<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <h1> Does Milwaukee Run a Debtor’s Prison?</h1>
    <p class="subtitle">Study finds Milwaukee Municipal Court jails
      thousands of poor people for failing to pay fines. Why? </p>
    <div class="author-block"> By <a
        href="http://urbanmilwaukee.com/author/bruce/" title="Posts by
        Bruce Murphy" rel="author">Bruce Murphy</a> - Apr 30th, 2015
      12:24 pm<br>
      <b><small><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://urbanmilwaukee.com/2015/04/30/murphys-law-does-milwaukee-run-a-debtors-prison/">http://urbanmilwaukee.com/2015/04/30/murphys-law-does-milwaukee-run-a-debtors-prison/</a></small></small></small></b><br>
      <br>
    </div>
    <p><a title="Marilyn Walczak"
        href="http://urbanmilwaukee.com/people/marilyn-walczak/"><strong>Marilyn
          Walczak</strong></a> has worked in the criminal justice system
      for decades and has run the non-profit Justice Initiatives
      Institute, based in Milwaukee and Madison, for some years. Late in
      2010, she was involved in a broadly-based effort to reform the
      Milwaukee circuit courts through what is called an “evidence-based
      decision making system,” which mapped the entire system at all
      points to see how it functioned and how it might be improved.</p>
    <p>One part of the puzzle was the county jail, with many detainees
      who are there simply for failure to pay a municipal court fine.
      These fines, believe it or not, could be for offenses as minor as
      spitting in public, littering or removal of contents from a waste
      bin.</p>
    <p>Walczak’s group eventually commissioned <a title="John
        Pawasarat"
        href="http://urbanmilwaukee.com/people/john-pawasarat/"><strong>John
          Pawasarat</strong></a> and the <a title="UW-Milwaukee
        Employment & Training Institute"
href="http://urbanmilwaukee.com/government/university-of-wisconsin-milwaukee-2/uw-milwaukee-employment-training-institute/">UW-Milwaukee
        Employment & Training Institute</a> to study the municipal
      court system. Pawasarat’s research on driver’s license suspensions
      was recently featured in a <a
href="http://urbanmilwaukee.com/2015/01/05/media-how-wisconsin-punishes-the-poor/">two-part
        story</a> by National Public Radio.</p>
    <p>His <a href="http://www4.uwm.edu/eti/2015/CitedInMilwaukee.pdf">study</a>
      of Milwaukee’s municipal courts was a bit like turning over a rock
      and finding a squalid mini-world with its own peculiar patterns
      and punishments. Pawasarat concentrated on Branch A of the muni
      court, which tends to deal with those violators who end up getting
      detained in court. What he uncovered might make a novel by
      Dickens.</p>
    The study found that from 2008-2013, 9,277 individuals did some jail
    time for failing to pay their municipal citations, with judgments
    totaling $6.5 million. The majority of those detained for failing to
    pay their fines—78 percent—were African American, and 84 percent of
    the detainees were men. Almost half of them live in the city’s five
    poorest zip codes. The majority are unemployed, while those who are
    employed work at low-wage jobs.
