaking up against fellow IDOC [Illinois
                Department of Corrections] officers." When Hampton again
                tried to file a PREA complaint, officers pepper-sprayed
                her in the face.</p>
              <p>By October, the verbal sexual harassment escalated.
                Hampton was placed in a holding cell with an
                incarcerated man known to be aggressive. While officers
                watched, he beat her. When another person tried to
                intervene, officers pepper-sprayed him and Hampton. In
                addition, officers on the night shift threatened to
                physically hurt Hampton if she did not perform for them
                by moving her body in sexual ways, touch herself
                sexually and expose herself to them. Meanwhile, Hampton
                received a letter from the prison's warden stating that,
                because she had no physical or video evidence or
                witnesses, her PREA allegations were unsubstantiated.</p>
              <p>Fortunately for Hampton, she had legal support. While
                at Chicago's Cook County Jail awaiting trial, she had
                been part of a lawsuit about the jail's excessive force
                and was still in contact with attorneys from the
                Roderick and Solange MacArthur Justice Center. With the
                support of attorneys from the Center and their
                co-counsel from the Uptown People's Law Center, she
                filed suit against the Department of Corrections.</p>
              <p>Over 20 men incarcerated at Pinckneyville submitted
                affidavits attesting to the repeated sexual abuse
                against Hampton. Some even testified at the hearing. One
                witness, Edward Taylor, testified that staff told him
                earlier that morning, "You better not run your mouth."
                Despite the threat and fear, he told the court about the
                violence he witnessed against Hampton, adding, "I'm in
                fear for my life being here today."</p>
              <p>This fear of retaliation keeps not only witnesses, but
                often victims of staff violence from coming forward.
                "There's always a risk," Mills said, pointing out that
                prison staff have total control over a person's life in
                prison, including leaving their cell, accessing food or
                phone calls or visits. But, he adds, "What's surprising
                is how many people are willing to stand up and take that
                risk on behalf of somebody else that they don't know
                very well."</p>
              <p>Witnesses are often key not only to winning (or at
                least settling) in court, but also encouraging survivors
                not to stay silent. In Illinois, after inadvertently
                walking in on the sexual abuse that Janiah Monroe was
                experiencing, Patrice Daniels, another person
                incarcerated at Dixon, confronted the abusive officer
                and helped Monroe file a grievance.</p>
              <h2>"I Do Not Want Anyone Else to Go Through What I Did"</h2>
              <p>Despite her settlement, Strawberry Hampton remains in
                segregation in a (different) men's prison. Part of her
                settlement simply instructs the Illinois Department of
                Corrections to do what it was supposed to be doing to
                begin with -- its Gender Identity Disorder Committee
                will review Hampton's placement and mental health care;
                the committee will then decide where she will stay for
                the duration of her sentence.</p>
              <p>Hampton had initially been scheduled to be released
                from solitary confinement into the general prison
                population in March, but was charged with assaulting an
                officer. If found guilty, her time in isolation will be
                extended. In addition, Hampton's past charges come with
                a loss of good time, or time off one's prison sentence.
                Some of her previous misconduct tickets, written in
                retaliation for her reporting, resulted in a loss of
                good time. "She would be out sooner, if not already,
                were it not for those tickets," said Mills.</p>
              <p>Meanwhile, she continues to suffer sexual abuse,
                including rape threats from another man in the housing
                unit. She has also been denied access to the prison's
                mental health group for people in segregation. Faced
                with the bleak prospect of an indeterminate time in
                isolation, continued sexual abuse and no recourse,
                Hampton has attempted suicide four times. Each time,
                Hampton spent one day wearing a stiff suicide-proof
                smock in a crisis cell, or a cell devoid of everything
                save a concrete slab. Each time, she was returned to
                segregation after that one day. She continues to be
                denied access to mental health treatment.</p>
              <p>On March 8, the UPLC filed another lawsuit, this time
                demanding that Hampton be released from solitary
                confinement, provided with mental health treatment and
                transferred to a women's prison. At the same time,
                activists have <a
                  href="https://twitter.com/ashlelorde/status/971471632920403970"
                  target="_blank">launched a call-in campaign</a> demanding
                that the Department of Corrections release Hampton from
                solitary confinement and transfer her to a women's
                prison.</p>
              <p>In California, Rojas is now out of prison. The three
                other plaintiffs are still incarcerated. Since filing
                suit, the three have experienced verbal harassment, but
                no additional physical attacks or sexualized violence.
                Kershner attributes this to the publicity and pronounced
                public support that organizers, both inside and outside,
                galvanized immediately after the suit was filed.</p>
              <p>Though now out of prison, Rojas is determined to change
                conditions for those still incarcerated. "Just because
                we are in prison doesn't mean that we should not have
                our basic human rights protected," Rojas stated in a
                press release after filing suit. "I do not want anyone
                else to go through what I did."</p>
            </div>
          </div>
        </div>
      </div>
      <div> </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-freetext" href="https://freedomarchives.org/">https://freedomarchives.org/</a>
    </div>
  </body>
</html>