<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">
  <meta content="text/html; charset=windows-1252"
<body bgcolor="#ffffff" text="#000000">
<h1 class="entry-title">Federal Appeals Court Considers Tommy
Silverstein’s 30 Years in Extreme Solitary Confinement</h1>
<div class="post-info"><span class="date published time"
 title="2013-09-25T14:22:45+00:00">September 25, 2013</span> By <span
 class="author vcard"><span class="fn"><a
 href="http://solitarywatch.com/author/casellaj4/" class="fn n"
 title="Jean Casella" rel="author">Jean Casella</a></span></span> <span
<small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://solitarywatch.com/2013/09/25/federal-appeals-court-considers-tommy-silversteins-30-years-extreme-solitary-confinement/">http://solitarywatch.com/2013/09/25/federal-appeals-court-considers-tommy-silversteins-30-years-extreme-solitary-confinement/</a></small></small><br>
</span> </div>
<p>Thomas Silverstein has been called “the most dangerous prisoner in
America,” based on several prison murders that took place 30 years ago.
He has also been called “America’s most isolated man,” based on the
conditions in which he has lived during those 30 years–conditions
which, Silverstein and his lawyers contend, clearly constitute cruel
and unusual punishment.</p>
<p>Silverstein’s closely watched lawsuit, a groundbreaking
Constitutional challenge to solitary confinement, had another day in
court yesterday as attorney Laura Rovner argued his case before a
federal appeals court. A detailed story on the appeal and its
significance appeared in the <a
Independent</em></a>, written by <a
solitary watcher </a>(and now <em>Independent</em> editor) Susan
  <p>By law, you get 15 minutes to argue in the U.S. Tenth Circuit
Court of Appeals. The rules are the rules.</p>
  <p>Yet that rule comes across as painfully ironic in the case of a
man who has spent a million times that limit — 15,778,470 minutes and
counting – in prison isolation. Tommy Silverstein, 61, has lived in
solitary confinement nearly half his life, and longer than any other
prisoner held by the federal government.</p>
  <p>Silverstein won’t be allowed to visit Denver’s Byron White
Courthouse on Tuesday to challenge the U.S. District Court ruling that
said he has been unharmed by living for 30 years alone in a cell that’s
smaller than a wheelchair-accessible parking spot or a Chevy Suburban.
Silverstein says he gets less than a minute per day of human contact,
mainly in the form of officers passing food trays in and out of the
slot in his cell door or asking “Rec?” — guard-speak for “would you
like to go outside?” They mean for an hour in an isolated exercise cage
known among prisoners as a “dog run.”</p>
  <p>Silverstein is no choir boy. He robbed a bank as a young man. He
was later convicted of killing two men in prison. And he led the Aryan
Brotherhood, a national prison gang, through the early 1980s.</p>
  <p>In 1983, he fatally stabbed officer Merle Clutts at the U.S.
Penitentiary in Marion, Illinois. That killing coincided with another
murder of a guard by a prisoner that same day at Marion, which had
replaced Alcatraz as the federal government’s highest security prison.
