<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body text="#000000" bgcolor="#FFFFFF">
    <div id="container" class="container font-size5 content-width3">
      <div id="reader-header" class="header" style="display: block;"> <font
          size="-2"><a id="reader-domain" class="domain"
href="https://www.villagevoice.com/2016/08/09/suicide-of-70-year-old-john-mackenzie-after-tenth-parole-denial-illustrates-broken-system/">https://www.villagevoice.com/2016/08/09/suicide-of-70-year-old-john-mackenzie-after-tenth-parole-denial-illustrates-broken-system/</a></font>
        <h1 id="reader-title">Suicide of 70-Year-Old John Mackenzie
          After Tenth Parole Denial Illustrates Broken System</h1>
        <h2 class="c-sHeader__author u-tac"><font size="-1">by <span
              class="u-ttu"><a
                href="https://www.villagevoice.com/author/victorialaw/"
                title="Posts by Victoria Law" class="author url fn
                u-skip" rel="author">Victoria Law</a></span><time
              datetime="" class="c-sHeader__date-published u-ttu"> -
              August 9, 2016</time></font> </h2>
      </div>
      <hr>
      <div class="content">
        <div id="moz-reader-content" class="line-height4"
          style="display: block;">
          <div id="readability-page-1" class="page">
            <div id="js-Content" class="c-sContent u-center clearfix">
              <p class="MsoNormal"> On Thursday morning, 70-year-old
                John Mackenzie was found dead in what appears to have
                been a suicide at the Fishkill Correctional Facility.
                Nine days earlier, in a two-to-one decision, Mackenzie
                had been denied parole for the tenth time.</p>
              <p> In 1975, Mackenzie, then 29, was sentenced to 25 years
                to life after fatally shooting a police officer
                following a burglary. During his 41 years in prison,
                Mackenzie earned three degrees, participated in various
                prison programs, and, in memory of his own victim, even
                secured $10,000 in funding to create a program that
                allowed victims the opportunity to speak directly to
                prisoners about the impact of their crimes.</p>
              <p> But none of this seemed to matter to the parole board.
                During the past 16 years, Mackenzie appeared before the
                board ten times. Each time, the board denied his
                request. The reason remained the same — Mackenzie’s
                crime showed a “<a
href="https://assets.documentcloud.org/documents/2849697/5-16-Decision-Granting-Contempt-Motion.pdf">serious</a> <a
href="https://assets.documentcloud.org/documents/2849697/5-16-Decision-Granting-Contempt-Motion.pdf">disregard
                  for the law</a>” and the board believed that granting
                him parole would “undermine respect for the law.” That
                decision was in violation of the state’s <a
                  href="http://codes.findlaw.com/ny/executive-law/exc-sect-259-i.html">2011</a> <a
href="http://codes.findlaw.com/ny/executive-law/exc-sect-259-i.html">executive
                  law</a> requiring the parole board to consider not
                just the nature of the crime, but also factors such as
                participation in rehabilitative programs, release plans,
                and the risk of recidivism.</p>
              <p> Mackenzie filed what’s known as an <a
href="http://www.lawny.org/index.php/housing-self-help-141/housing-and-eviction-self-help-142/192-article-78-proceedings-how-to-appeal-an-agency-decision">Article</a> <a
href="http://www.lawny.org/index.php/housing-self-help-141/housing-and-eviction-self-help-142/192-article-78-proceedings-how-to-appeal-an-agency-decision">78</a>,
                or a request for a judge to review the decision of a
                state or local agency.<b> </b>State Supreme Court Judge
                Maria Rosa vacated the 2014 denial and ordered a new
                hearing. But the new hearing had the same outcome —
                parole was once again denied based on the nature of
                Mackenzie’s crime. In May 2016, Rosa ruled that the
                parole board had denied Mackenzie parole without
                considering all the factors, including risk assessment,
                required under the 2011 executive law. “It is undisputed
                that it is unlawful for the parole board to deny parole
                solely on the basis of the underlying conviction,” she
                wrote in <a
href="https://assets.documentcloud.org/documents/2849697/5-16-Decision-Granting-Contempt-Motion.pdf">her</a> <a
href="https://assets.documentcloud.org/documents/2849697/5-16-Decision-Granting-Contempt-Motion.pdf">decision</a>.
                “Yet the court can reach no other conclusion but that
                this is exactly what the parole board did in this case.
                No other basis has been stated by the parole board for
                the denial of parole in either of its determinations in
                December 2014 or December of 2015.” Rosa held the board
                in contempt, the second time in two years that a <a
                  href="http://www.clm.com/docs/17-06-52-0401.pdf">judge
                  has done so</a>, and issued a fine of $500 for each
                day until it held a new hearing and issued a decision in
                accordance with the law. She also ordered that none of
                the members from the 2014 or 2015 parole boards
                participate in Mackenzie’s new hearing.</p>
              <p> On Monday, four days after Mackenzie’s death, his
                attorney Kathy Manley received a decision from Judge
                Rosa reaffirming the contempt order. Had he not ended
                his own life, she told the <i>Voice</i>, they would
                have gone on to fight the attorney general’s attempt to
                appeal the contempt order. Manley was hopeful that the
                appeal court would uphold the contempt order, forcing
                the board to hold a proper hearing in which, given
                Mackenzie’s spotless prison record, he would have been
                released. “I was optimistic,” she said, “but he couldn’t
                stand it anymore.”</p>
              <p> Parole denials based on the nature of the crime, in
                violation of state law, are so common that advocates (as
                well as the <a
href="http://www.nytimes.com/2016/06/13/opinion/a-challenge-to-new-yorks-broken-parole-board.html?ref=opinion&_r=0"><i>New
                    York Times</i></a>, in a recent editorial) call the
                parole board “broken.” Judith Brink, an advocate with
                the <a href="http://prisonaction.blogspot.com/">Prison
                  Action Network</a>, receives hundreds of letters from
                state prisoners who have been denied parole. “The
                majority of the people I hear from are all denied
                because of the nature of their crime,” she told the <i>Voice</i>.
