<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">
  <meta content="text/html; charset=windows-1252"
<body bgcolor="#ffffff" text="#000000">
<h1 class="entry-title">“This Draconian System of Punishment and
Abuse”: An Interview with Former Political Prisoner Ray Luc Levasseur</h1>
<div class="post-info"><span class="date published time"
 title="2013-11-27T14:37:54+00:00">November 27, 2013</span> By <span
 class="author vcard"><span class="fn"><a
 href="http://solitarywatch.com/author/aviva-stahl/" class="fn n"
 title="Aviva Stahl" rel="author">Aviva Stahl</a></span></span> <span
<b><small><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://solitarywatch.com/2013/11/27/draconian-system-punishment-abuse-interview-former-political-prisoner-ray-luc-levasseur/#more-11621">http://solitarywatch.com/2013/11/27/draconian-system-punishment-abuse-interview-former-political-prisoner-ray-luc-levasseur/#more-11621</a></small></small></small></b><br>
</span> </div>
<p><em>The following is a partial transcript of an interview with Ray
Luc Levasseur, a former political prisoner who spent over fifteen years
in solitary confinement, primarily at USP Marion and ADX Florence. </em><em>Levasseur

was raised in Maine, born to a working-class family of Quebecois
origin. He became politically radicalized about race and class at a
young age, first after serving a term of duty in Vietnam, and again
after he spent two years in a Tennessee prison. After his release in
1971, Levasseur worked with Vietnam Veterans Against the War (VVAW), as
well as a prisoners’ rights group Statewide Correctional Alliance for
Reform (SCAR). In 1975, Levasseur and several others founded the United
Freedom Front (UFF), a revolutionary Marxist organization aimed at
challenging racism, imperialism and corporate greed, primarily by
targeting institutions complicit in South African Apartheid and regime
brutality in Central America.  Levasseur and his comrades conducted a
series of robberies and bombings against military facilities, military
contractors and corporations, always forewarning the selected sites in
an effort to avoid casualties. UFF members lived underground for nearly
a decade before eventually facing arrest. </em></p>
<p><em>After his 1986 conviction for the bombing offenses, Levasseur
was sent into solitary at the Control Unit at USP Marion. In 1994 he
was transferred to the newly built ADX Florence, most likely for
refusing to work for the Federal Prison Industries (UNICOR) since it
produced military equipment for the Department of Defense. Levasseur
was released from prison in 2004 and now lives in Maine.  He continues
to organize against solitary confinement and support political
prisoners on the inside.</em></p>
<p style="text-align: center;">. . . . . . . . . . . . . . .</p>
<p> <b>AS</b>:                  First, I’d like to hear a little bit
about the work SCAR did, because I found it really fascinating and
inspiring.  Maybe for people who don’t know as much about working from
a prisoner abolitionist or a prison justice perspective, could we here
a little more about the political perspective you worked from in SCAR?</p>
<p><b>RL:</b>                 This was back in the early 1970s, where
there was a surge of anti-prison activism in the US at the time,
because this was still in the years of the Attica Rebellion, and George
Jackson, there was a lot of revolts and rebellions throughout the US
prison system, culminating in the massacre of prisoners in Attica. But
this set the stage for people being more interested in alternatives to
this draconian system of punishment and abuse. And there was more about
it in the media – there was an opportunity there to do community
organizing that had some roots in prison work, jail work, working with
former prisoners, and generally criminal justice issues.</p>
<p>And our program with SCAR was based on the early Black Panther Party
programs, what they called “survival programs”.  So that instead of
just going into a neighbourhood or a community and spouting a bunch of
radical rhetoric – or rhetoric of any kind – it was like we felt we had
to have some programs that addressed some needs in the community.</p>
<p>For example… there was a problem in poor communities. They have a
bail program in the United States, where if you were accused of an
offense, there was supposed to be a monetary bail placed on you, so
that can be secured and you can be released before your trial. A lot of
youngsters were being held in jail because they couldn’t afford the
bail money. If bail is 50 or 100 dollars and you don’t have it, it
might as well be 100,000 dollars, so we started a community bail fund,
and we would screen people that were arrested and put into country jail
to try to get them out trough this bail fund, and then work to see that
they had proper legal representation and get them employment if they
needed it, or other basic needs, and try to work it from that angle, in
terms of keeping them from falling any deeper into the system.</p>
<p><b>AS</b>:                  Something that really struck me while I
was reading your <a
statement</a> from ’89, where you talked about being inside and
fighting the KKK and the prison administration, and not even being able
to tell the difference between the two at times.  I wondering if you
could speak about how your time in prison shaped you as an anti-racist
<p><b>RL:</b>.                …[T]here’s a convergence of class and
race in the American prison and it was extraordinarily clear to me when
I was in this Southern prison that first of all – almost everyone
that’s in there is from a working class background, and second, there’s
a large disproportionate  number of Black prisoners in there. And to
see the abuses and the awful conditions under which we were kept…
Prisons in this country are like concentration camps for the poor.  We
are the surplus value of the capitalist system.  They don’t have any
need for us.  We’re expendable.    You spent too much time hanging on
street corners, and they think you’re potentially a threat to them.
