<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body bgcolor="#FFFFFF" text="#000000">
    <h1 class="page__title title" id="page-title">The Organizers Who
      Never Gave Up on the Cuban Five</h1>
    <header> </header>
    <span class="print-link"><span class="print_mail"><a
          href="https://nacla.org/printmail/10857" title="Send this page
          by email." class="print-mail" rel="nofollow"></a></span></span>
    <div class="field field-name-field-teaser field-type-text-long
      field-label-hidden">
      <div class="field-items">
        <div class="field-item even">
          <p>An interview with Alicia Jrapko, co-founder of the
            International Committee to Free the Cuban Five, on how
            persistence pays in uphill political struggles.</p>
        </div>
      </div>
    </div>
    <div class="field field-name-field-twitter-button
      field-type-tweetbutton field-label-hidden">
      <div class="field-items">
        <div class="field-item even">
          <div class="tweetbutton-tweet tweetbutton"><iframe
              style="width: 109px; height: 20px;"
              data-twttr-rendered="true" title="Twitter Tweet Button"
              class="twitter-share-button twitter-tweet-button
              twitter-share-button twitter-count-horizontal"
src="https://platform.twitter.com/widgets/tweet_button.c27d2d163408c0fe087fbfe1c687ce2b.en.html#_=1421107498396&count=horizontal&counturl=https%3A%2F%2Fnacla.org%2Fnews%2F2015%2F01%2F12%2Forganizers-who-never-gave-cuban-five&id=twitter-widget-0&lang=en&original_referer=https%3A%2F%2Fnacla.org%2Fnews%2F2015%2F01%2F12%2Forganizers-who-never-gave-cuban-five&related=%3A&size=m&text=The%20Organizers%20who%20Never%20Gave%20Up%20on%20the%20Cuban%20Five&url=https%3A%2F%2Fnacla.org%2Fnews%2F2015%2F01%2F12%2Forganizers-who-never-gave-cuban-five"
              allowtransparency="true" scrolling="no"
              id="twitter-widget-0" frameborder="0"></iframe></div>
        </div>
      </div>
    </div>
    <div class="field field-name-field-author field-type-text
      field-label-hidden">
      <div class="field-items">
        <div class="field-item even">Heather Williams<br>
          <b><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="https://nacla.org/news/2015/01/12/organizers-who-never-gave-cuban-five">https://nacla.org/news/2015/01/12/organizers-who-never-gave-cuban-five</a></small></small></b><br>
        </div>
      </div>
    </div>
    <div class="field field-name-field-newsstory-date field-type-date
      field-label-hidden">
      <div class="field-items">
        <div class="field-item even"><span class="date-display-single"
            property="dc:date" datatype="xsd:dateTime"
            content="2014-01-12T00:00:00-05:00">01/12/2014</span></div>
      </div>
    </div>
    <div class="field field-name-body field-type-text-with-summary
      field-label-hidden">
      <div class="field-items">
        <div class="field-item even" property="content:encoded">
          <p style="text-align: center;"><span style="width: 617px;"
              class="caption none media-element file-default"></span></p>
          <p><span style="line-height: 1.538em;">In the din of global
              media coverage of the normalization of U.S.-Cuban
              diplomacy, little was said of one of the core issues for
              Cuba in negotiations leading up to the public unveiling of
              the new policy: the agreement of the United States to
              return a group of prisoners known in Cuba as “Los Cinco.”
              The Cuban Five, as they were known in the United States,
              were sent to south Florida in the 1990s to gather
              intelligence on exile groups that had carried out bombings
              in Cuba and were plotting future terrorist attacks. The
              Cuban government duly shared information the Five had
              gathered with the FBI, urging the United States to act on
              its public commitment to fight terrorism. But instead of
              arresting the exile conspirators, Cuban agents were
              arrested and ultimately convicted in a Miami courtroom on
              multiple federal charges. Sentencing was harsh: the Cuban
              Five were sent to five separate prisons across the United
              States for a total four life sentences plus 77 years
              without the possibility of communicating with one another.
