<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <span class="post_date" title="2015-09-22">September 22, 2015</span>
    <h1 class="headline" itemprop="name"><a
href="http://www.counterpunch.org/2015/09/22/the-politics-of-mass-incarceration-mass-incarceration-latest-stats-show-nano-scale-reform-remains-the-dominant-trend/"
        rel="bookmark">The Politics of Mass Incarceration: Mass
        Incarceration: Latest Stats Show Nano-Scale Reform Remains the
        Dominant Trend</a></h1>
    <p class="post_meta"> <span class="post_author_intro">by</span> <span
        class="post_author" itemprop="author"><a
          href="http://www.counterpunch.org/author/james-kilgore/"
          rel="nofollow">James Kilgore</a></span> </p>
    <div class="post_content" itemprop="articleBody"><b><small><small><small><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://www.counterpunch.org/2015/09/22/the-politics-of-mass-incarceration-mass-incarceration-latest-stats-show-nano-scale-reform-remains-the-dominant-trend/">http://www.counterpunch.org/2015/09/22/the-politics-of-mass-incarceration-mass-incarceration-latest-stats-show-nano-scale-reform-remains-the-dominant-trend/</a></small></small></small></small></small></b><br>
      <p>Last week the Bureau of Justice Statistics (BJS) published
        their annual census of the nation’s prison population. After
        over three decades of uninterrupted yearly increases, 2014 was
        the fourth year in the last five in which the total number of
        people in Federal and state prisons fell. The figure declined
        from 1,576,950 to 1,561,525, a drop of about 1%. The some
        700,000 people held in local jails were not included in these
        stats.</p>
      <p>This news from the BJS will please those who see opportunity in
        the increasing acknowledgement of mass incarceration in the
        political sphere. Proclamations by the President, Hillary
        Clinton as well as statements by arch-conservative forces as
        diverse as Rand Paul, Newt Gingrich and the Koch brothers have
        placed criminal justice on the electoral agenda. In 2012 no
        candidate made even passing mention of the two million people in
        the US behind bars. For anyone seeking to reverse the debacle of
        the US’ incarceration obsession, any decrease in the number of
        people behind bars is welcome. Yet a closer look at the BJS
        stats shows that reform remains miniscule. The overall landscape
        reflects the ongoing tension between the continuity of mass
        incarceration and the need for change. The data actually remind
        us that the fate of the criminal justice system has yet to be
        decided.</p>
      <p>Nonetheless, there is a bit of good news in these numbers.
        Sentencing reform at the national level, along with other
        changes, did contribute to a fall in the Federal prison
        population of just over 5,000. However, even with this drop,
        Federal facilities still held 2,449 more people at the end of
        2014 than they did in 2009. Moreover, media pundits often fail
        to note that the Feds hold only about 14% of the nation’s
        prisoners. Action by the Congress or even from the President has
        little impact on the state-based departments of corrections
        which house 86% of prisoners.</p>
      <p>At the state level, the surprising star of decarceration for
        2014 was Mississippi. Through a combination of numerous reforms,
        many encapsulated in HB 585, the state prison population fell by
        a whopping 14.5%, amounting to about 20% of the national fall.
        While noteworthy, this performance was largely driven by one-off
        changes in sentencing and parole which won’t<br>
        <a
href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/1620970678/counterpunchmaga"><img
            class="alignright wp-image-74330"
            src="cid:part3.01090603.03060406@freedomarchives.org"
            alt="61HFKSwNxsL._SX258_BO1,204,203,200_" height="233"
            width="233"></a>continue to yield massive annual reductions.
