<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body text="#000000" bgcolor="#FFFFFF">
    <div id="container" class="container font-size5 content-width3">
      <div id="reader-header" class="header" style="display: block;"> <font
          size="-2"><a id="reader-domain" class="domain"
href="http://sfbayview.com/2017/09/watani-stiner-tending-to-historical-wounds/">http://sfbayview.com/2017/09/watani-stiner-tending-to-historical-wounds/</a></font>
        <h1 id="reader-title">Watani Stiner: Tending to historical
          wounds</h1>
        <div id="meta-data" class="meta-data">
          <div id="reader-estimated-time">September 26, 2017<br>
          </div>
        </div>
      </div>
      <hr>
      <div class="content">
        <div id="moz-reader-content" class="line-height4"
          style="display: block;">
          <div id="readability-page-1" class="page">
            <div class="entry">
              <p><strong><em>by Watani Stiner</em></strong></p>
              <p>My life began in the Jim Crow South, in Houston, Texas.
                I remember the segregated world I was born into …  the
                separate water fountains, the back of the bus, the going
                around to the back door of Mr. Fontnoe’s grocery store
                to buy milk for my mother and grandmother.</p>
              <p>I recall the segregated section of the movie theaters –
                and the long, seemingly endless net partitioning the
                giant sandy beaches, separating the “Colored” folks from
                the “Whites.” Can you imagine that it once was a
                reality, a segregated beach!</p>
              <p>Yes, I remember as a child, squinting my eyes and
                peeking through the small holes of the beach net and
                witnessing all the little White kids playing in the
                sand. For me and my siblings, it felt as if they were
                having so much more fun playing in the sand than we
                could ever have as Negroes.</p>
              <p>I tried to make sense of the world around me. But the
                only way I could grasp my reality, understand what was
                going on in this segregated world I was thrust into, was
                through the holy lens of my religious faith, through the
                eyes of a Catholic child. After all, why else could we
                not drink from the White fountains, or sit in front of
                the bus, or go places and do what other White kids could
                do? It must be because that would be a big Black sin to
                do so.</p>
              <p>Why else would our parents and other grownups go along
                with it if it were not a sin to do so? God must have
                intended the world to be this way. To get to heaven, all
                we had to do was to obey God’s commandments, say our
                prayers – and stay in our place.</p>
              <p>I was just 7 years old when my mother took us on the
                Greyhound bus from Texas to California, straight to
                Watts, a more complexly racist world, far removed from
                the simplicity of grandmother’s gaze, her praying hands
                and her protective morality.</p>
              <p>Ten years later, and just three months after my 17th
                birthday, I married my high school sweetheart, graduated
                from high school, got a well-paying job at
                McDonnell-Douglas aircraft company, and became the proud
                father of my first son: Larry Joseph Stiner Jr.</p>
              <p>That was 1965. All I needed in order to become an
                established upstanding citizen was a house, an obedient
                dog and a white picket fence. I guess it would be
                correct to say that we were well on our way to becoming
                your stereotypical “American Negro” family. I was going
                to establish and experience the American dream! At least
                the limited version available to a young Negro family in
                1965.</p>
              <p>But then, something extraordinary happened that same
                year, something that would change my life forever …</p>
              <p>It was on Aug. 11 of that year, 1965, that the Los
                Angeles “Watts” revolt exploded. This revolt, sparked by
                issues of civil rights and a rash of police killings of
                young Black men, ushered in a wave of uprisings all
                across this country. Similar to today’s cry and demand
                by young people that Black Lives Matter, the
                generational cry of the 1960s was for Black Power!</p>
              <p>The Watts revolts had a cathartic impact on me. This
                phase of our struggle was the culmination of years of
                civil rights protest and legal frustration over racial
                discrimination against Blacks in this country.</p>
              <p>I watched on television as dogs and water hoses were
                turned loose on nonviolent protesters in the South. As I
                watched the horrible images, I became filled with rage.