    <p>The idea of charging these predominantly poor people millions of
      dollars in fines is, by itself, quite disturbing. But it becomes
      all the more dismaying when their failure to pay results results
      in imprisonment. The study found the average person incarcerated
      had spent an average of 8 days in jail, for a total of 98,824 days
      spent in jail by the population studied.</p>
    <p>“The jailed population was heavily concentrated from the
      neighborhoods with higher numbers of low-income residents and of
      residents of color,” the study found. “83% of those detained… had
      residences in the city’s 11 poorest ZIP code neighborhoods.”</p>
    <p>But it gets worse. The system is actually a huge failure that
      rarely succeeds in collecting these fines. The population studied
      had 66,623 citations/cases with judgments totaling $15.7 million
      in the nearly-six-year-period studied, but $12.5 million or 85
      percent of that money was never paid.</p>
    <p>But it gets worse. The system actually loses money for the
      taxpayers. “The County jail costs to taxpayers were $10.2 million
      to detain individuals who failed to pay $5.7 million to the City
      of Milwaukee for municipal tickets.” (In essence, the county is
      paying for the city’s failed system.)</p>
    <p>But it gets even more dismaying. The municipal court judges can
      employ alternatives to fines, using an alternative sanction like
      requiring community service. But this alternative is rarely used,
      despite the fact that offenders have a higher compliance rate with
      community service than paying fines.</p>
    <p>A big chunk of those jailed for nonpayment of fines was for
      people charged with driving with a suspended driver’s license. The
      study included 13,602 traffic cases that went to municipal court
      and 89 percent were people charged with driving while under
      suspension. But very few of these suspended licenses were for
      unsafe driving: 82 percent of the underlying suspensions, the
      study found, weren’t for traffic offenses, but for failure to pay
      fines.</p>
    <p>The study offers an appalling factoid: Under state law, you can
      have your license suspended for six months for reckless driving,
      nine months for first offense drunken driving, 12 months for hit
      and run with a person injured in the accident — and <em>24 months</em>
      for failure to pay a ticket for a burnt-out tail light.</p>
    <p>Up to two-thirds of African-American men of working age don’t
      have a drivers license in some of Milwaukee’s poorest
      neighborhoods, Pawasarat has found. Retired <a
        href="http://urbanmilwaukee.com/government/milwaukee-municipal-court">Milwaukee
        Municipal Court</a> Judge<strong> <strong><strong><a
              href="http://urbanmilwaukee.com/people/jim-gramling">Jim
              Gramling</a></strong></strong></strong> was so appalled by
      the problem of poor people losing their drivers licenses that he
      has worked with lawyers and court officials to help start the
      solution-oriented Center for Driver’s License Recovery and
      Employability. “What we see constantly here at the center are
      drivers who have accumulated a series of tickets that are directly
      related to their lack of income,” he told <a
href="http://www.npr.org/2015/01/05/372691918/how-drivers-license-suspensions-unfairly-target-the-poor">National
        Public Radio</a>.</p>
    <p>A study in 2013 from the American Association of Motor Vehicle
      Administrators raised concerns that police and state and local
      motor vehicle officials find too much of their time and budget is
      tied up going after people with suspensions for minor lawbreaking
      that has nothing to do with safe driving.</p>
    “They want to focus on the people who pose a risk to the general
    population that’s driving on the roadway. And those are usually the
    people who are suspended for … things like hit-and-run crashes,
    DUIs, unsafe speed, reckless driving — those actions that we as a
    society consider severe and dangerous on the roadway,” said the
    study’s author <strong>Robert Eger</strong>, in the NPR story.
    <p>Nationally, the group estimates, as many as three-fourths of
      suspended and revoked drivers continue to drive. In Milwaukee,
      given the lack of transit to where jobs are located in outlying
      suburbs, a car is often required for anyone who wants to work. And
      so those with license suspensions drive anyway and get caught,
      racking up yet more fines or jail time. It’s a vicious cycle.</p>
    <p>Because the municipal courts typically deal with minor offenses —
      traffic cases, disorderly conduct, trespassing in a building,
      public drinking, vandalism, possession of marijuana, excessive
      noise, aggressive panhandling — those coming to municipal court
      are rarely assigned an attorney and may not know their rights.</p>
    <p>“If a person can’t pay their fine in 60 days (as required), they
      might be afraid to go back to court,” Walczak notes. And failure
      to appear in court is often handled by sentencing them to jail.
      “The system is set up under the assumption that you are guilty.”</p>
    <p>If you’ve ever attended municipal court, you’d know what a zoo it
      can be. Judges are processing tons of cases quite quickly. It’s a
      complex, often overwhelmed system and it may not be simple to
      reform. Walczak notes that state statutes may need to be changed.
      But she adds that the statutes do allow considerable discretion
      for judges.</p>
    <p>Walczak says her group has shared any data before publication
      with municipal court judges and is hoping for cooperation and
      constructive dialogue. “We’re not pointing a finger at them. We’re
      looking at the whole system, to map out what we are doing and how
      can we do it better.”</p>
    <p>To judge from this study, we could hardly be doing it worse.<br>
    </p>
    <div class="moz-signature">___<br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>