              Visits from family members were largely prohibited.</span></p>
          <p>Despite egregious errors in the case and the hypocrisy of
            U.S. law enforcement in prosecuting their Cuban counterparts
            in a war against terrorism, the story of the Five received
            almost no coverage in the English-language press. Building a
            global movement to free the Cuban Five, as was done by two
            sometimes-clashing groups, the National Committee to Free
            the Cuban Five and the International Committee to Free the
            Cuban Five, involved an unprecedented suite of organizing
            strategies.</p>
          <p>In this interview excerpt, Alicia Jrapko, co-founder with
            Bill Hackwell of the International Committee to Free Cuban
            Five, offers her insights on sustaining activism on urgent
            issues that may remain stubbornly on the sidelines of public
            conscience.</p>
          <p><strong>Heather Williams: This case became the focus of
              yours and Bill</strong><strong>’</strong><strong>s lives
              for many years. What in particular was compelling about it
              for you?</strong></p>
          <p>Alicia Jrapko: I am from Argentina originally, and when I
            started working in solidarity with Cuba with Pastors for
            Peace, I realized how much of what I heard on the news in
            the United States about Cuba was untrue. I will say that as
            a Latin American I embraced solidarity with Cuba because I
            always knew that Cuba was a place where a lot of wonderful
            things were happening. It’s related to Argentina—I left
            Argentina under dictatorship just because my generation
            wanted the same thing as [what people had wanted] in Cuba. A
            lot of my friends, students of that time, died fighting for
            the same things as Cubans were fighting for.</p>
          <p><strong>In the United States there was very little
              mainstream media reporting of this case, and what there
              was usually led with the term “</strong><strong>Cuban
              spies.</strong><strong>” How did you confront people</strong><strong>’</strong><strong>s
              skepticism or simple lack of familiarity with the case?</strong></p>
          <p>It was extremely hard to get any media coverage at the
            beginning. In fact, the U.S. media are still calling them
            spies. So we began with the progressive movement, and people
            who were already supportive of Cuba. The same thing happened
            in other countries. In the United States, it was really hard
            because there was no way to get to the media. Nobody was
            listening to us.</p>
          <p>At one point around 2006 we realized we were preaching to
            the choir, that everybody coming to events already knew
            about the Cuban Five. So we changed strategy, looking for
            other people to join us. We reached out to writers, actors,
            intellectuals, leaders of churches and unions. Gradually we
            started getting a lot of support. At one point—in fact, this
            year in June, we had the third Five Days for the Cuban Five
            in Washington—we had people coming from 31 countries,
            including parliamentarians from Latin America and Europe,
            intellectuals like Ignacio Ramonet and Fernando Morais, and
            also people from the United States, like Lawrence Wilkerson
            who was the Chief of Staff of Colin Powell. We had Professor
            William Leogrande, from American University who just wrote a
            book about Cuba. There were people from churches too, like
            Joan Brown Campbell, the former General Secretary of the
            U.S. Council of Churches who always supported us. Just
            recently the current General Secretary of the Council of
            Churches also joined with us and representatives from
            organized labor. As the case got better known we were able
            to organize demonstrations in front of the White House and
            started lobbying. We visited Congresspeople and Senators and
            were able to convey to them why we were interested in the
            case.</p>
          <p><strong>Can you tell me about some of the points of
              greatest hope and greatest despair while working on this
              case?</strong></p>
          <p>I honestly never lost hope, although I knew this was going
            to be really difficult. But unlike many political prisoners,
            the Cuban Five had the support of the entire Cuban people,
            the government, and their families. The families of the
            five—mothers, fathers, wives—were traveling all over the
            world to talk about the case, except in the United States
            because they couldn’t come here to speak publicly. That was
            very inspiring. The period of the Bush administration was
            really hard for us; nobody was listening and the case was
            for the most part unknown. When Obama came to power, we had
            hope. But in the last couple of years, a lot of things were
            happening in Latin America, and we felt President Obama
            might make the right decision. We never knew when all of the
            prisoners would be released, but we felt the day was getting
            closer.</p>
          <p><strong>On that note, after the Eleventh Circuit Court of
              Appeals reversal of the decision of the panel of three,
              and after the refusal of the U.S. Supreme Court to hear
              the case, did you feel that impacted the movement for
              better or worse? Did it kill hope or did it reaffirm
              people</strong><strong>’</strong><strong>s commitment to
              the case?</strong></p>
          <p>Leonard Weinglass<em>, </em>one of the great lawyers who
            worked on this case, made it clear from day one that this
            was a political struggle. Many people still believed in the
            justice system, but we always kept in mind what Leonard
            said. So when the Supreme Court refused to hear the case,
            even though you’d never had so many people supporting [the
            appeal], we thought, gee, it would be great if we had won in
            the courts, but we never had any hope in the legal route. We
            always thought this was a political struggle. That’s why we
            moved away from any legal route and kept fighting at the
            political level. We always said from the very beginning,
            “Once the American people understand who the Cuban Five are,
            this is going to change.” And I don’t know that we did
            everything that we could, but I know we did our best,
            because it was hard to get to the media, and to get through
            to people.</p>
          <p>But I think it was a combination of things. It was the work
            done by the Cuban people and the Cuban government, the work
            done by the family of the Five, the work done by us in the
            United States, the work that was done from all over the
            world, the work done by people with influence, including
            Congresspeople and Senators, unions, religious leaders, even
            presidents of other countries. And then, at one point,
            everything combined made it happened.</p>
          <p><strong>What advice do you have for others fighting long,
              uphill battles?</strong></p>
          <p>Never give up. Never give up. That’s the best advice.
            Through the years, I’ve learned to be very persistent. When
            somebody says no, knock on the door again, and again and
            again and again. And finally, they say yes. You have keep
            fighting and not lose hope, and know that even if people
            don’t think like you, if they agree with you on this
            particular case, you have to work with them. I think that
            it’s worth being part of such a long struggle and seeing
            victory at the end. This victory was the result of a lot of
            different things at work: the Cuban people, the Cuban
            government and the families. They were the ones who were
            fighting until the end.</p>
          <p>There are so many other cases that people are fighting on
            that are very difficult. But we should never discount the
            things that we can do. When we started working on this, we
            were preaching to the choir, and I think that changed and it
            made the difference for us in our work here in the United
            States.</p>
          <p><strong>What</strong><strong>’</strong><strong>s next for
              you?</strong></p>
          <p>Well, I see us continuing the work we have been doing with
            Cuba. I never saw the work we did with the Cuban Five as
            being separated from the rest of the solidarity work we were
            doing. I always saw Cubans as victims of a bad policy. The
            Cuban Five were convicted because they were Cubans from
            Cuba. They never would have been jailed if they weren’t. We
            still need to fight the blockade and always being mindful of
            Cuba’s right to sovereignty. And I think we’ll keep fighting
            on that line. Our group, which is a dynamic and wonderful
            group, doesn’t want to disband. We’re already planning the
            next things we want to do. But we’ll continue our solidarity
            with Cuba. </p>
          <hr>
          <p><em>Heather Williams is a professor of politics and
              environmental analysis at Pomona College and has written
              on social movements, the environment, labor and migration.</em></p>
        </div>
      </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>