                I was angry and, at the time, I couldn’t understand why
                those civil rights demonstrators on television wouldn’t
                fight back. How could they be nonviolent in the face of
                such violence? Why would they not protect themselves
                against these openly hostile and brutal assaults?</p>
              <p>I didn’t want to be like them. I wanted to be part of a
                more confrontational movement to end police brutality
                and racial discrimination in this country. I could not
                and WOULD NOT turn my other cheek! I saw it as a weak,
                ineffective and humiliating tactic that made absolutely
                no sense to me, given the centuries of abuse, injustice
                and humiliation Blacks had already endured in this
                country.</p>
              <p>Therefore, I sided with other young people who had
                rejected Martin Luther King Jr.’s philosophy of
                “nonviolence” and adopted a more militant posture:
                “Freedom by Any Means Necessary.” Malcolm X spoke
                clearly to my generation as King had spoken to my
                parents’ generation.</p>
              <p>It is important in telling my story to put it into a
                social context: The 60s was a time when young people all
                across this country were breaking through racist
                barriers, opening up closed doors of opportunity, and
                raising critical questions about the war in Vietnam and
                the unequal distribution of power and wealth in this
                country.</p>
              <p>It is a parallel of history that the Black Lives Matter
                movement emerged from incidences of police brutality and
                injustice which served as the proverbial spark that
                ignited a prairie fire of resistance, just as it did for
                my generation. For both generations, there are the same
                issues: police brutality, economic injustice, racism and
                white supremacy.</p>
              <p>Thus, it was inside this social consciousness and
                tumultuous climate that I decided to join the cultural
                nationalist organization “Us” in Los Angeles. I became a
                Simba Wachanga (Swahili for Young Lion). I very quickly
                became a dedicated “warrior” for the revolution!</p>
              <p>I’m sure everyone reading this has heard of the Black
                Panther Party for Self-Defense. They are widely
                remembered because they effectively seized a moment in
                history and captured the imagination of the people, and
                they came to visibly symbolize militant Black resistance
                in American society at the time. But there were also
                other significant and relevant groups and organizations
                during this era fighting against racism and for social
                justice in this country.</p>
              <p>Having been a member of one of these other groups, I
                often feel that other stories and contributions to the
                struggle haven’t been included much in the historical
                narrative of Black Power of that time as it is being
                told and taught.</p>
              <p>There are several reasons for this narrowing of
                historical players and events. The political, economic
                and cultural issues we were confronted with during the
                1960s were multi-dimensional and complex – as they very
                well remain today. While the larger society had its own
                complexity and plurality of voices, the Black Power
                Movement itself also was not monolithic but had a
                multitude of different perspectives, personalities and
                passionate agendas.</p>
              <p>As with many other aspects of Black life and
                experience, the American media tended to want to
                simplify the story and thus failed to present the
                diversity of ideas and expressions of the movement to
                the public. This is not at all to say that the Black
                Panthers don’t deserve a large and influential place in
                the history of the time – they do. But I believe that
                our understanding of history will be greatly enriched by
                exploring some of the alternative voices engaged in that
                momentous time and movement.</p>
              <p>I believe it is important to know, study and understand
                the whole history of the Black Power Movement in this
                country. To know this gives a better understanding of
                American history – not limited to Black history – in
                some of its less documented but no less significant
                aspects.</p>
              <p>The Us organization – the name Us came from the idea of
                “Us” as opposed to “Them,” not as an acronym for “United
                Slaves,” which has been erroneously repeated in many
                publications – was founded by Dr. Maulana Karenga in
                1965, arising out of the ashes of the Watts Revolt.
                Karenga is credited with conceptualizing and creating
                the African-American holiday Kwanzaa, a holiday
                celebrated today by more than 55 million people
                throughout the world.</p>
              <p>The Us organization at the time I joined was a Black
                cultural nationalist organization. I was drawn to the
                philosophy and passionate rhetoric articulating the need
                to break the psychological stranglehold placed on Black
                colonized minds by the White enslaver.</p>
              <p>We in Us argued that our people must reject the views
                and values of our oppressors whose interests are not our
                own; that Black people must realize that our oppressors
                cannot be our teachers. The Us organization argued for
                Black self-determination: that we must define ourselves,
                name ourselves, create for ourselves and speak for
                ourselves.</p>
              <p>Thus, I found myself in the midst of a cultural
                revolution to win the hearts and minds of Black people.
                Our belief was that if we failed to win the cultural
                revolution, then we could not secure the freedom and
                equality we were fighting for.</p>
              <p>To Us, culture was and is a crucial and indispensable
                weapon in our struggle for liberation, the basis for
                revolution and recovery. We were fighting for Black
                Power, which we defined as self-determination,
                self-respect and self-defense.</p>
              <p>The Us organization and the Black Panthers shared many
                ideological similarities as well as differences.
