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<h1 class="pagename"><small><small>Federal Judge, Claudia Wilkins, said
Thursday she is likely to allow a lawsuit alleging that solitary
confinement conditions at Pelican Bay State Prison amount to
psychological torture, to be expanded from the cases of 10 prisoners to
include hundreds of inmates now held in indefinite isolation for gang
validation without due process. Proceedings were moved into a large
courtroom in Oakland and still, insufficient seats meant many prisoner
supporters had to wait for their opportunity to witness the arguments. <br>
<h1 class="pagename"><small><small>The hearing was preceded by a
spirited rally in front of the Oakland Federal Building.<br>
<h1 class="pagename">Hundreds of California Prisoners in Isolation
Should Be Covered by Class Action, Attorneys Argue in Court</h1>
<div class="content">
<p><a class="moz-txt-link-abbreviated" href="mailto:press@ccrjustice.org">press@ccrjustice.org</a><br>
<small><small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://ccrjustice.org/newsroom/press-releases/hundreds-of-california-prisoners-isolation-should-be-covered-class-action%2C-attorneys-argue-court">http://ccrjustice.org/newsroom/press-releases/hundreds-of-california-prisoners-isolation-should-be-covered-class-action%2C-attorneys-argue-court</a></small></small></small><br>
<div align="left"><i>September 26, 2013, Oakland –</i> Today, lawyers
from the Center for Constitutional Rights (CCR) urged a federal judge
to grant class action status to a lawsuit challenging prolonged
solitary confinement in California prisons.  The case, <a
 href="http://ccrjustice.org/pelican-bay"><i>Ashker v. Brown</i></a>,
was filed on behalf of 10 prisoners in the Security Housing Unit (SHU)
at the notorious Pelican Bay State Prison who have spent over ten
years, and as many as 29 years, in solitary confinement. Three weeks
ago, California prisoners, including plaintiffs in <i>Ashker</i>,
suspended their third hunger strike protesting their confinement and
conditions, after 60 days.  More than 500 Pelican Bay prisoners have
been isolated in the SHU for over 10 years; more than 200 have been
there for over 15 years; and 78 have been isolated in the SHU for more
than 20 years.  Class certification will allow remedies in the case to
apply to all Pelican Bay SHU prisoners who have been held in solitary
confinement for more than 10 years. </div>
<div align="left"> </div>
<div align="left">“There are hundreds of prisoners at Pelican Bay who
have been suffering just as long and in the same appalling conditions
as our clients,” said Center for Constitutional Rights Staff Attorney
Alexis Agathocleous, who argued today.  “If the length of time
prisoners are held in isolation and the conditions they live under are
unconstitutional, they are unconstitutional for everyone, not just the
10 named plaintiffs in the suit, and any remedies should apply to
everyone affected.”</div>
<div align="left"> </div>
<div align="left">The lawsuit alleges that prolonged solitary
confinement violates Eighth Amendment prohibitions against cruel and
unusual punishment, and that the absence of meaningful review for SHU
placement violates the prisoners’ right to due process.  SHU prisoners
spend 22 &frac12; to 24 hours a day in a cramped, concrete, windowless cell. 
They are denied telephone calls, contact visits, and vocational,
recreational or educational programming.</div>
<div align="left"> </div>
<div align="left">According to experts in the case, who have
interviewed the plaintiffs and other Pelican Bay SHU prisoners,
long-term solitary confinement is “well-known to cause severe
psychiatric morbidity, disability, suffering, and mortality.”  Further,
“[t]he magnitude of the suffering that [these prisoners] have endured…
is difficult to fathom.  … [They] have lost a connection to the basic
sense of who they ‘were.’”</div>
<div align="left"> </div>
<div align="left">Because SHU prisoners do not receive any meaningful
review of their placement, their isolation can effectively be
permanent.  Though a prisoner’s SHU placement is ostensibly reviewed
once every 6 years, prisoners are routinely placed and held in the SHU
without any gang activity, violent conduct, or serious rule
infraction.  Rather, they are labeled “gang affiliates” and have been
confined in isolation for activities such as reading about Black
history, creating or possessing cultural artwork, or writing in Spanish
or Swahili.</div>
<div align="left"> </div>
<div align="left">In October 2012, the CDCR introduced a pilot program
aimed at addressing some of the issues raised in the suit, but the
changes are neither permanent, nor do they resolve the fundamental
deficiencies in the policies that have been in place for years, say
<div align="left"> </div>
<div align="left">“The step down program does nothing to resolve the
fundamental wrong of keeping men in isolation in perpetuity based on
flimsy evidence, arbitrary decisions, and policies designed to inflict
mental and physical abuse. It is a glossy sugar coat over a rancid
practice,” said attorney Charles Carbone</div>
<div align="left"> </div>
<div align="left">SHU assignments disproportionately affect Black and
Latino prisoners.  The percentage of Latinos in the Pelican Bay SHU,
for example, was 85% in 2011, far higher than their representation in
the general prison population, which was 41%.  </div>
<div align="left"> </div>
<div align="left">Legal Services for Prisoners with Children,
California Prison Focus, Siegel & Yee, and the Law Offices of
Charles Carbone are co-counsel on the case.</div>
<div align="left"> </div>
<div align="left"><a href="http://ccrjustice.org/pelican-bay"><i>Ashker
v. Brown</i></a>, amends an earlier <i>pro se </i>lawsuit filed by
Pelican Bay SHU prisoners Todd Ashker and Danny Troxell.  The case is
before Judge Claudia Wilken in the United States District Court for the
Northern District of California.</div>
<p><em>The Center for Constitutional Rights is dedicated to advancing
and protecting the rights guaranteed by the United States Constitution
and the Universal Declaration of Human Rights. Founded in 1966 by
attorneys who represented civil rights movements in the South, CCR is a
non-profit legal and educational organization committed to the creative
use of law as a positive force for social change.</em></p>
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