<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">

<meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=ISO-8859-1">
<body bgcolor="#ffffff" text="#000000">
<font size="-1">
<div class="entry-date">April 15, 2014<br>
<b><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://www.counterpunch.org/2014/04/15/criminalization-of-social-movements-and-the-political-opposition-in-colombia/">http://www.counterpunch.org/2014/04/15/criminalization-of-social-movements-and-the-political-opposition-in-colombia/</a></small></small></b><br>
<div style="float: right;"><br>
<div id="_atssh"
 style="visibility: hidden; height: 1px; width: 1px; position: absolute; z-index: 100000;"><iframe
 style="border: 0px none ; height: 1px; width: 1px; position: absolute; z-index: 100000; left: 0px; top: 0px;"
 title="AddThis utility frame" id="_atssh375"></iframe></div>
<div class="subheadlinestyle"><big><big><b>From Massive to Selective
<h1 class="article-title">Criminalization of Social Movements and the
Political Opposition in Colombia</h1>
<div class="mainauthorstyle"><big><big>by LILANY OBANDO</big></big></div>
<div class="main-text"><big><big> </big></big>
  <p><big><big><b><i>Translator’ note:</i></b> Liliany Obando is a
sociologist, documentary film maker, and single mother of two
children.  She was serving as human rights director for
Fensuagro,Colombia’s largest agricultural workers’ union, when, on
August 8, 2008, Colombian authorities arrested her. A week previously,
Obando had issued a report documenting the murders of 1500 Fensuagro
union members over 32 years.  Prosecutors accused her of terrorism and
belonging to the Revolutionary Armed Forces of Colombia (FARC)</big></big></p>
  <p><big><big>After 43 months, Obando left prison on March 1<sup>st</sup>
2012. She remained under court jurisdiction, because she had not been
sentenced or convicted. Eventually, in 2013, a judge, accusing Obando
of serving on the FARC’s International Commission, convicted her of
“rebellion.” She was sentenced to five years, eight months of house
arrest and fined 707 million pesos, ($368,347 USD). The charge against
Obando of handling “resources relating to terrorist activities” was
  <p><big><big>On April 3, 2014, Obando learned that the Supreme Court
had rejected her appeal. Her fine stands.  She must serve one more year
of house arrest. The government’s case against Obando and other
prisoners rests on files taken from computers of FARC leaders seized
during a military attack on a FARC encampment in Ecuador on March 1,
2008. In 2011 the Colombian Supreme Court invalidated the legal
standing of such material.  Obando and her family continue to
experience police surveillance, harassment, and media slander.  – <i>Translated
by W. T. Whitney Jr.</i></big></big></p>
<p><big><big>Although we Colombians, especially those of us who belong
to social, human rights, and political organizations and labor unions,
are used to carrying out our work in risky situations, sometimes things
get worse. This is one of those unlucky times. It coincides with the
pre-election contest.</big></big></p>
<p><big><big>In a cycle that repeatedly sends us back to a repressive
past – one they don’t want to close down – we are witness to a perverse
return to obscurantism and forced unanimity, to dissident thinking
being considered subversive, to social protest having to be silenced at
whatever cost, and where opposition guarantees are only a chimera. 
These are practices far removed from the duty of a state, especially
one proclaiming itself as the continent’s oldest, most solid
<p><big><big>Many years ago, and in tune with the U. S. obsession for
transforming the idea of security into state policy, one outcome being
anti-terrorism, the government of Álvaro Uribe Vélez during his first
term (2002-2006) instituted in Colombia the politics of “Democratic
Security.” That gave rise to a series of actions damaging to the right
to liberty, to guarantees like equality, legality, and judicial norms,
and, generally, to an international framework for human rights.</big></big></p>
<p><big><big>The strategy of arbitrary detentions imposed under the
pretext of maintaining security of the state, and for “good citizens,”
has its origins there. The modalities used were illegal interceptions,
the network of informants, the Law of Justice and Peace and its
accusers, and intelligence reports – or battlefield reports.  They
fueled judicial set-ups.</big></big></p>
<p><big><big>During 2002-2004, this strategy of the Uribe government
entailed the practice of massive incarcerations carried out nearly
always within the context of military operations or joint operations
involving the attorney general, the police, and military forces.
Primary backing came from Decree 2002 of 2002 relating to internal
upheaval and also from an attempt at constitutional reform. In the
beginning, these incarcerations were confined to supposed “zones of
rehabilitation and consolidation.” Their boundaries were set through
Decree 2929 of December 3, 2002. Then they spread the length and
breadth of the national territory.</big></big></p>
<p><big><big>Later, from 2004 on, in a change of strategy, massive
detentions were converted into selective detentions against specified
sectors of the population: unionists, defenders of human rights, social
and populist activists from academia, and/or opposition militants.
These people were considered dangerous to the state politics of
“Democratic Security” then being advanced as part of a return to the
dark era of Turbay Ayala and his “Statute of Security.” (1)</big></big></p>
<p><big><big>That’s where all this recent wave of stigmatization,
persecution, criminalization, judicial processing, and incarceration
came from. It’s directed against social, labor, and human rights
organizations, and opposition political parties. Their members,
leaders, and activists at the base are pointed to as being little else
but the activists, “civilian guerrillas,” or at least collaborators of
the insurgencies, that is to say, their social base.  As regards these
last, Uribe disregarded their political character and classified them
as “terrorist” groups. Once more the concept of political crime was
being manipulated.</big></big></p>
<p><big><big>Juan Manuel Santos, as defense minister in the Uribe
government, first made his mark chiefly by implementing “Democratic
Security.” Now as president he continues it. He will be able to change
its form, but not its essence. Indeed, Santos has turned to
acknowledging that armed conflict does exist in Colombia and also, on
that account, that the insurgencies have a political character,
although he doesn’t say it openly. If it were otherwise, the current
process of peace negotiations in Havana would have been inconceivable. 