                Each month, Brink combs the parole database and compiles
                statistics of parole decisions. In June 2016, the board
                saw <a
                  href="http://prisonaction.blogspot.com/2016/08/julyaugust-2016_90.html">895</a> <a
href="http://prisonaction.blogspot.com/2016/08/julyaugust-2016_90.html">applicants</a>.
                Only 258 (or 29 percent) were released. Despite the
                state’s own findings that <a
href="http://www.doccs.ny.gov/Research/Reports/2016/2011_releases_3yr_out.pdf">people</a> <a
href="http://www.doccs.ny.gov/Research/Reports/2016/2011_releases_3yr_out.pdf">over
                  age 65 were least likely to commit new crimes</a>, of
                the 33 applicants ages 60 or older, only 9 were
                released. </p>
              <p>On Monday evening, approximately 75 people gathered
                across the street from Lincoln Correctional Facility in
                Harlem to remember John Mackenzie and demand changes to
                the parole system. With the evening sun beating down on
                their heads, they held signs denouncing the parole board
                for Mackenzie’s death. Akeem Browder, brother of Kalief
                Browder, who committed suicide after spending three
                years at Rikers awaiting trial, led them in a
                call-and-response recitation of the facts of Mackenzie’s
                case. Then they marched along the sidewalks of St.
                Nicholas Avenue, chanting and handing out yellow flyers
                about Mackenzie’s death and the need for parole reform
                to passersby.</p>
              <p> Some of the marchers knew Mackenzie from their own
                stretches of time in prison. Some also had their own
                experiences with the New York State parole system.</p>
              <p> Mujahid Farid was sentenced to 15 years to life for
                the attempted murder of a police officer. He entered the
                state prison system in 1978. Like Mackenzie, he appeared
                before the parole board ten times and was denied each
                time due to the nature of his crime. In 2011, after 33
                years in prison, he was finally granted parole and
                walked out of prison determined to help others,
                including Mackenzie. Now the lead organizer with <a
                  href="http://rappcampaign.com/">Release Aging People
                  in Prison</a>, Farid spoke with Mackenzie the day
                before his death. Mackenzie had called him from
                Fishkill; the two talked about his latest parole denial
                and began planning next steps.</p>
              <p> “We lay the responsibility of his death at the
                doorstep of Governor Cuomo,” he told the <i>Voice</i>,
                noting that Cuomo chose to reappoint several parole
                board members first appointed by Governor George Pataki.
                “Cuomo claims to want to reform the broken parole
                system, but then he reappoints members who are resistant
                to fair parole hearings.”</p>
              <p> Ishmael Igartua served 29 years on a sentence of 25 to
                50 years. He was denied parole twice. He declined to
                talk about his conviction, but noted, “I did not kill
                anyone or rape anyone. I took responsibility for the
                crimes I committed and was still denied parole again and
                again. It’s not a fair process.”</p>
              <p> Igartua also knew Mackenzie personally. “John
                committed that crime 41 years ago. He changed his life
                and created programs inside the prison. He helped people
                every day with appeals.” But, he said, none of that
                mattered. “The only thing you can change is yourself.
                You can never change your crime.”</p>
              <p>Donna Hylton agrees. Though she never met Mackenzie,
                she can testify firsthand about people’s capacity to
                change. At age 19, Hylton participated in a kidnapping
                that ended in murder. She was sentenced to 25 years to
                life. She was denied parole three times, spending 25 and
                a half years in prison. “The crime will never, ever
                change,” she reminded the <i>Voice</i>. “But people
                have the capacity to change — and they do.”</p>
              <p> Adrian Marie Jones is an organizer with the Campaign
                to Shut Down Rikers. Like Hylton, she did not know
                Mackenzie, but she and other campaign members felt it
                was important to show up and voice their outrage. She
                compared Mackenzie’s parole denial, which she called
                “cruel and unusual punishment,” to the two years that
                Kalief Browder spent in solitary confinement at Rikers
                Island, an experience that led to his taking his own
                life. “These issues are all connected,” she told the <i>Voice</i>.</p>
              <p> “This is an example in which the whole system is
                corrupt. It hurts everyone, regardless of skin color,”
                added Kenneth Shelton, another Shut Down Rikers campaign
                member.</p>
              <p> Marchers lined up on the sidewalk outside the State
                Office Building on 125th Street. Striding back and
                forth, Johnny Perez, who spent 13 years in prison, led
                them in a call-and-response denouncing the board’s
                repeated denials. “He did his time. He was a changed
                man,” he said. “We all make mistakes. We are more than
                the worst mistake we’ve ever done.”</p>
              <p> Advocates also read statements sent by Mackenzie’s two
                daughters. “Despite the odds, John Mackenzie found his
                own path to rehabilitation, in the face of adversity. 
                He overcame; he did what was right.  The parole board
                did not,” wrote his daughter Danielle. “While he took
                responsibility for his actions, the parole board has
                completely ignored theirs, and is without recourse. Now
                it is time for them to be held to the same standards
                that he was held to; it is time for the parole board to
                be brought to justice in memory of my father and for all
                other prisoners who have served their sentences.”</p>
              <p> “The time for change is now,” exhorted his other
                daughter, Denise. “Let my father’s fight not be in vain.
                If anything good comes from his life and unnecessary,
                sad death, let it be change.” </p>
            </div>
          </div>
        </div>
      </div>
      <div> </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>