<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <div id="container" class="container font-size5">
      <div style="display: block;" id="reader-header" class="header"> <font
          size="-2"><a
href="http://solitarywatch.com/2016/08/04/at-virginias-supermax-prisons-isolation-and-abuse-persist-despite-reforms/"
            id="reader-domain" class="domain">http://solitarywatch.com/2016/08/04/at-virginias-supermax-prisons-isolation-and-abuse-persist-despite-reforms/</a></font>
        <h1 id="reader-title">At Virginia's Supermax Prisons, Isolation
          and Abuse Persist Despite Reforms</h1>
      </div>
      <div class="content">
        <div style="display: block;" id="moz-reader-content">
          <div
xml:base="http://solitarywatch.com/2016/08/04/at-virginias-supermax-prisons-isolation-and-abuse-persist-despite-reforms/"
            id="readability-page-1" class="page">
            <div class="entry-content">
              <h2 class="contributor-name"><font size="-1"><a
href="http://solitarywatch.com/author/katie-rose-quandt-and-jack-denton/">Katie
                    Rose Quandt and Jack Denton</a></font></h2>
              <h2> </h2>
              <h2 class="post-date"><font size="-1">August 4, 2016</font></h2>
              <p>Red Onion State Prison, a supermax complex in the
                southwest corner of Virginia near the Kentucky border,
                has long had a reputation as one of the harshest prisons
                in the nation. So when in 2011 the Virginia Department
                of Corrections (VADOC) announced it was initiating major
                reforms at Red Onion and nearby Wallens Ridge State
                Prison, the news was applauded by officials and
                advocates alike.</p>
              <p>At the heart of the reforms was the new <a
                  data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
                  href="https://www.slcatlanta.org/STAR/2013documents/VA_Step_Down.pdf">Administrative
                  Segregation Step-Down Program</a>, which aimed to
                provide a path for men to work their way out of solitary
                confinement and back into the general prison population.
                After five years, the VADOC reported it had successfully
                <a data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
                  href="http://vadoc.virginia.gov/news/press-releases/16mar3_DOJ.shtm">reduced
                  the segregated population</a> of its two supermax
                prisons by 72 percent, and decreased the grievances
                filed by men at Red Onion by 71 percent.</p>
              <p>VADOC’s reported solitary reduction has been celebrated
                not only by the department itself, but also by state and
                even federal officials. In a 2013 <a
                  data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
href="https://www.washingtonpost.com/opinions/virginia-turns-away-from-solitary-confinement/2013/09/06/376e0502-14d7-11e3-880b-7503237cc69d_story.html">op-ed
                  in the <em>Washington Post</em></a>, State Delegate
                Patrick Hope and State Senator Adam Ebbin — who pushed
                for the reforms — praised Virginia’s “dramatic
                turnaround in philosophy and treatment of prisoners in
                solitary confinement.” Virginia Governor Terry McAuliffe
                said the Step-Down program shows Virginia “to be at the
                forefront of prison reform and re-entry efforts.” The <a
                  data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
href="http://www.slcatlanta.org/STAR/2013documents/2013VA_STAR_summary.pdf">program
                  was praised</a> by the Southern Legislative Conference
                — a 15-member council of state governments — as a
                “unique, creative and effective approach,” and <a
                  data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
                  href="https://www.justice.gov/dag/file/815551/download">highlighted
                  as a case study</a> in the U.S. Department of
                Justice’s January 2016 report on solitary confinement.</p>
              <p>There can be no doubt that some of the men held at Red
                Onion and Wallens Ridge have managed to escape long-term
                solitary confinement by following the path set out by
                the Step-Down program. Yet a deeper look at the program,
                and at conditions at the two prisons, suggests that the
                extent of the reforms has been overstated.</p>
              <p><strong>Behind the Numbers</strong></p>
              <p>In <a data-wpel-target="_blank" class="ext-link
                  ext-icon-3" title="" rel="external nofollow"
                  href="http://vadoc.virginia.gov/news/press-releases/16mar3_DOJ.shtm">press
                  releases</a> and in correspondence with Solitary
                Watch, VADOC repeatedly offers the same statistic: There
                were 511 individuals in long term administrative
                segregation in 2011, and by 2016 all but 84 of them had
                completed the program and transitioned to general
                population housing. While 427 people working their way
                out of segregation is certainly a positive development,
                VADOC’s choice of statistics leaves two questions
                unanswered: How many people are actually housed in
                long-term solitary (not just counting those who have
                been there since 2011) and what are their lives like?</p>
              <p>After pressing VADOC, Solitary Watch received further
                clarification on the first question from Community
                Relations Coordinator Greg Carter, who said in July
                there were 242 people in various forms of segregation in