Yet he has not altered the treatment of politically – oriented persons
facing prosecution, nor does he accept the very existence of political
<p><big><big>In 2012, Santos, mocking his given word, blocked
international oversight of prisons and verification of the situation of
political prisoners as called for by the group PeaceWomen Across the
Globe.  The government had agreed to accept the FARC’s handing over the
last prisoners of war they were holding in return for that group’s good
offices. (2)  The opportunity ended once more with an official denial
that political prisoners exist in Colombia.</big></big></p>
<p><big><big>Judicial handling of persons criminalized under the
strategy of “security” and anti-terrorism changed substantially, much
to the disadvantage of people being porosecuted. Indeed, a person being
investigated for supposed ties with insurgents used to be processed for
the political “crime” of rebellion. Beginning with Uribe and then
Santos, however, they are now being handled under the logic of
anti-terrorist struggle. As a result, members of the social and
political organizations who face prosecution are now being blamed for
one or more NON – political crimes having to do with terrorist
activities. That’s over and above their being judged as rebels. This
signifies, primarily, that for persons being prosecuted under this
approach, guarantees like due process, legitimate defense, technical
defense, and presumption of innocence – among others – amount to very
<p><big><big>Consequently, we attend audiences of our comrade detainees
in specialized courtrooms, not the ordinary ones. In these special
sessions, investigations are carried out directed at very serious
crimes, thereby removing the allegations from the area of “political
crime.”   And more: investigation and trial periods end up being
extended over a long time and sentences are more onerous.</big></big></p>
<p><big><big>And as a matter of fact, Colombian justice applies the
presumption of guilt, not of innocence. At the start, those involved in
such processes are classified as “dangerous for society.” Therefore,
having been charged, they know beforehand they are going to prison for
a long time and there have to prove their innocence. But inside prison
and incarceration establishments, they are treated just like those who
have already been convicted. This is contrary to international law
dealing with prison populations, which in Colombia is a dead letter.
One must not forget, furthermore, that Colombia is one of the countries
in the world that most abuses preventative detention. As a result, many
people in this situation choose to accept charges against them and thus
reduce their time in dark Colombian prisons and not have to wait long
years while they prove their innocence.</big></big></p>
<p><big><big>And as if that were not enough, the institution that, by
definition, should keep watch on the state so it fulfills its mandate
to guarantee respect for citizens’ fundamental human rights, that is to
say, the attorney general, acts in a perverse way. That office has
switched over to being an inquisitorial entity that persecutes even
public functionaries already absolved through having served their
prison terms. Their political rights and rights as citizens are
seriously affected.</big></big></p>
<p><big><big>By way of putting a face on this political tragedy, here
are some of the leaders and activist members of social and political
organizations who have recently endured judicial processes and are
imprisoned: Unionists – Campo Elías Ortiz, Héctor Sánchez, José Dilio,
Darío Cárdenas, Huber Ballesteros; From the Patriotic March social and
political movement -  Wilmar Madroñero; Professors -  Francisco Tolosa,
Carlo Alexander Carrillo, Miguel Ángel Beltrán Villegas, Fredy Julián
Cortés, William Javier Díaz; Students – Erika Rodríguez, Xiomara
Alejandra Torres Jiménez, Jaime Alexis Bueno, Diego Alejandro Ortega,
Cristian Leiva Omar Marín, Carlos Lugo, Jorge Gaitán; Human Rights
defenders – David Ravelo Crespo, Liliany Obando.</big></big></p>
<p><big><big>The number of political prisoners in Colombia – prisoners
of conscience and prisoners of war – exceeds 9500.  The worst of it is
that there is no calm after prison. The trailing, the threats, the
stigmatization continue until many of those who are released – if they
are lucky – have to leave the country. And many others remain
marginalized and no longer part of their previous social and political
organizations, which is regrettable. So too is that purpose of the
overall strategy which is to weaken social organizations and the
political opposition, and dismember them.</big></big></p>
<p><big><big>Such are the perverse effects of politics in Colombia
centering on judicial processes and criminalization of critical
thinking, social protest, and political opposition. We are called upon
actively to confront politics like these if we want to put a check on
such abuse of power.</big></big></p>
<p><big><big>Silence is no alternative, nor is inaction.</big></big></p>
<p><big><big>Freedom for Colombian political prisoners!</big></big></p>
<p><big><big>Long life for butterflies! (3)</big></big></p>
<p><big><big><em><strong>Liliany Obando</strong>, Political prisoner, 
under judgment  (subjudice) Defender of Human Rights, Colombia, April,
2014. </em></big></big></p>
<p><big><big>1. Julio César Turbay Ayala was the Liberal Party
President of Colombia in 1978-1982.</big></big></p>
<p><big><big>2. The international women’s group facilitated the
unilateral freeing of ten soldiers and police by the FARC in 2012
through the women’s promise they would visit political prisoners in
Colombian jails.</big></big></p>
<p><big><big>3. The reference, used in connection with recent
conferences and mobilizations in Colombia on behalf of political
prisoners, commemorates a movement for freedom for political prisoners
that developed in the Dominican Republic in 1959. The expression does
honor to the Mirabel sisters there who were jailed and murdered.</big></big></p>
<div class="moz-signature">-- <br>
Freedom Archives
522 Valencia Street
San Francisco, CA 94110
415 863.9977
<a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>