<html>
  <head>
    <meta content="text/html; charset=windows-1252"
      http-equiv="Content-Type">
  </head>
  <body bgcolor="#CCFFFF" text="#000000">
    <div class="post-header">
      <h1>Time to Speak Up: Women’s Prison Resistance in Alabama</h1>
      <div id="single-date" class="date">July 16, 2014</div>
    </div>
    <div class="meta clear">
      <div class="tags"><b><small><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://prisonbooks.info/2014/07/16/time-to-speak-up-womens-prison-resistance-in-alabama/">http://prisonbooks.info/2014/07/16/time-to-speak-up-womens-prison-resistance-in-alabama/</a></small></small></small></b><br>
        <a href="http://prisonbooks.info/tag/women-in-prison/" rel="tag"></a></div>
      <div class="author"> </div>
    </div>
    <p>By Victoria Law</p>
    <p>Both incarcerated women and the U.S. Department of Justice agree:
      The Julia Tutwiler Prison for Women in Wetumpka, Ala., is a
      hellish place. In a 36-page letter that the DOJ issued to the
      Alabama State Governor Robert Brentley in January, the agency
      declared, “The <nobr><a
href="http://prisonbooks.info/2014/07/16/time-to-speak-up-womens-prison-resistance-in-alabama/#"
          class="FAtxtL" id="FALINK_5_0_4">State of Alabama</a></nobr>
      violates the Eighth Amendment of the United States Constitution by
      failing to protect women prisoners at Tutwiler from harm due to
      sexual abuse and harassment from correctional staff.”</p>
    <p>Federal investigators found that, for nearly two decades, staff
      members at Tutwiler have sexually assaulted women and compelled
      them into sex to obtain necessities, such as <nobr><a
href="http://prisonbooks.info/2014/07/16/time-to-speak-up-womens-prison-resistance-in-alabama/#"
          class="FAtxtL" id="FALINK_1_0_0">feminine hygiene products</a></nobr>
      and laundry service. Women who report sexual abuse are placed in
      solitary confinement, where they are given lie detector tests and
      are frequently threatened by other staff.</p>
    <p>But while the DOJ’s letter — and conditions in Tutwiler — made <a
href="http://www.nytimes.com/2014/03/02/us/troubles-at-womens-prison-test-alabama.html?_r=1"
        target="_blank">headlines</a>, less attention has been paid to
      the activism and organizing by women inside Alabama’s prisons.
      During the department’s investigation, for example, it received
      233 letters from women currently incarcerated at Tutwiler
      detailing a host of concerns about the sexual abuse they’ve either
      personally experienced or witnessed. This figure does not include
      the letters that women have been sending to the <nobr><a
href="http://prisonbooks.info/2014/07/16/time-to-speak-up-womens-prison-resistance-in-alabama/#"
          class="FAtxtL" id="FALINK_6_0_5">Department of Justice</a></nobr>
      and other government entities for years before the investigation
      was launched. When incarcerated, sending testimony letters is a
      potentially dangerous action. Women risked prison staff opening
      their letters and reading their complaints — and retaliating
      against them. Two hundred thirty-three women decided to take that
      risk.<span id="more-4963"></span></p>
    <p>These actions of testifying are far from the first time women
      behind bars in Alabama have organized to effect change. Tutwiler
      was built in 1942 to hold 365 women. By 2002, Tutwiler housed more
      than 1,000 women. “Every dormitory was filled front to back with
      bunk beds,” described one woman for an essay in the anthology <em>Interrupted
        Life: Experiences of Incarcerated Women in the United States</em>.