                Although we did not agree on everything, we agreed that
                this society was racist and that a radical change was
                necessary and only possible through revolution.</p>
              <p>These were healthy ideological disagreements, necessary
                to build and move a movement forward. No one
                organization had all of the answers, and our strength
                should have been in a dynamic dialogue which challenged
                the entire movement to its best expression.</p>
              <p>A lesser known but critically important piece of
                American history – certainly of great importance in our
                current political situation – is the history of how this
                government, under the guise of it secret program
                COINTELPRO, was able to penetrate and manipulate various
                Black Power organizations in order to destroy them,
                effectively crushing that potentially vibrant dynamic
                dialogue amongst the various sectors of the movement.</p>
              <p>COINTELPRO is short for COunterINTELligence PROgram, a
                government operation implemented by FBI director J.
                Edgar Hoover in 1956, to, in his words, “disrupt,
                discredit, destroy and otherwise neutralize all real and
                potential [Black] leadership in this county … and
                prevent the rise of a Black Messiah.”</p>
              <p>Hoover’s stated intention was to destroy the Black
                Power Movement, and he was largely successful at
                creating an atmosphere of crippling distrust amongst
                various Black Power groups and members that continues
                until this very day. He targeted Martin Luther King Jr.
                as well as many leaders of other Black organizations and
                groups.</p>
              <p>He used secretive and deceitful tactics such as sending
                death threats and humiliating letters to various leaders
                of the Black Panthers with the forged signature of the
                leader of the Us organization, and vice versa, in order
                to foment retaliation and distrust. It has been well
                documented that the Black Panthers and the Us
                organization were targeted specifically and with lethal
                intent by COINTELPRO.</p>
              <p>At the time, such tactics were not common and so a
                letter with such a threat tended to be believed. Many of
                the same character assassinations and false narratives
                invented by the FBI persist today and are uncritically
                accepted, written into textbooks and research papers,
                and woven into the fabric of history. COINTELPRO’s
                insidious and secretive interference tainted allegiances
                and utilized the age-old tactic of divide and conquer.</p>
              <p>In 1968, under an incipient affirmative action program,
                I enrolled in a cinematography course at UCLA, awaiting
                placement in the newly formed High Potential Program.
                There were members of the Black Panther Party as well as
                the Us organization attending the university under this
                new program.</p>
              <h3><span>Many of the same character assassinations and
                  false narratives invented by the FBI persist today and
                  are uncritically accepted, written into textbooks and
                  research papers, and woven into the fabric of history.
                  COINTELPRO’s insidious and secretive interference
                  tainted allegiances and utilized the age-old tactic of
                  divide and conquer.</span></h3>
              <p>Later in that same year, both groups, as part of the
                Campus Black Student Union, wrestled ideologically over
                different visions for the directorship of the new Black
                Studies Program at UCLA. Black Panthers felt the
                proposed director was more beholden to Karenga and
                wanted the students to have a more democratic process
                rather than have the director appointed by the Community
                Advisory Board.</p>
              <p>The Us organization liked the Community Advisory
                Board’s choice, and so a conflict arose around the
                selection process. Regardless of what interpretations
                have been imposed on this historical narrative, there is
                no reason to believe that this disagreement between Us
                and the Black Panthers couldn’t have been resolved
                peacefully. After all, both groups were passionately
                engaged in fighting for the same cause, and shared many
                common friendships and aspirations.</p>
              <p>On Jan. 17, 1969, just after a highly controversial
                meeting about the new director was over, students milled
                around the cafeteria, continuing the discussion. I was
                in the middle of such a conversation when, on the other
                side of the room, a heated argument arose out of the
                tensions of the week, exacerbated by a silly provocation
                over disrespectful words exchanged between Tawala, an Us
                member, and Elaine Brown, a female Panther member.</p>
              <p>Three Panthers, Alprentice “Bunchy” Carter, John Jerome
                Huggins and Albert Armour, sought out Tawala and took
                him to task for his transgression, pistol-whipping him
                about the face; a shot was fired from Huggins’ gun into
                the air during this altercation. This first shot
                silenced the revolutionary chatter and chaos ensued as
                frightened students scrambled for cover.</p>
              <p>Us member Chochezi rushed toward the confrontation and
                fired at the three Panthers in the course of their
                thrashing of Tawala. I sought protection behind a table.