                Red Onion and Wallens Ridge. While this is still an
                improvement from the 511 in 2011, it is much higher than
                the 84 repeatedly cited by VADOC.</p>
              <p>What’s more, men housed in segregation in Red Onion and
                Wallens Ridge say they continue to suffer cruel and
                inhumane treatment.</p>
              <p>This inconsistency illustrates a major pitfall involved
                with solitary reform: Reported numbers can be
                misleading, and often don’t tell the whole story. This
                is not a problem unique to Virginia. In states like <a
                  data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
href="https://www.propublica.org/article/new-york-promised-help-for-mentally-ill-inmates-but-still-sticks-many-in-so">New
                  York</a> and <a
                  href="http://solitarywatch.com/2016/04/29/opening-the-door/">Colorado</a>
                as well, reforms have been less extensive than
                advertised, in part because corrections departments have
                reported people as “out” of segregation who are in fact
                still in solitary-like conditions.</p>
              <p>Sometimes the confusing or conflicting information is
                based on terminology. One week before Greg Carter told
                Solitary Watch that 242 people remain in segregation,
                Virginia Secretary of Public Safety and Homeland
                Security Brian Moran assured the signers of an ACLU of
                Virginia petition that “VADOC does not utilize solitary
                confinement, which is defined as the isolation of
                offenders with no human contact.” He said the state had
                previously used something called “administrative
                segregation,” and currently uses “restrictive housing,”
                but that both allow for communication with staff and
                other offenders.</p>
              <p>Gay Gardner of Interfaith Action for Human Rights
                (IAHR) a religious coalition that opposes long-term
                solitary, said Moran’s response is typical of VADOC. She
                says the department has always denied that it uses
                solitary confinement, and that this is not the first
                time it has changed its labels for various types of
                segregation. “What concerns us is confining people to
                their cells for 23 or 24 hours a day, whatever they
                choose to call that,” Gardner wrote in an email to
                advocates. She said the claim that all men incarcerated
                at Red Onion and Wallens Ridge have human contact
                “defies credulity,” adding, “That can be true only if
                they have a different definition of ‘contact’ than most
                normal people do.”</p>
              <p><strong>No Way Out</strong></p>
              <p>VADOC added a host of complex classifications and
                labels when it introduced the Step-Down program in 2011.
                The mindboggling flowchart that appears at left, which
                is published in an <a data-wpel-target="_blank"
                  class="ext-link ext-icon-3" title="" rel="external
                  nofollow"
href="https://d3gn0r3afghep.cloudfront.net/foia_files/RHR_Step-Down_Program_-_Part_1.pdf">official
                  Virginia corrections document</a>, demonstrates the
                ways in which some men may work their way — over many
                years — back into general population, while many others
                languish in official-sounding classifications that are
                nothing more than the same old solitary.</p>
              <p>Under VADOC’s new Step-Down model, those in segregation
                are placed on one of two tracks: Special Management (SM)
                for those who pose a lower risk, and Intensive
                Management (IM) for those considered more dangerous.
                According to <a data-wpel-target="_blank"
                  class="ext-link ext-icon-3" title="" rel="external
                  nofollow"
href="https://d3gn0r3afghep.cloudfront.net/foia_files/RHR_Step-Down_Program_Part_2.pdf">prison
                  documents</a> and VADOC’s response to Solitary Watch,
                those who advance down the IM track can never re-enter
                the general prison population and must remain — for the
                rest of their sentences — in a “closed pod” where they
                spend 23 hours a day locked in a cell.</p>
              <p>Carter told Solitary Watch that there are currently 86
                people on the IM track, 34 of whom have advanced as far
                as they can to Level-6 Closed Pod. There is no
                opportunity for these 34 men to advance to a lower
                security, and they are ineligible to request
                reclassification from IM to SM.</p>
              <p>People <a data-wpel-target="_blank" class="ext-link
                  ext-icon-3" title="" rel="external nofollow"
href="https://d3gn0r3afghep.cloudfront.net/foia_files/RHR_Step-Down_Program_Part_2.pdf">can
                  be placed in IM</a> not only for having a violent
                history, but also for having ever attempted a “serious
                and planned” escape, or for having a history of “high
                profile crimes and/or significant media attention, who
                VADOC says are puts them “in danger from other offenders
                due to their notoriety.”</p>
              <p>Peter Mukuria is one of several men who wrote to IAHR
                from a seemingly never-ending stint in segregation. He
                says he ended up in seg after a fight with another
                prisoner at Sussex I State Prison in 2012, to which 13