They need the prisons, and the prison gulag in this country has
exploded in population since the prison experience you were referring
to back in 1971.</p>
<p>Concurrently, with this direct experience inside, I was doing a
tremendous amount of reading on my own, and talking to other prisoners.
So my political ideas were being further formulated, based on that
experience.  And the reading and studying that I was doing – I read
Marx, I read Lenin, I read Ho Chi Minh, I read Che Guevara, I read
anthologies of labour history, feminist history. And I was trying to
come up with an alternative vision of society based on historically
what had happened after that point, and this was in the wake of major
anti-colonial struggle around the world.</p>
<p>You don’t see this a lot today. I find that in a lot of activists
there’s a lack of vision of what’s possible. But back then, a lot more
seemed possible to more people…</p>
<p><b>AS</b>:                  I wanted to talk to you a bit about your
time in prison in the 80s and the 90s. First, could you talk a bit
about your time in Marion – your most vivid memories, or anything else
you’d like to share?</p>
<p><b>RL:</b>                  Well, I was in Marion almost five years,
and at the time that I was there, it was the government’s most
extremely punitive prison that kept you in your cell 22 ½ hour a day,
basically solitary confinement.  Marion was never designed with that in
mind, but that’s ultimately what it was used for. The physical
structure – it was not initially built for extreme isolation.</p>
<p>So after I’d been in there for almost five years, they built a new
scheme, the federal government. They build a new prison from the ground
up that, from the time the first brick was put down, it was physically
designed for extreme isolation.  That was ADX, that’s what they’re
using as supermax today.  And so when ADX was completed, those of us 
in Marion were the very first prisoners sent to ADX.</p>
<p><b><span id="more-11621"></span>AS</b>:                  And what
were your first impressions of Florence were when you were transferred
there, after being at Marion?</p>
<p><b>RL:                 </b>Would you like me to read you something
I just wrote? I’ll just read an excerpt — as part of my writing a
section on Marion and ADX, and I just finished, this is my second
<p>So the section I’m going to read to you starts up from the day I
arrived at ADX…<i>[Levasseur’s description of life inside ADX Florence
has been posted separately as a Voices from Solitary, and is available <a
<p><b>AS</b>:                  And when you were in Marion or ADX,
around all of that, what tactics did you use to stay as safe or as sane
as you could?</p>
<p><b>RL:</b>                   First of all, solitary confinement does
not respect any ideology, or any idealism, religion.  It doesn’t
respect any of that because it doesn’t respect a person’s basic
humanity. It’s designed to basically erode a person’s sense of worth as
a human being. And to be a healthy functioning human being. So
whoever’s in that situation, there is no immunity.  It’s going to
affect different people in different ways. My position is that nobody
should be subjected to long-term solitary confinement – its anti-human.
But, there are certain people that are more vulnerable than others to
its effects….</p>
<p>…The first thing [that helped me stay sane] is knowing why I was in
prison. I think if I had gone to prison for stealing or slinging drugs,
I think it would have had even more of negative impact on me.  If I had
been in that situation for doing something strictly for my own benefit
or profit. But I had come off a commitment and a sacrifice where I was
part of a group that was challenging, trying to expose the criminal
activity of the United States government, and to bring that to the
public’s attention, and to try to be part of a larger movement to bring
an end to these crimes…</p>
<p>I always kept in mind why I was there, I felt like people had
questioned my tactics, but they can’t question our hearts, that we felt
we were on the right side of history, no matter if we lost this battle,
we were fighting for the people that mattered most…</p>
<p>… So, I think that was a big factor right there.  When I got to
Marion a good friend of mine wrote to me and he said, “alright, now you
no longer have access to all the militant tools in your political
toolkit you have to write”.  I did a lot of writing when I was on the
inside. I stayed as politically engaged as I could.</p>
<p>I think that my political identity and my political life – that was
a big part. It’s a political identity, not a criminal identity.  And
the more I wrote, the more I got published, mainly essays and some
collections, the more those circulated, the more people wrote to me,
the more they wrote to me the more correspondence I had, I was
dialoguing with activists  all over the country, essentially.  They
couldn’t visit me, but at least I could write…</p>
<p><b>AS</b>:                  When you heard the <a
[European Court of Human Rights] ruling about Florence </a>[ADX],
tell  me how you felt about the ruling itself. Whether you were
surprised, and also in the judgement, how they talked about the
“step-down” program meaning that isolation wasn’t indefinite, or that
isolation wasn’t complete because prisoners were able to shout through
the rafters, all of that.</p>
<p><b>RL:</b>                 ADX opened in 1984 and there were people
there like me, who arrived at the beginning of it. Those people are
still there. Not all of them, no, but I know individuals who have never
gotten out of it, from the time it opened up.   ’94 is… 18 years ago.