                More shots rang out, leaving me wounded in the shoulder
                by a Panther’s bullet, and the two leaders of the Los
                Angeles chapter of the Black Panther Party, Bunchy and
                John, dead on the floor of UCLA’s Campbell Hall, Room
                1201.</p>
              <p>One of those killed, John Huggins, was a beloved leader
                in the Panthers’ L.A. Chapter and the 24-year-old
                husband of Ericka Huggins. She was at home with their
                three-week-old daughter when she first heard about the
                killings. And Bunchy’s son would be born just three
                months later.</p>
              <p>In 1969, my brother and I were tried and convicted of a
                convoluted “conspiracy to murder” theory invented by the
                district attorney, though there was no evidence to prove
                such a conspiracy. In fact, we had turned ourselves in
                when an all-points bulletin for our arrest was issued
                because we had no concept that any charges would or
                could be brought against us, as we had no involvement in
                the deaths of John and Bunchy and had nothing to hide.</p>
              <p>Unbeknownst to me at the time, this was the beginning
                of my COINTELPRO ordeal. It was certainly within the
                mission of COINTELPRO to destroy any possibility for
                collaboration between Us and the Panthers, to arrange
                for as many leaders and members of the various Black
                Power organizations as possible to be imprisoned or
                killed, and to create an atmosphere of distrust and
                animosity between the groups – a mission in which they
                were, tragically, successful.</p>
              <p>At the time of the shooting, I was a warrior for the
                revolution, and I was willing to die for the cause. This
                warrior mindset is essentially militaristic and
                confrontational. It is “commandist” and combative. It is
                a mindset that finds justification in violence and
                accepts casualties of war over preservation of life.</p>
              <p>This mindset was not uncommon amidst various parts of
                the Black Power movement. It’s not difficult to
                understand how it came to be, after the centuries of
                violence and terrorism aimed at Black people in this
                country. Yet it is a mindset that COINTELPRO exploited
                to create distrust and to obliterate collaboration and
                unity.</p>
              <p>My brother and I were sentenced to “life” in prison. I
                started serving my time in Soledad before being
                transferred to San Quentin State Prison. The violence
                and racism in the culture at large was magnified in
                prison. We were surprised to discover that in prison,
                the Black Power groups tended to see themselves more as
                allies and collaborators, in contrast to the
                divisiveness on the outside.</p>
              <p>Due to our outspokenness and politics, my brother and I
                found ourselves the target of racist prison guards who
                were setting up prisoners to be killed. We realized that
                our lives would soon end if we stayed in prison.</p>
              <p>With the help of a Black prison guard and a vocational
                counselor at San Quentin who recognized our dire
                situation, my brother and I escaped from prison after
                serving five years. (That is an amazing story in itself
                which I am often asked about. I am almost finished with
                a memoir, “To Stumble Is Not to Fall,” and have written
                more about that wild adventure there.)</p>
              <p>I fled the country to South America, where I lived in
                self-imposed exile. During the coming two decades, I
                continued to engage in the political life of the
                countries I lived in, and also to have a wonderful and
                ordinary family life. I was a father to nine children
                and was working to raise my children in a sometimes
                difficult and challenging environment.</p>
              <p>In 1994, 20 years after my escape from prison, trying
                to provide for my family in a country torn by political
                and economic strife, I became concerned for the safety
                and welfare of my Surinamese wife and our children.</p>
              <p>I walked into the U.S. Embassy and negotiated my
                surrender to U.S. authorities. I agreed to return to
                prison voluntarily if the U.S. government would provide
                medical assistance and safe passage for my family to the
                U.S.</p>
              <p>I imagined that I would do another three years in
                prison under my seven-to-life sentence, having already
                served five, and then would be reunited with my family.
