<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body text="#000000" bgcolor="#FFFFFF">
    <div id="container" class="container font-size5 content-width3">
      <div id="reader-header" class="header" style="display: block;"> <font
          size="-2"><a id="reader-domain" class="domain"
href="https://www.aaihs.org/martin-sostre-and-the-fight-against-solitary-confinement/">https://www.aaihs.org/martin-sostre-and-the-fight-against-solitary-confinement/</a></font>
        <h1 id="reader-title">Martin Sostre and the Fight against
          Solitary Confinement<br>
        </h1>
        <span class="byline"><span class="author vcard"><a class="url fn
              n" href="https://www.aaihs.org/author/gfelb/"
              title="Garrett Felber"><b>By Garrett Felber -</b></a></span></span>
        <span class="posted-on"><a
href="https://www.aaihs.org/martin-sostre-and-the-fight-against-solitary-confinement/"
            title="7:00 am" rel="bookmark"> <time class="entry-date
              published" datetime="2016-05-16T07:00:26+00:00">May 16,
              2016</time></a></span></div>
      <hr>
      <div class="content">
        <div id="moz-reader-content" class="line-height4"
          style="display: block;">
          <div id="readability-page-1" class="page">
            <div class="entry-content clearfix">
              <p>In the summer of 2015, President Barack Obama finally
                broke the silence on the use of solitary confinement, <a
href="http://www.nytimes.com/2015/07/22/us/politics/critics-of-solitary-confinement-buoyed-as-obama-embraces-cause.html">calling
                  for a review </a>by the Department of Justice of
                isolation and its effects. Earlier this year, he <a
href="http://www.nytimes.com/2016/01/26/us/politics/obama-bans-solitary-confinement-of-juveniles-in-federal-prisons.html?_r=0">banned
                  isolation</a> in federal juvenile prisons. Solitary
                confinement has long been a form a psychological torture
                and prison discipline, honed throughout the 20th century
                at some of America’s most notorious prisons such as San
                Quentin and Attica. Solitary has its origins in the
                Pennsylvania system, a Quaker-derived practice of
                penitence and rehabilitation. At Eastern State
                Penitentiary, prisoners were held in solitary cells
                16-feet-high, 12-feet-long, and 7.5-feet-wide with an
                individual exercise yard. New York’s Auburn system,
                which supplanted it in the early 19<sup>th</sup>
                century, modified this approach by introducing
                collective prison labor while maintaining solitary
                confinement at night. Today, as Angela Davis notes, “not
                even the most ardent defenders of the supermax – would
                try to argue today that absolute segregation, including
                sensory deprivation, is restorative and healing.” Yet
                Martin Sostre, one of the most important figures issuing
                early challenges to the use of solitary confinement, who
                was once mentioned in the same breath as Davis, Assata
                Shakur, Ruchell Magee, and other political prisoners in
                the early 1970s, has been largely lost to history.</p>
              <p>Martin Gonzalez Sostre was born in Harlem to Puerto
                Rican and Haitian parents in 1923. There, he was
                influenced by <a
                  href="https://www.youtube.com/watch?v=kEPE-OTuc1Q">Lewis
                  Michaux’s </a>African National Memorial Bookstore and
                the step-ladder orators on 125th Street. He dropped out
                of school in the tenth grade and was drafted in
                1942. After serving a brief stint in Korea, he was
                arrested in 1952 for heroin possession. After three
                years at Clinton Prison in Dannemora, New York, Sostre
                met Teddy Anderson, a Muslim of the <a
                  href="https://www.alislam.org/introduction/">Ahmadiyya
                </a>faith, and converted to Islam in 1956. By 1959, he
                had organized a vibrant political and religious
                community at Clinton and helped initiate one of the
                first lawsuits against the state for violations of
                religious rights: <em>Pierce v. LaVallee</em>.</p>
              <p>Although the Nation of Islam’s lawyer, Edward Jacko,
                and Sostre attempted to bring issues of prison
                discipline before the court, the “hands off” policy of
                the judicial branch with regard to the constitutional
                rights of prisoners had yet to be breached. Judge
                Stephen Brennan repeatedly told the defendants: “I am
                not interested in questions of solitary confinement.”