      “The weather gets extremely hot in the summers — the heat index
      regularly rises over 100 degrees in the facility — and cold in the
      winters. … All the windows have been braced so that they open only
      a few inches at the top. Personal space is nonexistent, and
      security is very poor.” In recent letters, she asked that her name
      not be used for fear of retaliation for speaking out about prison
      conditions.</p>
    <p>In 2002, women filed a lawsuit against both the state and the
      Alabama <nobr><a
href="http://prisonbooks.info/2014/07/16/time-to-speak-up-womens-prison-resistance-in-alabama/#"
          class="FAtxtL" id="FALINK_4_0_3">Department of Corrections</a></nobr>
      about the overcrowding, extreme temperatures and poor medical
      care. They also attempted to contact the Department of Justice and
      other outside organizations about the rampant sexual abuse, but
      their complaints received little attention. In response to the
      lawsuit, in December 2002, a federal district court judge declared
      Tutwiler constitutionally unsafe and gave state officials 30 days
      to develop a plan to remedy conditions.</p>
    <p>But Alabama’s solution did not involve sentencing reform or the
      implementation of alternatives to incarceration. Instead, it
      contracted with the private prison corporation Louisiana
      Correctional Services to relocate some of the women to a private
      prison in Basile, a small town in southwest Louisiana more than
      seven hours away.</p>
    <p>In April 2003, Alabama sent 140 women to Basile. In June 2003,
      they sent another 100 women. Women were pulled out of educational
      and <nobr><a
href="http://prisonbooks.info/2014/07/16/time-to-speak-up-womens-prison-resistance-in-alabama/#"
          class="FAtxtL" id="FALINK_3_0_2">treatment programs</a></nobr>
      and transferred to a prison far from family and with far fewer
      programs.</p>
    <p>“Ironically, we were told that the Alabama Department of
      Corrections chose prisoners for transfer based on our good conduct
      at Tutwiler,” wrote the essay author. In a separate letter, she
      recalled that Basile offered only three programs — a GED course, a
      <nobr><a
href="http://prisonbooks.info/2014/07/16/time-to-speak-up-womens-prison-resistance-in-alabama/#"
          class="FAtxtL" id="FALINK_2_0_1">substance abuse</a></nobr>
      program and an anger stress management program.</p>
    <p>The move sparked even more organizing. Once in Basile, women who
      were serving long sentences formed the Longertermers/Insiders
      group.</p>
    <p>“The group wanted to have a voice in the decision making,” wrote
      the essay author. “We feared that once in Louisiana, we would be
      ‘out of sight, out of mind.’ … We felt it was time to speak up,
      make a stand, and be heard.”</p>
    <p>They worked together to help each other develop the skills to
      produce a political platform about the overuse of women’s
      incarceration, write articles for the local newspapers, write
      letters to legislative representatives, discuss legislation and
      talk with people outside prison about lobbying on their behalves.</p>
    <p>“We … are continually striving to give input to a system that has
      not allowed us to be heard,” she stated.</p>
    <p>Their efforts to have outside people advocate on their behalves
      resulted in the legislature establishing the Commission on Girls
      and Women in the Criminal Justice System in 2006. The commission
      did a two-year study and — finding that women’s needs and pathways
      to prison remained unaddressed in the current penal system —
      issued a <a
href="http://parca.samford.edu/%28X%281%29S%28ot0c2o55pfeu4255wdohoiyu%29%29/commission/report2012.pdf?AspxAutoDetectCookieSupport=1"
        target="_blank">series of recommendations</a> that included
      expanding the use of community-based alternatives to incarceration
      and the closing and tearing down of Tutwiler.</p>
    <p>In 2006, the women were transferred to another private prison run
      by Louisiana Correctional Services, this time in Newellton, La. In
      2007, they were returned to Alabama. Most were returned to
      Tutwiler, which remains overcrowded and rife with staff sexual
      abuse.</p>
    <p>In the meantime, women’s prison organizing continued — this time
      aimed at changing long-standing prison segregation policies that
      discriminated against women with HIV or AIDS. During the 1980s,
      many prison systems segregated people with HIV or AIDS from the
      rest of the prison population. While most states stopped the
      practice years ago, a handful, including Alabama, have continued.