                (Little did I know that the U.S. government would label
                me a “domestic terrorist” upon my return and keep me in
                prison for another 21 years, only releasing me when
                mandated to reduce overcrowding.)</p>
              <p>I was nervous and quite surprised when the State
                Department was willing to honor my conditions. Nancy
                Pelosi’s office helped negotiate an agreement, which
                included immediate relocation for my wife and family to
                the United States. In fact, they were supposed to be on
                the same flight.</p>
              <p>However, I began to worry when I found myself on a
                flight without my family, in the custody of an FBI
                agent. I was returned to San Quentin State Prison to
                resume my prison sentence. I would soon discover how
                much more racist and draconian the prison system in this
                country had become in my absence. Plus, San Quentin was
                still mad at me for leaving without permission.</p>
              <p>I was whisked away to a year in solitary confinement in
                the “Adjustment Center” and told that because I would be
                in prison and was unable to care for my children, they
                would not be allowed entrance into this country. The
                U.S. government reneged on our carefully-negotiated
                agreement, and my children were subsequently left
                homeless in South America for the next 11 years.
                Needless to say, I was devastated and felt more hopeless
                than I ever had during those long months in solitary.</p>
              <p>After a year, I was allowed to enter into the mainline
                prison population. I began working in the prison
                library, anxiously searching for listings of relief
                agencies, contacting various organizations, and
                soliciting aid from family and old friends. I tried to
                use every opportunity to let my suffering children know
                that I had not abandoned them.</p>
              <p>During my fifth year back in prison, I began attending
                and participating in many prison programs, education and
                self-help groups that were made available at San
                Quentin. Through a program called Arts in Corrections, I
                enrolled in a creative writing class, where I found my
                voice. I originally intended to write my memoir in order
                to correct the historical record. I was angry and I felt
                I had to write things out the way they happened.</p>
              <p>But in the course of the writing process and in inner
                dialogue with the notes my teacher wrote in the margins,
                I found the story moving from my head into my heart, and
                I began experiencing compassion for people on the other
                side of the story, finding more complexity and having a
                broader view of what happened.</p>
              <p>Some time later I was invited to attend a restorative
                justice workshop of which Fania Davis, Angela Davis’
                sister, was the facilitator. I listened carefully to her
                presentation and was truly moved by the concepts about
                restoration vs. retribution being discussed in the room.</p>
              <p>And I was really moved by Fania’s reframing of such
                concepts as justice, forgiveness and healing and the
                importance of being open to dialogue. It resonated with
                how I had already been expanding my views.</p>
              <p>After my experience with that initial meeting, I walked
                up to Fania, told her who I was, and asked if she would
                be willing to make contact with Ericka Huggins, to see
                if Ericka would be willing to sit down with me for a
                dialogue on what happened on that tragic day. I conveyed
                to Fania that I wanted to reach out to Ericka for her
                forgiveness through dialogue in the spirit of truth and
                reconciliation. I told her that I was moved to do so by
                her presentation on restorative justice and how one’s
                culpability in violence doesn’t necessarily have to be
                about a direct offense committed, but may also come in
                various indirect forms.</p>
              <p>Fania agreed to make contact with Ericka. Days went by
                without a response. I took it for granted that Ericka
                was not interested, but I maintained some satisfaction
                in knowing that I had at least tried.</p>
              <p>Three weeks had passed when I received a short note in
                the mail from Fania, saying that Ericka had agreed to
                correspond with me and that she was anxiously awaiting
                my letter.</p>
              <p>That fateful day at UCLA in 1969 had irrevocably
                altered the course of both of our lives. She had lost
                her husband and the father of her child, as well as
                having to undergo the chaos and persecution of the
                government’s vendetta against the Black Panthers. I
                can’t speak for all the ways the events of that day
                reverberated through history for her, but there was a
                tragedy on that day for her that was immeasurable.</p>
              <p>For myself, I was shot that day, ultimately arrested
                and falsely accused, almost had a death penalty imposed,
                lost my freedom, was forced into exile, spent 26 years
                incarcerated, and had far too much distance and too many
                goodbyes with my children on both continents. I was