                guards responded. According to Mukuria, the group of
                guards restrained the other man and began kicking,
                punching, and spraying him with pepper spray. In an
                attempt to stop the beating, Mukuria says he attacked
                one of the guards, earning himself an indictment of
                “aggravated malicious wounding” of a corrections officer
                and reclassification to segregation, where he was
                assigned to the Intensive Management (IM) track.</p>
              <p>From his Closed Pod cell, Peter Mukuria questioned the
                logic behind the IM classification — that some prisoners
                are too dangerous to ever return to general population,
                even after completing programming and remaining
                infraction-free for years. “All prisoners in the
                supermaxes have a past history of violent crimes!” he
                wrote. “If that’s a justification for IM, then all of us
                would be there.”</p>
              <p>A December 2015 petition written by former Red Onion
                prisoner Kelvin “Khaysi” Canada (who has since been
                transferred out of state) and <a
                  data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
href="https://newafrikan77.wordpress.com/2016/04/05/petition-on-abuse-in-virginia-prisons-kelvin-khaysi-canada/">signed
                  by 74 others</a> states that D6-Pod (another name for
                IM Closed Pod) is classified as general population, but
                “operationally it’s synonymous to segregation. The only
                difference between D6-Pod and actual segregation is that
                D6-Pod prisoners can now have contact visits, but they
                have to be shackled to a security chair for the duration
                of this contact visit.” He added that individuals held
                at this level spend 23 hours a day in their cells, with
                one hour of recreation in a “dog cage.”</p>
              <p>Mukuria’s and Canada’s descriptions line up with <a
                  data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
href="https://d3gn0r3afghep.cloudfront.net/foia_files/RHR_Step-Down_Program_Part_2.pdf">official
                  VADOC documents</a>, which state that “IM offenders in
                Level 6 will continue to be managed per Special Housing
                Guidelines policy… to include single celled housing,
                segregated recreation, and out of cell shackles except
                for the pod workers.” Canada wrote that “IM status… and
                D6-Pod is nothing but a de facto long-term segregation
                program.”</p>
              <p>D6-Pod is not the only category of long-term solitary
                where people in Virginia get stuck as they attempt to
                “step down” out of segregation. <a
                  data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
href="https://d3gn0r3afghep.cloudfront.net/foia_files/RHR_Step-Down_Program_Part_2.pdf">There
                  are also long-term categories</a> for men who move
                from the SM track into protective custody (called
                Secured Allied Management Pod, or SAM), and a special
                pod for people who repeatedly commit minor violations
                with the goal of staying in segregation (called Secure
                Integrated Pod, or SIP). Men in these pods live in
                single-celled housing with meals eaten in cell.</p>
              <p><strong>Stepping Down and Slipping Up</strong></p>
              <p>Even the lucky ones who make it into the Step-Down
                program struggle to work their way back to general
                population.</p>
              <p>Canada’s petition alleges that participants in the
                middle of the Step-Down program are frequently
                reclassified back to Segregation Level 0 security for
                “vindictive or retaliatory reasons without giving that
                prisoner a due process hearing to challenge his status
                reduction.” He wrote that this practice “keeps recycling
                prisoners… through this program over, and over, and over
                again,” preventing some men from making any real
                progress “for years and years with no end, which is
                nothing but de facto/ long-term segregation.”</p>
              <p>Kevin Snodgrass reports getting caught in just such a
                cycle of progress and setbacks after his placement in
                Red Onion solitary confinement in 2013. On at least two
                occasions, he has spent months working through a
                required set of seven journals called the Challenge
                Series and entered the Step-Down program, only to get
                bumped back to level 0 of segregation for infractions.
                He alleges these setbacks are retaliation for filing
                grievances. Each time he moves backwards, he has to
                re-complete the entire Challenge Series. In May, his
                counselor gave him paperwork listing his goal year for
                reintegration into the general prison population as
                2025.</p>
              <p>Snodgrass has brought several lawsuits against VADOC
                and its staff. In one suit from 2014, he alleged that
                staff told him he needed to complete the final two books
                of the Challenge Series before he could be released from
                segregation, but then <a data-wpel-target="_blank"
                  class="ext-link ext-icon-3" title="" rel="external
                  nofollow"
href="http://www.leagle.com/decision/In%20FDCO%2020150526984/SNODGRASS%20v.%20DAY">took
                  more than 100 days</a> to provide him with the books.