                When pushed further, he insisted that he would not
                “interfere with prison regulations.” By the end of
                Sostre’s first incarceration in 1964, he had spent 5
                years in solitary confinement for his religious and
                political beliefs.</p>
              <p>Shortly after he was released in 1964, Sostre opened an
                Afro-Asian Bookstore in Buffalo, New York while working
                at Bethlehem Steel. The bookstore exposed neighborhood
                youth to the writings and speeches of <a
href="http://www.nytimes.com/2006/02/07/arts/television/07negr.html?n=Top%2FReference%2FTimes%20Topics%2FSubjects%2FT%2FTelevision&_r=0">Robert
                  F. Williams, </a><a
                  href="https://www.aaihs.org/reconsidering-malcolm-x-and-islam/">Malcolm
                  X, </a>and Chairman Mau. Like Eldridge Cleaver and
                many other Muslim prisoners, Sostre left the Nation of
                Islam after Malcolm X split with the NOI and was
                assassinated the following year. In 1967, following a
                summer of civil disorder and amidst the larger context
                of black uprisings in Watts, Newark, and Detroit, police
                raided Sostre’s bookstore and charged him with narcotics
                possession, arson, and assault.</p>
              <p>Having studied law during his first stint at Clinton
                and Attica, Sostre represented himself in court. He
                challenged the all-white jury selection by pressing
                potential jurors about their relationship to the black
                community in Buffalo:</p>
              <p><em><strong>Sostre:</strong> You stated that you didn’t
                  live with Negroes. Would you object to living in an
                  integrated neighborhood?</em></p>
              <p><em><strong>Juror:</strong>Some.</em></p>
              <p><em><strong>Sostre:</strong>What?</em></p>
              <p><em><strong>Juror:</strong>It depends on the type of
                  Negro. Some aren’t nice.</em></p>
              <p><em><strong>Sostre:</strong>Well, isn’t that the
                  situation in your all-white neighborhood? It has some
                  people who are ‘nice’ and some not so‘nice.’</em></p>
              <p><em><strong>Juror: </strong>No, everyone in my
                  neighborhood is nice.</em></p>
              <p><em><strong>Sostre:</strong>If you neighborhood were
                  colored and so-called ‘nice,’ would you have any
                  objection to living there?</em></p>
              <p><em><strong>Judge:</strong>The lady already said no. </em></p>
              <p><em><strong>Sostre:</strong>Do you believe in open
                  housing?</em></p>
              <p><strong>Judge:</strong><em>Let’s not get into
                  philosophical discussions.</em></p>
              <p>Sostre eventually asked the jurors if they believed
                there was racism in America. When Sostre claimed that it
                was a “very important issue,” the judge responded: “It
                is insignificant to me.” The final dialogue between
                judge and defendant reveals the deeply-sanctioned racism
                of the U.S. courts as well as Sostre’s ability to use
                the courtroom as an arena for radical politics:</p>
              <p><em><strong>Sostre:</strong> At least make a little
                  show, Your Honor! Everyone knows it’s a frame-up but
                  you ought, at least, to make a little show of
                  conducting a trial. [turning to a juror] In your
                  determination of the issues of this case you said you
                  would go along strictly with the law instead of using
                  your own conscience. You would go strictly by law
                  regardless of conscience?</em></p>
              <p><em><strong>Judge:</strong>That’s his duty and his
                  obligation!</em></p>
              <p><em><strong>Sostre:</strong> That’s where we differ,
                  Judge, because a person’s conscience and morality
                  transcends the law.</em></p>
              <p>A year before Bobby Seale was infamously bound in the
                courtroom trial of the “<a
                  href="https://en.wikipedia.org/wiki/Chicago_Seven">Chicago
                  Seven</a>,” Sostre was handcuffed and gagged before
                being sentenced by an all-white jury to 31-41 years
                because of his prior convictions.</p>
              <p>In 1969, Judge Constance Motley heard Sostre’s case
                regarding solitary confinement and ordered that he be
                returned to general population. She opined: “It is not a
                function of our prison system to make prisoners conform
                in their political thought and belief to ideas
                acceptable to their jailers.” Motley also awarded him
                with nearly $10,000 in damages and forbade prison
                officials from putting him in solitary confinement
                without a hearing.</p>
              <p>During the trial, a psychologist at the University of
                Wisconsin testified that in his studies, a week or less
                in solitary had “gravely psychologically damaged” those