                frozen with uncertainty over Ericka’s possible reaction
                to my invitation to communicate.</p>
              <p>For years, I had contemplated what I would say and how
                I would say it if I were to meet face to face with John
                or Bunchy’s family. For though I was not responsible for
                their deaths, their deaths were still shocking and
                tragic to me, and the losses of those families felt easy
                to identify with.</p>
              <p>I could only try my best to convey to Ericka my
                thoughts through a letter, and let the woman the campus
                shooting affected so profoundly know how sorry I was
                that it ever happened. I wanted to offer Ericka Huggins,
                John’s widow, my sincere apology for my participation in
                the warrior mindset that had contributed to the deaths
                of two human beings. I could only hope that I would be
                successful in doing so through my letter to her.</p>
              <p>I pondered for a few more days, wondering what I would
                say to Ericka.</p>
              <p>Here is what I wrote:</p>
              <p>*************</p>
              <p>“March 28, 2010</p>
              <p>“Dear Ericka:</p>
              <p>“In my heart, I have written this letter to you and
                your daughter many times over; yet, now that I’m
                confronted with how it might be received by you, I can’t
                seem to find the “right” set of words. I hope what I
                have to say is received by you in the loving and
                compassionate way in which it is felt and conveyed.</p>
              <p>“My name is Watani Stiner and during the tumultuous
                Black Power era of the 60s I was a member of Maulana
                Karenga’s “Us” organization. On Jan. 17, 1969, I was
                present on the UCLA campus when a shooting erupted
                between members of Us and the Black Panther Party. In
                the aftermath of that tragic encounter, John, your
                husband, and Bunchy Carter were both shot and killed. I
                am currently incarcerated at San Quentin State Prison on
                a “conspiracy” charge related to their deaths.</p>
              <p>“Although I did not pull the trigger of the gun that
                took the lives of John and Bunchy, I have carried a
                heavy burden of guilt, knowing that I had contributed to
                and participated in the mindset and atmosphere resulting
                in the deaths of two human beings.</p>
              <p>“My journey of love and sacrifice for my own children
                has opened up my heart and allowed me to feel the
                emptiness you must have felt on that dreadful day you
                learned of John’s death – confusion, the questions, the
                pain and the realization that your daughter would never
                get to know her father. For that, I am truly sorry. No
                words could ever fill the space left in a father’s
                absence.</p>
              <p>“Moreover, it is my contention that the UCLA shooting
                remains one of the most unresolved conflicts within the
                Black Power Movement. And because it hasn’t been
                properly addressed and ultimately resolved, a vacuum and
                a model were established for the resurgence of violent
                gang formations in Los Angeles. Notwithstanding external
                forces of the FBI’s Counter Intelligence Program
                (COINTELPRO), I don’t think it is too much to suggest
                that the feud between the Crips and the Bloods is in
                many respect an extension and continuation of the
                violence between Us and the Panthers.</p>
              <p>“After listening to Fania Davis give a talk on
                ‘restorative justice’ to a group of young men here at
                San Quentin, I introduced myself to her and expressed my
                desire to make contact with you for dialogue and
                reconciliation. Since Fania is actively engaged in
                promoting restorative justice, I asked her to help me
                reach out to you and to facilitate the process of
                reconciliation.</p>
              <p>“I trust that with Fania’s guidance we can enter into a
                process that will help us confront and challenge many of
                the myths and lingering speculations that have surfaced
                after the UCLA killings. Hopefully, many of your
                questions will be asked and answered through honest
                dialogue.</p>
              <p>“I wrestled with what had happened at UCLA and what I
                would and should have done differently. There is no
                justification for the killing of another human being. I
                thought about you and your daughter often, wondering how
                you and she were making it without John. How were
                Bunchy’s son and family? I imagined myself meeting up
                with you and visualized the conversation we would have,
                what I would say to your daughter, how she and you would
                respond.</p>
              <p>“There must have been many difficult, emotional times
                as you tried to cope. The many questions that must have
                plagued the mind of your daughter: what daddy was really
                like, the things he would have done for me, the places
                he would have taken me, and his presence at my
                graduation and marriage. Yes, Ericka, all of the things
                I have experienced (or wanted to) with my own children
                were denied your daughter.</p>
              <p>“It is said that time heals all wounds. But even if
                this saying is true, I’m sure it does not remove all of