And they did the same thing at Marion. The program in terms of how you
can get out of there is so arbitrarily instituted that for any and no
reason they can just keep you there…</p>
<p>And as far as the ruling goes, was I surprised?  I wasn’t surprised
by the ruling. I mean, it’s the Europeans. They’re not noted for their
humanity. Obviously the prison policies in a number of European states
are much better than in the American prison system, there’s no doubt
about that.  But it didn’t surprise me because I think the US, the
power of the United States government reaches into every other country
on this globe, and extrapolate that into their institutions, their
influence is tremendous…</p>
<p>What I took away from [the ruling] was essentially that the European
Court [the ECHR] took every affidavit submitted by the Federal Bureau
of Prisons in this country saying, “there’s nothing wrong with ADX or
the way we implement long-term solitary confinement”. They took every
one of those affidavits and credited them, completely, without
question… Which is what you see the courts in this country do. And [the
ECHR] discredited, basically, anything that came from a prisoner or a
critic or a human rights organization about the policies and practices
at ADX.</p>
<p><b>AS</b>:                  You were transferred out of ADX into the
general population in a prison in Georgia.  What was it like to go into
general population?</p>
<p><b>RL:</b>                 It was challenging for a couple of
reasons. One that was when I got there, to Atlanta Georgia, which is a
maximum security prison, but it’s what you call “open population”,
people have jobs, recreation yard, some educational activities, you go
to a mess hall to eat, but it’s still maximum security.</p>
<p>The first was that they wouldn’t let me into [general] population,
they kept me in solitary, what you call the hole, sometimes they’re
called special management units – segregation units, essentially….[But]
after months of pressuring and lobbying from people outside, they
finally relented and let me into the regular part of the prison.</p>
<p>And it was clear, right away, even from the other prisoners, one
look at me and they know that I came from ADX, because I was totally
wired.  I was hard wired for – I wasn’t used to being around all these
other men. I wasn’t used to being around everybody moving at one time
to go to the mess hall, and I’d get into the mess hall and the noise
level… in a place like ADX your senses start to constrict, because
that’s the purpose of a boxcar cell and the whole isolation regime, is
to reduce your senses to the absolute  lowest common denominator, and 
between the pressure of isolation and your own withdrawing senses…
then  you get into a regular prison, and all those things – sight,
smell, sound, movement… it all grates at you.  You’re not prepared for
it. It’s like, my head was on a swivel…</p>
<p><b>AS:                  </b>And did that just take time to adjust
<p><b>RL:                 </b>Yeah, that takes time.  All you’re doing
is adjusting to a maximum security prison!  But when I got out, mind
you later, I had to make significantly more adjustments,  because
behind of that I had years of being in Marion and ADX and various
segregation units.  The residue of that never completely leaves you, it
never does, and it never will.</p>
<p>I would defy anybody who spent years in supermax cell to say that it
had absolutely no effect on them. Everyone comes out scarred or burned
to some degree – it’s a question of degrees and how that meshes with
the individual, and how that individual carries it to the outside world.</p>
<p><b>AS:                  </b>My last question – I read in Becky
Thompson’s <a
that the first time you got out of prison, you really saw the
importance of having prisoners be key leaders in social movements, and
the importance of engaging in solidarity with prisoners.  I was hoping
you could just talk a little bit about your experiences of solidarity –
your perspective as someone who’s engaged in work both from the outside
and from the inside….</p>
<p><b>RL:                 </b>When I first got out of prison in was in
the early 1970s, and it was a much different political climate then.<b>
</b>I’m a believer in self-determination – that communities of people
that are oppressed, that are being exploited, the leadership and
direction for that [these political struggles] – change – should come
from those people.</p>
<p>..And that’s why I think with Muslim prisoners it’s necessary that
people from the Muslim community get more directly involved in
supporting these prisoners and around issues  related to the whole
spectre of federal agents and others saturating Muslim communities and
infiltrating and spying and all of this.  Like I said the leadership
and direction has to come out of those communities.</p>
<p>As far as supporting people on the inside, there’s a lot of things
to do… One of the ways I survived was all that people that wrote to me
– sent me cards, sent me books, sent me photographs, stayed in
consistent contact with me through letters.  And I did a speaking gig
in some college in Boston about a month ago and I mentioned that when I
was at ADX, I had received a letter out of nowhere from a Vietnam vet I
didn’t know.   He was in Canada at the time and he had put a maple leaf
that was changing colour into the letter. Now they don’t allow things
like that at ADX, they don’t allow – you don’t see a blade of grass in
ADX.  I got a letter with a leaf in there, they’ll call it a “nuisance
item”, they’ll remove it as contraband but somehow, some way the mail
room missed this leaf, and I got it in my cell and it was red and
orange and yellow, it was changing colours.  And the fact that I can
talk about it twenty years later – that’s something that no matter how
lonely I got, I know that I’m not alone.  Because there’s people like
that that remember you.  They found that in a cell search a few days
later, they found that leaf – I couldn’t hide it well enough, and they
took it.  But that was an important strand in the web of humanity that
reached out to me and that I reached out to, that enabled me to get
through those days and weeks and months and years in there.</p>
<p>So I don’t think anything should be thought of as too trivial or too
small.  That kind of human contact is essential to get yourself through
a dehumanizing situation.  Not just to survive it, but to survive it
with your own humanity intact…</p>
<div class="moz-signature">-- <br>
Freedom Archives
522 Valencia Street
San Francisco, CA 94110
415 863.9977
<a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>