                imprisoned and made them feel “less than human.” Sostre
                emphasized the ways in which his own isolation was a
                product of being unwilling to suffer this
                dehumanization. He refused to submit to rectal
                examinations, pointing out that for those in solitary
                without possessions,  it was a practice meant only to
                dehumanize. In a 1973 letter to Judge Kaufman, he
                explained that “I shall refuse each time and defend
                myself against any physical attack. They may succeed in
                beating me to death, but they shall never succeed in
                forcing me to relinquish what in the final analysis are
                the final citadels of my personality, human dignity and
                self respect.”</p>
              <p>In addition to his refusal to submit to rectal
                examinations and to shave his quarter-inch-length beard,
                Sostre organized a labor union in 1969 at Walkill Prison
                in order to “equalize to the fullest extent possible,
                the rights, privileges and protection of prison labor
                with those of free labor everywhere.” In 1970, he began
                editing a black revolutionary newspaper called <em>Black
                  News</em> printed in Buffalo. As Sostre explained: “As
                our name implies, we are a Black, not a kneegrow
                newspaper. Not just a Black newspaper, but a Black <em>revolutionary</em>
                newspaper.” Sostre established a free lending library on
                Black History at Walkill and helped to institute a Black
                Studies program. In 1972, he led a strike in the license
                plate shop at Auburn Prison. Two years later, despite an
                affidavit from the state’s key witness in his 1968
                trial, Arto Williams, who admitted that he had testified
                against Sostre in return for a lesser sentence on his
                own pending charges, the court refused to retry the
                case.</p>
              <p>Sostre continued to sharpen and expand his political
                analysis. In 1974, he wrote to his supporters that
                although nothing had changed and he remained “in the box
                in the same cell . . . I am many times better off
                politically and legally than I was before . . .
                Moreover, Watergate has made the people more
                knowledgeable and less naïve concerning the repressive
                mentality of those who stand for ‘law and order.’” He
                had long stood against the war in Vietnam, calling
                racism and militarism “two claws of the same hawk.”
                “Like the struggle in Vietenam,” he wrote, “the struggle
                against us is one they cannot win.” He even compared
                himself to “the brave and resolute people in Vietnam who
                are struggling against the common oppressor . . . . I
                consider myself a Black Viet Cong.”</p>
              <p>The writings of <a
href="http://www.theatlantic.com/politics/archive/2012/08/eulogy-for-a-sex-radical-shulamith-firestones-forgotten-feminism/261834/">Shulamith
                  Firestone</a> and women of color feminists also
                convinced Sostre that women’s liberation was the new
                vanguardist movement. He wrote that in the “world’s
                liberation struggle against all forms of oppression, I
                view the struggle for the liberation of women as the
                most widespread and humanistic.” Even as a
                self-identified Marxist, he admitted that the “mere
                overthrow of capitalism and its replacement with
                socialism does not, of itself, liberate women from male
                chauvinistic oppression”; nor did it “even eradicate
                racism.”</p>
              <p>Sostre remained in prison until his sentence was
                commuted in 1975 by Governor Hugh Carey amidst political
                pressure from Amnesty International and dozens of Martin
                Sostre Defense Committees throughout the country. Of all
                Sostre’s contributions to the prisoners’ rights movement
                – establishing the constitutional rights of prisoners,
                fighting for access to legal materials, and establishing
                unions and advocating a minimum wage – his greatest
                contribution was to understand the relationship between
                state repression and prisoner radicalism. As he wrote
                following the Attica Uprising in 1971: “If Attica fell
                to us in a matter of hours despite it being your most
                secure maximum security prison-fortress equipped with
                your latest repressive technology, so shall fall all
                your fortresses, inside and out. Revolutionary spirit
                conquers all obstacles.”</p>
              <br>
            </div>
          </div>
        </div>
      </div>
      <div> </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-freetext" href="https://freedomarchives.org/">https://freedomarchives.org/</a>
    </div>
  </body>
</html>