                the scars. And I wonder just how many scars were left on
                you and your daughter over the years following the death
                of your husband John. ‘Would my act of writing to her
                bring back terrible memories and open up old wounds?’</p>
              <p>“The tragic irony of my situation – still doing time
                for a 40-year-old conspiracy conviction – seems utterly
                preposterous. I believe that because there was never any
                serious dialogue or genuine attempt at conflict
                resolution between Us and the Panthers, history was
                unable to reveal to us and teach our children anything
                about truth, reconciliation and forgiveness. I’m
                wondering if there is anything that can be done about it
                now.</p>
              <p>“The positive contributions both organizations made to
                our communities cannot be denied. However, in a culture
                of violence, absent any creative and bold intervention,
                the cycle continues. Would you be willing to join me in
                setting up a truth and reconciliation forum as a model
                for our youth? I’m sure that there are others from the
                movement who feel partially responsible for the violence
                permeating our communities today.</p>
              <p>“I also have an emotional and intellectual interest in
                trying to understand and combat the gang situation in
                L.A. My two teenage sons, recent residents of this
                country for almost five years have already been drawn to
                gangs and one recently consumed by the criminal
                “justice” system.</p>
              <p>“Thank you, Ericka, for receiving my letter. I hope
                that you and your daughter are well and that you will be
                willing to communicate. I hope we can begin the
                necessary process of reconciliation. Of course, there is
                no guarantee that dialogue will lead to reconciliation,
                but there is a certainty that we cannot arrive there
                without it. If nothing more comes of this humble
                gesture, I’m at least grateful that you’ve received this
                letter and that I was able to express my feelings of
                regret at the deaths of John and Bunchy.</p>
              <p>“May you and your daughter receive good things without
                number and many blessings without end. – Watani”</p>
              <p>*****************************</p>
              <p>Having written and sent the letter off, I tried to let
                go of any expectation of a response. One afternoon after
                institutional count, a prison guard called out my name,
                “Stiner! Your prison number,” he asked.</p>
              <p>“B-19861,” I responded.</p>
              <p>The guard then handed me a letter.</p>
              <p>It read: Ericka Huggins.</p>
              <p>I looked at the envelope long and hard. Part excitement
                … part fear … I waited as if the words were about to
                shout out at me from inside the envelope. I peeled back
                the tape from the edges, securing the censored content
                inside, and slowly eased out the letter.</p>
              <p>Here is what Erika wrote:</p>
              <p>************************</p>
              <p>“April 20, 2010</p>
              <p>“Dear Watani,</p>
              <p>“Thank you so much for your heartfelt letter. It is
                amazing how life pulls people apart, turns them, each
                one, around inside, puts the parts together again and
                then brings two or more people into each other’s lives
                again. The universe orchestrates this in a time, place
                and space appropriate.</p>
              <p>“When I first knew that you wanted to begin this
                dialogue, I was so excited. In my spiritual practice,
                whenever there is an opportunity for growth and for
                forgiving old stories, living in the present moment –
                like a child – I welcome it. In this instance, everyone
                benefits. I recognize that we must always make a choice
                between what is beneficial and what is pleasant. I am so
                grateful that you chose what is beneficial.</p>
              <p>“For many years I have wondered what happened on that
                day at UCLA. Was John happy, smiling before it all
                happened? Was he thinking about his 3-week-old daughter?
                Was he aware that he would die? I know, in my heart,
                that the answer to all of these questions is yes.</p>
              <p>“I wondered what really killed John and Bunchy?
                …somehow I knew that even the person who fired the shots
                was not at the root of the actions. History as it
                impacts the present was at play. The history of the
                United States, the history of John, Bunchy, Ericka,
                Watani – all of us. Everything coalesced to create that
                singular event and the many events that arose from it.</p>
              <p>“Will those events be filled with love, kindness,
                compassion, fearlessness, light-heartedness and steady
                wisdom, or, the opposites? This, our dialogue,
                contributes to their uplifted understanding, their
                ability to welcome opportunities to forgive, to move
                forward, to love.</p>
              <p>“That is what I wish also for your children and
                grandchildren – for all of the world’s children.</p>
              <p>“We were ‘wrong’ and we were ‘right’. Life is full of
                paradoxes and is never simply either-or. My request is
                that as we ‘talk’ we agree to a both-and principle.