                That case was dismissed in the US District Court of the
                Western District of Virginia, with the judge determining
                that Snodgrass’ conditions were not atypical enough to
                qualify as “significant hardship.” In the decision, the
                judge cited precedent from a 1997 case that failed to
                find “significant hardship” when prisoners were held in
                segregation for six months amid “vermin, human waste,
                flooding toilet, excessive heat; and dirty clothing,
                linens, and bedding.” Unless Snodgrass could demonstrate
                worse conditions than that, he wasn’t going to get
                anywhere in court.</p>
              <p>Khaysi Canada says Snodgrass’ experience is a common
                one, and provided IAHR with the names and information of
                31 men whom he says have been fallen backwards after
                entering the Step-Down program.</p>
              <p>VADOC does not report on the number of people who have
                been pulled out of the Step-Down program due to
                infractions, but reports that <a
                  data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
                  href="http://vadoc.virginia.gov/news/press-releases/16mar3_DOJ.shtm">just
                  15 individuals</a> who completed the program have
                since returned to segregation.</p>
              <p><strong>Abusive Treatment Continues</strong></p>
              <p>The number of people returning to general population is
                not the only VADOC statistic disputed by those held in
                segregation in Virginia. VADOC also notes a steep
                reduction in the number of grievances filed by
                incarcerated individuals. Prison officials and
                reform-minded politicians present the numbers as
                evidence that abuses in Red Onion and Wallens Ridge have
                been curbed significantly, but some of the men held
                there tell a different story.</p>
              <p>Peter Mukuria wrote that requests for complaint forms
                are often met with responses like, “You are not going to
                write me or my officers up,” or false promises to bring
                forms later. Mukuria said that Red Onion Warden Earl
                Barksdale is aware of this “unwritten policy, yet he
                declines to stop this practice,” despite the fact that
                VADOC policy requires <a data-wpel-target="_blank"
                  class="ext-link ext-icon-3" title="" rel="external
                  nofollow"
href="https://vadoc.virginia.gov/about/procedures/documents/800/866-1.pdf">24
                  hour access</a> to emergency grievance forms. Multiple
                men at Red Onion, including Kevin Snodgrass, allege that
                correctional officers go so far as to retaliate against
                individuals who file complaints by planting knives and
                homemade shanks in cells. Five months after he filed a
                lawsuit and encouraged others to submit grievances,
                Bradley Maxwell was placed in segregation for nearly two
                years for allegedly punching another prisoner — even
                though the other prisoner denied being attacked.</p>
              <p>“The only remedy available to prisoners is to contact
                their families or outside sources and have them contact
                VADOC Director Harold Clarke’s office and complain on
                their behalf,” Mukuria said. VADOC has not yet responded
                to a request for comment on the these allegations.</p>
              <p>And the incarcerated men who wrote to IAHR say there
                are plenty of abuses that are deserving of grievances.
                Nearly everyone reported witnessing or experiencing
                physical abuse, the capricious withholding of recreation
                time and showers, or manipulation of food. These reports
                contradict praise from the Department of Justice, which
                <a data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
                  href="http://vadoc.virginia.gov/news/press-releases/16mar3_DOJ.shtm">wrote
                  that</a> “the warden, his executive team, and all
                staff completed training to acquire effective
                communication and strategies to motivate change.” Jack
                Bush, co-developer of <a data-wpel-target="_blank"
                  class="ext-link ext-icon-3" title="" rel="external
                  nofollow" href="http://nicic.gov/t4c">Thinking for a
                  Change</a>, a curriculum used in the Step-Down
                program, <a data-wpel-target="_blank" class="ext-link
                  ext-icon-3" title="" rel="external nofollow"
href="http://www.npr.org/sections/health-shots/2016/06/26/483091741/to-help-a-criminal-go-straight-help-him-change-how-he-thinks">wrote
                  for NPR</a> that Red Onion “is in the process of
                changing from what had been a culture of control and
                punishment into a culture of control and hope. Prison
                officers and counselors are trained to treat prisoners
                with respect.”</p>
              <p>Yet Maxwell says that while in solitary confinement, he
                was slammed down on the floor, his testicles and arms
                twisted and crushed. All of his mail and documents
                disappeared when he was locked up, he contends. “You
                know, I’m a mentally strong guy,” he wrote, “But I
                swear, I feel like I’m about to lose my mind. I can’t
                win, I can’t even move.”</p>
              <p>William Griffith told IAHR that officers frequently try
                to trick prisoners out of their recreation and showers.