        Yet, even with a 14.5% fall, Mississippi remains the fifth
        highest state in terms of per capita incarceration rates. There
        is still a long way to go in Jackson.</p>
      <p>When we turn our attention to other states, a mixed picture
        emerges, particularly if we move our lens away from a simple
        focus on year-on-year national figures. For 2014, out of the 49
        states recorded, 31 showed changes of 2% or less, 15 of 1% or
        less. More importantly, not all populations declined . While 26
        states showed decreases, 23 upped their populations, with
        Arizona leading the way by adding more than 1000 prisoners to
        its carceral rolls. Examining state trends since the peak
        national prison population of 2009 shows a similarly uneven
        result. During that time the national prison population fell by
        just over 52,000 or about 3.5%. Yet 26 states have increased
        their prison populations since 2009. A closer look at the
        declines during that period reveals that California accounted
        for about 35,000 of that national drop. The California
        reductions came about largely due to a response to a Federal
        court order to decarcerate. But even the California cutbacks
        contain hidden contradictions, since many of those in state
        prisons were simply moved to county jails or transferred to out
        of state private facilities rather than released. Furthermore,
        to accommodate that change California has allocated $500 million
        to counties for jail expansion as well as putting together
        financial packages. More people behind bars in the future looks
        to be in the cards for California.</p>
      <p>In the long-term, only two states have demonstrated a serious
        commitment to decarceration: New York and New Jersey. Since
        2000, the New York state prison census has decreased every year
        but one. Relaxed drug law enforcement combined with massive
        diversion of people into programs rather than jail has led to
        the closure of 11 prisons in the state and an overall fall in
        the incarcerated population of about 25%. New Jersey has
        followed a similar path, producing a population decline of 24%
        in the same period. Still, New York and New Jersey are outliers.
        The dominant trend remains a politically expedient perpetuation
        of the status quo. If the national prison population continues
        to fall at the rate of 1%, Marc Mauer, Director of the
        Sentencing Project has estimated it will take 88 years to reach
        per capita rates of 1980. The polar ice caps are melting faster
        than our prison system is shrinking.</p>
      <p>Ultimately, policy talk about mass incarceration in most
        quarters glosses over the real challenges. Politicians may take
        the lead in proclaiming the success of their sentencing reforms
        or new policies on parole, but a deeper look shows that we have
        not come very far and much of what is on the table will not take
        us much farther. While the “tough on crime” approach captured
        the hearts, minds and budgetary allocations of every state
        legislature and department of corrections in the 1980s, the
        critique of prison expansion and carceral over spending has not
        garnered a similar national or local consensus. The rhetoric
        about the evils mass incarceration may be proliferating but it
        is not accompanied by the kind of media efforts to popularize
        the issue that characterized the 1980s. In those days, even
        Michael Jackson was doing ads for the War on Drugs. Without a
        concerted effort to create mind set change, contradictory,
        underfunded nano-scale reform will remain the order of the day.</p>
      <p>At the practical level, transformative change requires at least
        two things which are not on the agenda in most states. First
        comes the recognition that we cannot significantly reduce prison
        populations by concentrating on those with non-violent drug
        cases. This cohort constitutes about 16% of the state prison
        population. Ending mass incarceration means taking
        responsibility for the fact that mass incarceration has locked
        people up unfairly in a systematic way. The majority of those
        behind bars are not there because of bad personal choices. Legal
        and policy frameworks as well as budget cuts have been
        formulated to make the pipeline to prison their most likely
        path. Absurdly long sentences and disproportionate charging need
        to be re-visited and addressed with retroactive measures to free
        those who have already served far longer than any just system
        should reasonably punish them.</p>
      <p>Second, political leaders and the public at large need to
        recognize that genuinely reversing mass incarceration will not
        save billions of dollars. We need to undo the harm done to
        millions of people who have been wrongly imprisoned for
        excessive terms and to the communities from which they come.
        These communities have suffered the punishment of population
        loss, over-policing and cutbacks in social service provision.
        Mass incarceration has come hand in hand with mass
        criminalization of poverty, mass immiseration. Addressing this
        means closing prisons and jails and ploughing the money saved
        into an urban, anti-racist “New Deal” process to provide public
        housing, substance abuse treatment, mental health services and
        employment opportunities to the millions who have been
        negatively impacted by the war-like policies of law enforcement
        and corrections across the country. Ending mass incarceration
        ultimately must come hand in hand with, dare I say it, a new
        war- one against poverty , inequality and the notion that
        excessive punishment makes us safe.</p>
      <p> </p>
    </div>
    <div>
      <p class="author_description"> <em><strong>James Kilgore</strong>
          is a writer and activist based in Urbana, Illinois. He spent
          six and a half years in prison. During those years, he drafted
          three novels which have been published since his release in
          2009. His latest book, </em><a
href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/1620970678/counterpunchmaga">Understanding
          Mass Incarceration: A People’s Guide to the Key Civil Rights
          Struggle of Our Era</a><em> will be published by The New Press
          in September. He can be contacted at <a
            href="mailto:waazn1@gmail.com"><a class="moz-txt-link-abbreviated" href="mailto:waazn1@gmail.com">waazn1@gmail.com</a></a></em> </p>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>