      At Tutwiler, women with HIV or AIDS were confined to a separate
      dorm. They were only allowed to work cleaning jobs inside their
      dorm or in the dorm’s yard. They had to eat in their living space
      instead of being allowed into the dining hall with the general
      population. They were denied placement in other dorms and
      prohibited from participating in programs. Lastly, they were
      required to broadcast their status by wearing white armbands.</p>
    <p>According to an investigation by <em>The Atlantic</em>, when <a
href="http://www.theatlantic.com/national/archive/2012/12/why-south-carolina-still-segregates-hiv-positive-prisoners/265829/"
        target="_blank">Beverly Jacobs</a> first arrived at Tutwiler,
      she applied to the religious dorm, but officials denied her a
      space because of her HIV status. She also applied to a support
      dorm for people recovering from substance abuse. Prison officials
      refused her application, again because of her status. They also
      refused her for a work-release program. In addition to being
      denied participation in programs, she faced other forms of
      discrimination even while held in a separate dorm. Her clothing
      was placed in a bin marked AIDS, washed separately and often
      returned dirty.</p>
    <p>“I still have nightmares about that prison,” she told <em>The
        Atlantic</em>.</p>
    <p>Jacobs’s experience was the norm. <a
        href="https://www.aclu.org/hiv-aids-prisoners-rights/tutwiler-prison"
        target="_blank">Dana Harley</a>, a mother of two who was serving
      a 20-year sentence, recalls being confined to the dorm 24 hours a
      day.</p>
    <p>“I felt caged,” she said in video testimony recorded by the ACLU.
      “I wanted to do things, I wanted to be a part of things, but I
      couldn’t.”</p>
    <p>When her family visited, they were not allowed to use the main
      visiting room. When Harley’s four-year-old son visited, he asked
      why the other children were allowed to play in the larger visiting
      room while he and his mother were forced to remain in the smaller
      room.</p>
    <p>“There’s just no way for me to explain to a four year old,”
      Harley reflected. At the prison’s clinic, nurses made comments
      like, “You’re going to die anyway,” in response to Harley’s
      questions.</p>
    <p>In 2007, Harley wrote a letter to the ACLU describing her
      experiences. The ACLU had already spent two decades making several
      unsuccessful attempts — through both litigation and
      negotiations—to end this policy. The ACLU arranged for Harley to
      testify at a closed hearing about the segregation policy. It also
      filed another suit and, in 2012, a judge ruled that the policy
      violated the Americans with Disabilities Act. That ruling had a
      ripple effect, forcing Alabama and South Carolina, the other
      hold-out state, to end their HIV/AIDS segregation policy. The
      change meant that people with HIV would be allowed to participate
      in programs such as work release for the first time since the
      segregation policy began in the early 1980s. Now, Harley is able
      to attend religious services, Alcoholics Anonymous, Narcotics
      Anonymous, and other programs, all of which had been previously
      closed to her.</p>
    <p>“<a
href="http://www.usatoday.com/story/news/nation/2013/09/24/alabama-prisons-ends-segregation-hiv-females/2859447/"
        target="_blank">It wasn’t for me</a>,” she stated later in an
      interview with <em>USA Today</em>. “It’s for the people behind me
      coming in who aren’t as comfortable [with their status].” Now, if
      women with HIV or AIDS enter the prison, none of the other women
      know their status.</p>
    <p>While these changes are welcome to those currently behind bars,
      the drastically increasing numbers of women sent to, and remaining
      inside, prisons should also push us to challenge the policies that
      are locking up so many. In 1978, Alabama held 257 women behind
      bars. This included women in local jails as well as in state and
      federal prisons.</p>
    <p>Since then, the state has seen a 930.7 percent increase in its
      women’s prison population. By the end of 2012, there were 2,649
      women in Alabama prisons. As of April 2014, Alabama has 2,686
      women under some form of prison custody — a figure that does not
      include the unknown numbers of trans women held in men’s jails or
      prisons. Just over half the state’s prisoners have been sentenced
      for drug or property crimes. Of the 15,212 people in Alabama
      convicted of violent felonies, only five percent are women.</p>
    <p>Regardless of whether they are incarcerated for violent or
      nonviolent offenses, the conditions women face once inside are
      horrific. In addition to pervasive, unchecked sexual abuse, women
      have reported inadequate medical care, excessive use of force,
      threats of force, and inadequate access to clean clothes, uniforms
      and hygiene products.</p>
    <p>For those of us on the outside, given what we know about
      conditions in prison, it’s important to support incarcerated
      women’s efforts to change conditions. At the same time, we need to
      understand that more humane conditions should not be the ending
      point. We need to also challenge laws and policies that lock a
      drastically increasing number of women away from their families
      and communities in the first place.</p>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>
    </div>
  </body>
</html>