<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <p><big><big><b>What This Week’s Landmark Settlement Will—and Will
            Not—Change About Solitary Confinement in New York’s Prisons
              </b></big></big></p>
    <h2 class="contributor-name"><small><small>By <a
            href="http://solitarywatch.com/author/casellaj4/">Jean
            Casella</a></small></small></h2>
    <p><b><small><small><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://solitarywatch.com/2015/12/18/what-this-weeks-landmark-settlement-will-and-will-not-change-about-solitary-confinement-in-new-yorks-prisons/">http://solitarywatch.com/2015/12/18/what-this-weeks-landmark-settlement-will-and-will-not-change-about-solitary-confinement-in-new-yorks-prisons/</a></small></small></small></small></b><br>
    </p>
    <p>The settlement announced Wednesday by the New York Civil
      Liberties Union in the <em>Peoples v Fisher</em> case brings
      broad, deep, and meaningful change to the way New York utilizes
      solitary confinement in New York State. It is a significant and
      hard-won victory for the plaintiffs, their attorneys, and the
      hundreds of advocates who have long been battling the widespread
      use of solitary in the state.</p>
    <p>Media hailed the changes as an <a
href="http://www.nytimes.com/2015/12/17/nyregion/new-york-state-agrees-to-overhaul-solitary-confinement-in-prisons.html?_r=0"
        rel="external nofollow" title="" class="ext-link"
        data-wpel-target="_blank">“overhaul”</a> of solitary confinement
      in New York. Governor Andrew Cuomo’s chief counsel, Alphonso
      David, called the agreement “radical and groundbreaking,” and told
      the <em>New York Times</em> that the governor “saw the lawsuit as
      an opportunity to make New York prisons a model for the country.”</p>
    <p>Everything in the settlement of the four-year lawsuit indeed
      represents major progress, and the limits and alternatives it
      prescribes will bring relief to perhaps thousands of individuals
      suffering in solitary in New York. If there is a downside, it is
      that the largely celebratory tone of the announcements and press
      coverage may lead all of the people in long-term solitary
      to mistakenly expect that their ordeals will soon be over, and the
      public to believe that the struggle to end prolonged prison
      isolation in New York has now been won.</p>
    <p>In fact, even amidst the hard-won celebrations, there is
      acknowledgement that the changes the settlement brings are
      incremental changes. While the agreement begins to address the
      underlying paradigm of punishment and control through isolation
      that has been liberally practiced in New York for decades, it does
      not destroy or replace it. And even when all its provisions are
      implemented, thousands of people are likely to remain in solitary,
      some for years or decades.</p>
    <p>The <a
href="http://www.nyclu.org/files/releases/20151216_settlementagreement_filed.pdf"
        rel="external nofollow" title="" class="ext-link"
        data-wpel-target="_blank">79-page settlement</a> details
      numerous, concrete ways in which the use and impact of solitary
      confinement will be limited. At the front end, the agreement will
      lower the number of people placed in solitary to begin with. As
      summarized by the NYCLU, the reforms in this area focus on
      reducing the types of disciplinary violations that are punishable
      by solitary.</p>
    <blockquote>[The settlement] restricts the circumstances that
      solitary can be imposed as punishment. Nearly half (42) of the 87
      rule violations punishable by solitary–including drug use and drug
      possession–no longer allow solitary sentences for one-time
      violations. Petty violations–23 out of the 87 violations–are no
      longer eligible for solitary confinement sanctions at all.
      [The settlement also] imposes a maximum sentence for solitary
      confinement of three months for all but a handful of first-time
      violations such as assault and escape, and a maximum sentence of
      30 days for almost all first-time non-violent violations.</blockquote>
    <p>The precise disciplinary guidelines are yet to be released
      pending approval of the settlement by the court, but this is
      surely a significant change in a state known for <a
href="http://www.theguardian.com/commentisfree/2013/oct/30/solitary-confinement-invisible-scars"
        rel="external nofollow" title="" class="ext-link"
        data-wpel-target="_blank">throwing people in the hole</a> for
      long periods for minor, nonviolent infractions.</p>
    <p>At the back end, a portion of those currently in solitary will be
      removed and placed in alternative forms of housing. According to
      the NYCLU:</p>
    <blockquote>[The settlement] removes more than 1,100 people from
      traditional solitary conditions and either moves them into
      rehabilitative units with common spaces and group programming or
      moves them to into other less isolating disciplinary units. These
      changes are designed to impact people trapped in solitary with the
      longest sentences, people with developmental disabilities, people
      in need of drug therapy or more comprehensive behavioral therapy,
      juveniles, and people who would otherwise be released directly
      from solitary to the street.</blockquote>
    <p>The settlement agreement outlines the types of alternative
      housing planned, including units where people will be released
      from their cells for two hours a day or programming and treatment,
      and two hours a day of recreation, four day a week. The provisions
      are fairly typical of the “step-down” programs used in other
      states, and will meaningfully mitigate the isolation and sensory
      deprivation faced by those in solitary.</p>
    <p>At present, however, there are more than 4,000 people in solitary
      in New York State prisons. This number comprises about 8 percent
      of the prison population—nearly double the <a
        href="http://www.bjs.gov/content/pub/pdf/urhuspj1112.pdf"
        rel="external nofollow" title="" class="ext-link"
        data-wpel-target="_blank">national average of 4.4 percent</a> in
      all state and federal prisons, and far above states that have
      instituted more sweeping reforms, such as Colorado and Washington.</p>