                “This is done by trying to tiptoe through the pod with
                the recreation and showers list at 5:35 in the morning
                when they know that most guys are still asleep,” he
                wrote. “They don’t announce that they are taking up the
                rec and shower list, nor do they stop at your cell door
                to ask either. They just walk past and if you’re not at
                your door to yell out, they mark you down as refusal… If
                an inmate tries to wake up another inmate, he is
                punished by being deprived of recreation/shower.” Khaysi
                Canada told IAHR that some seriously ill men have not
                been outside in two years or taken a shower in six
                months.</p>
              <p>Many men complained of being underfed while locked in
                solitary. Kevin Snodgrass has lost more than 33 pounds
                in solitary confinement. DeVaugn Hall said he is
                frequently denied dinner without explanation at Red
                Onion, causing him to lose more than ten pounds in sixty
                days. “I would make a tort claim of cruel and unusual
                punishment if I knew how,” he wrote.</p>
              <p>Canada wrote in his petition that “K9 officers will
                recklessly usher their dogs into a crowd of prisoners
                where a fight is taking place, and permit their dog to
                attack the wrong prisoner or even the involved prisoner
                who’s lying on the floor and/or ground non-combative.”
                Griffith has heard officers antagonize prisoners with
                comments like, “You guys need to start fighting or
                something because we don’t have anything to do,” or “Our
                dogs are bored. When are you guys going to give them
                something to sink their teeth into?”</p>
              <p>One anonymous man told IAHR that in 2015, while he was
                in solitary, his food slot was opened and he was sprayed
                in the face with mace by a lieutenant and unit manager.
                They told him if he reported the incident, they would
                “beat my nigger ass.”</p>
              <p>Incarcerated men say that lack of transparency
                contributes to praise of the Step-Down program
                overshadowing the abuses that are still a major part of
                life for prisoners in the Virginia supermaxes.</p>
              <p>VADOC told IAHR that a group of DOC executive staff
                members and specialists called the “External Review
                Team” visits Red Onion twice a year to review the status
                of everyone in the Step Down Program.</p>
              <p>“A team does in fact visit Red Onion prison twice a
                year,” Mukuria acknowledged, “but the prisoners that
                they speak to are handpicked by Red Onion officials, so
                they get an exaggerated, sugar coated version about what
                is really going on.” Darius J. Richards, a long-term
                Wallens Ridge inmate wrote, “When Richmond comes to
                inspect, they add more to the meals to make it seem that
                this is an everyday meal, but truthfully we are being
                fed like animals.”</p>
              <p><strong>Policy and Practice</strong></p>
              <p>In theory, the Step-Down program is a positive
                development, and is drastically needed: In 2011, more
                than two-thirds of people in Red Onion were held in
                solitary confinement — often for years or decades
                straight — prompting the Legal Aid Justice Center to <a
                  data-wpel-target="_blank" class="ext-link ext-icon-3"
                  title="" rel="external nofollow"
href="https://www.washingtonpost.com/local/dc-politics/va-prisons-use-of-solitary-confinement-is-scrutinized/2011/11/28/gIQAkKHuhP_story.html">request
                  a federal investigation</a> in 2012.</p>
              <p>Some men truly have used the program to work their way
                back to general population. And those who succeed are,
                of course, less likely to file grievances or write to
                advocates.</p>
              <p>However, it does appear even as some men do manage to
                “step down” to general population, the actual number of
                people in long-term solitary remains much higher than
                VADOC implies. Sister Beth Davies, a Catholic nun and
                addictions counselor who has spent years assisting both
                prisoners and corrections officers in Red Onion and
                Wallens Ridge, called the Step-Down program “a lot of
                good press,” but characterized the program’s
                implementation as having strayed from the policy’s
                intent.</p>
              <p>“I do think that the fundamental principles of the
                [Step-Down] program (in its essence) are good and could
                bring about a pivotal change in the lives of those that
                choose to take it seriously,” wrote William Griffith,
                who is currently incarcerated in Wallens Ridge. However,
                in practice, “to put it bluntly, I think it’s a joke!”</p>
              <p>Delegate Patrick Hope told Solitary Watch, “I think we
                have to take every complaint seriously. I’m planning on
                trying to meet with the department soon and try get some
                answers.” However, he emphasized VADOC’s claim of a 70
                percent drop in solitary confinement at Red Onion and
                Wallens Ridge since 2011, adding “I don’t think that you
                should overlook that they’ve made some significant
                progress.”</p>
              <p>VADOC officials had promised to meet with members of
                IAHR and other advocacy groups, along with state
                legislators, to discuss concerns about the Step-Down
                program and conditions at the state’s supermax prisons.
                The meeting, scheduled for yesterday, was cancelled with
                one day’s notice.</p>
            </div>
          </div>
        </div>
      </div>
      <div> </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>