                Humans are capable of the most heinous actions and the
                most lovely – all in one day, in one minute. We are all
                paradoxical beings.</p>
              <p>“I appreciate your willingness to be in conversation
                with me and with yourself. Your self-inquiry touches me
                at a deep and resonant level.</p>
              <p>“I hope that you recognize the liberating power of
                honesty and forgiveness – not just for others – for
                yourself. I have spent many years recognizing this
                freeing and challenging concept – self-forgiveness.</p>
              <p>“Thank you very much for writing and reflecting on what
                I write and writing again …</p>
              <p>“May your days and nights be full of peace.</p>
              <p>“Ericka”</p>
              <p>**************************</p>
              <p>Ericka and I would soon learn through our
                correspondence that we had both been on long, arduous
                journeys of the mind, heart and spirit as we openly
                communicated with each other.</p>
              <p>Before communicating with her, I was frustrated with my
                desire for dialogue and reconciliation. It was difficult
                trying to communicate from a prison cell to the few who
                were willing to visit and listen to a convicted
                prisoner; and I honestly did not know how to proceed. My
                correspondence with Ericka was the closest I had come.</p>
              <p>Perhaps it’s important to reiterate here that my
                apology was not for anything specific that I had done. I
                did not pull the trigger. I was wrongly convicted and
                unfairly imprisoned. But I felt compelled to acknowledge
                the warrior mindset that contributed to the adversarial
                atmosphere that was at play on that fateful day.</p>
              <p>A few people on both sides of the battlefield, Black
                Panthers and Us, had issues with this reconciliation
                effort between Ericka and me: On the Us side it was
                strongly believed that since I had not done anything, I
                had nothing to apologize for: “Why apologize for
                something you hadn’t done? After all,” they said, “the
                Panthers started it!” And on the Panther side, it was
                felt that Ericka was just being naïve or “too forgiving”
                for a terrible and irreplaceable loss.</p>
              <p>But Ericka and I refused to listen to those negative
                voices. After more than two years of correspondence, I
                got my chance to do it in person. In September 2012, I
                sat down with Ericka Huggins for the first time. Our
                face-to-face meeting took place at San Quentin State
                Prison, inside a dull, institutional room which is
                normally used for parole board hearings.</p>
              <p>It was the most emotional engagement of my entire life.
                And it was also the most fulfilling and rewarding. We
                talked for five hours about the people, the movement,
                our children, COINTELPRO, and the state of our youth
                today; we talked about how we can share our experiences
                and pass the historical baton on to the next generation.
                My heart couldn’t have been more full.</p>
              <p>A few months later, on Dec. 21, 2012, a week after the
                horrific Newtown murders at Sandy Hook Elementary
                School, Ericka and I participated in a restorative
                justice symposium at San Quentin. Facing a packed
                audience of prisoners and outside guests, we told our
                stories and talked about the spiritual power of
                forgiveness and the need for truth and reconciliation.
                Ericka and I have undone some of that COINTELPRO damage
                and restored our true identities as allies and
                co-collaborators.</p>
              <p>Here is something of what I have come to understand out
                of this long and difficult journey: We must be
                courageous in our willingness to put out fires that we
                did not start. We are all inheritors of legacies and
                histories that we did not create; we are all unwitting
                participants in injustices that we don’t consciously
                support. Without forgiveness, there is no possibility of
                unity; without truthtelling, there is no possibility of
                forgiveness.</p>
              <p>I urge anyone reading this to find ways to be a part of
                whatever healing you can join in on, whether or not you
                were a part of the original damage. Let’s let truth and
                forgiveness bring us to new possibilities of
                collaboration, trust and unity. COINTELPRO’s stated
                mission was to disrupt, discredit and destroy. Let’s be
                part of a movement going in the other direction – to
                heal, respect and build up a just world we all want and
                deserve to live in.</p>
              <p><em>Watani Stiner, keynote speaker at the Millions for
                  Prisoners Human Rights March in San Jose on Aug. 19,
                  walked out of San Quentin into the “free” world on
                  Jan. 11, 2015. He says, “I consider myself a
                  revolutionary elder, a storyteller and a social
                  justice advocate passing the historical baton on to
                  the next generation.” Contact him by email at </em><a
                  href="mailto:watani.stiner@gmail.com"><em>watani.stiner@gmail.com</em></a><em>
                  or by snail mail at 1969 Harrington Ave., Oakland CA,
                  94601. This story is excerpted from a speech delivered
                  at San Francisco State University that has never
                  before been published.</em></p>
              <p><span class="embed-youtube"></span></p>
            </div>
          </div>
        </div>
      </div>
      <div> </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>