    <p>Until more details and data are released and the changes are
      fully implemented (with some scheduled to take as long as two
      years), it is not possible to know how much the settlement
      provisions will lower the overall number of people in solitary. It
      seems safe to say, however, that thousands rather than hundreds
      will be left behind.</p>
    <p>Among those who will not be released from solitary are
      individuals in Administrative Segregation, as opposed to
      Disciplinary Segregation. The 20-30 people in “Ad Seg” have been
      placed in solitary based on an assessment of risk, rather than any
      particular disciplinary infraction. They include a handful of men
      who have served the longest solitary sentences in New York State,
      some stretching <a
href="http://solitarywatch.com/2014/12/25/voices-from-solitary-a-sentence-worse-than-death-2/">two
        to three decades.</a></p>
    <p>For individuals who remain in solitary, the settlement does have
      provisions for modest changes to conditions of confinement. It
      provides for “basic human needs for people in solitary, including
      access to telephone calls, reading materials and a shower curtain
      in shared cells, and abolishes the use of serving inedible food
      (the “loaf”) as a form of starvation punishment,” the NYCLU
      states.</p>
    <p>Other provisions of the settlement address what promises to be
      the biggest uphill battle to effective implementation of even
      these incremental reforms: the culture of corrections staff in New
      York State, where disciplinary “tickets” carrying solitary
      confinement sentences have been handed out liberally by
      corrections officers who clearly value their unrestricted power to
      do so.</p>
    <p>The day the settlement was announced, the New York State
      Correctional Officers & Police Benevolent Association
      (NYSCOPBA) <a
href="http://www.nyscopba.org/files/press%20releases/151216_pr_solitary.pdf"
        rel="external nofollow" title="" class="ext-link"
        data-wpel-target="_blank">issued a statement</a> in which its
      president, Michael Powers, said, “Our state’s disciplinary
      confinement policies have evolved over decades of experience, and
      it is simply wrong to unilaterally take the tools away from law
      enforcement officers who face dangerous situations on a daily
      basis.” Placing limits on solitary, the statement says, will
      likely lead to increased assaults on staff.</p>
    <p>The settlement—to which the union was not a party, “requires
      de-escalation training of over 20,000 of Department of Corrections
      and Community Supervision personnel on how to diffuse situations
      before solitary becomes a consideration.”</p>
    <p>All of these provisions represent major concessions on the part
      of Governor Andrew Cuomo and the leadership of the Department of
      Corrections and Community Supervision (DOCCS), which has to deal
      with promises to be a largely hostile rank-and-file prison staff.
      So does the price tag on the changes: $62 million for implementing
      the terms of the settlement, “including the conversion of
      traditional solitary blocks into more rehabilitative spaces with
      group dayrooms and outdoor space.”</p>
    <p>Significantly, the agreement also “establishes a robust
      monitoring regime to ensure compliance with the terms of the
      settlement, including quarterly reporting to the public.” “Massive
      culture change is a challenge,” NYCLU Executive Director Donna
      Lieberman <a
href="http://abcnews.go.com/US/wireStory/york-agrees-overhaul-solitary-confinement-prisons-35799544"
        rel="external nofollow" title="" class="ext-link"
        data-wpel-target="_blank">told the press</a>. “We need to be
      monitoring like a hawk, and we will be monitoring like a hawk to
      ensure that the reforms are actually carried out.”</p>
    <p>While the NYCLU oversees the reforms, which must remain in place
      for the five-year span of the settlement, other advocates and
      lawmakers are working to bring a full and permanent end to the use
      of solitary in New York.</p>
    <p>The <a href="http://nycaic.org/legislation/" rel="external
        nofollow" title="" class="ext-link" data-wpel-target="_blank">Humane
        Alternatives to Long-Term Solitary Confinement Act</a>,
      introduced in January 2014 in both houses of the New York State
      Legislature, would all but eliminate the use of solitary beyond 15
      days—the limit recommended by UN Special Rapporteur on Torture
      Juan E. Méndez, and codified in the UN’s new “<a
href="http://solitarywatch.com/2015/07/17/uns-mandela-rules-to-set-new-international-standards-for-treatment-of-prisoners-including-limits-on-solitary-confinement/">Mandela
        Rules</a>,” which set minimum standards for the treatment of
      people in prison. The legislation would establish “Residential
      Rehabilitation Units” for individuals who need to be separated
      from the general population for longer periods of up to one year,
      with a minimum of seven hours out-of-cell time daily.</p>
    <p>To date, the HALT Solitary Confinement Act is the most
      comprehensive and progressive piece of legislation yet to be
      introduced in the United States. With 55 co-sponsors in the
      Assembly and Senate, it is gaining momentum, but has a long
      road–and likely some revisions–ahead before it sees passage.</p>
    <p>The NYCLU’s Taylor Pendergrass lead counsel in the <em>Peoples</em>
      case, <a
href="http://www.nytimes.com/2015/12/17/nyregion/new-york-state-agrees-to-overhaul-solitary-confinement-in-prisons.html"
        rel="external nofollow" title="" class="ext-link"
        data-wpel-target="_blank">told the <em>New York Times</em></a>
      that he hopes the new settlement will represents a seismic shift
      that will make way for further change. “This is the end hopefully
      of an era where people are just thrown into the box for an
      unlimited amount of time on the whim of a corrections officer,” he
      said. “This will not be the end of the road for solitary
      confinement reform, but we really think it’s a watershed moment.”</p>
    <div class="moz-signature">-- <br>
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    </div>
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