Those murders punctuated a rash of prison violence that decade and led
to a national movement to build supermax prisons made up exclusively of
solitary confinement cells for prisoners who, like Silverstein, were
deemed to be the “worst of the worst.” The U.S. Bureau of Prisons built
its supermax, the United States Penitentiary, Administrative Maximum
Facility – commonly referred to as ADX – in Florence, Colorado. Known
as the crown jewel of the federal system, ADX is considered the most
secure prison on the planet. No one has ever escaped.</p>
<p>Greene details the conditions in which Silverstein has lived for the
last three decades in a series of supermax prisons. Those conditions
were described by Silverstein himself in a lengthy brief, which <a
reported on here</a>. Then Greene describes the issues at hand in the
federal appeal.</p>
  <p>Two top national prison experts said the conditions Silverstein
has endured are the most severe they’ve ever encountered.</p>
  <p>“Not only has he been subjected to the most extreme forms of
isolation I have ever seen — placed in housing units that were
literally designed to isolate him as completely as possible from other
human beings — but he also has been confined in these places for an
extraordinary length of time,” wrote Dr. Craig Haney, a psychology
professor at the University of California, Santa Cruz, who has studied
solitary confinement for 30 years.</p>
  <p>Steve Martin, another noted prison expert, wrote: “The level of
near total isolation from all human contact is unprecedented in my 38
years experience in corrections, which includes experience with
numerous death rows and ultra-high security facilities across the U.S.”</p>
  <p>Laura Rovner, director of the student law clinic at the University
of Denver, is Silverstein’s longtime lawyer who has worked with several
crews of law students representing him. On Tuesday, she’ll challenge a
2011 U.S. District Court decision that upheld the Bureau of Prison’s
assertions that Silverstein’s decades in solitary haven’t deprived him
of life’s basic necessities. Judge Philip Brimmer sided with the BOP’s
lawyers from U.S. Attorney John Walsh’s office that the case shouldn’t
go to trial.</p>
  <p>Walsh’s office refused comment on the case.</p>
  <p>The question before the three-judge appeals panel Tuesday morning
will be whether there are factual issues in dispute that would warrant
a trial. Among those are:</p>
  <p><span id="more-11134"></span>• The Bureau’s claim that 30 years in
isolation haven’t harmed Silverstein. Experts who have evaluated him
have found extensive evidence of depression, cognitive impairment,
memory loss, hallucinations, severe anxiety disorder, panic attacks
that make his him breathless and shaky in the company of others, and
paranoia that leads him to hear voices whispering to him through vents.</p>
  <p>• The Bureau’s assertion that Silverstein is too dangerous to
lessen the extreme solitary confinement conditions in which he is
housed. Silverstein’s lawyers challenge this argument based on the two
best predictors of a prisoner’s future dangerousness. One is age. At
61, Silverstein has statistically aged out as posing a risk of
violence. Another predictor is recent behavior. His prison record has
been clean for more than two decades.</p>
  <p>Rovner will argue that Silverstein should have his day in court to
determine whether 30 years in extreme isolation amounts to cruel and
unusual punishment. Silverstein is not requesting anyone to lift his
three life sentences. Rather, having spent years studying Buddhism in
prison, he wants to demonstrate at trial that he has changed. He also
wants a shot at working his way out of solitary and some day dining and
playing checkers with other prisoners and hugging his two children.</p>
  <p>“I am quickly becoming an old man. I spend most of my days
crocheting items for my family and my legal counsel and working on my
artwork. It is hard to reconcile the [Bureau's] description of me as
frightening and scary, when the people who see me here know I am a man
peering through bifocals trying to count the number of stitches to make
an afghan,” he wrote. “It’s hard, if not impossible, for me to prove
what is actually in my mind and what is not. All I can do is ask that
others look at my current behavior and explain that it reflects my
intention never to act violently again, ever. I know the consequences –
both to myself and others – that will follow. And, more importantly, I
know that this is not who I wish to be.”</p>
  <p>For Rovner and the dozens of D.U. law clinic students who over the
years have revolved on and off of his case, Silverstein is an amiable
and grateful client who crochets hats, mittens, scarves and blankets
for them and their relatives. When he has art supplies, he uses pastels
and paint to make them artwork.</p>
  <p>That said, and despite his public apologies for his crimes, a
three-time prison killer and former Aryan Brotherhood leader isn’t the
most sympathetic figure in the growing national movement to end
long-term solitary confinement. Silverstein’s case pivots not on
redemption but on what, given all the research on the psychological
harm of extreme isolation, is deemed to be cruel and unusual treatment
of prisoners.</p>
  <p>“The 8th Amendment is about what we as a society are willing to
sanction as punishment. It has built into it this notion of evolving
standards decency that mark the progress of a maturing society,”
Rovner said. “The amendment doesn’t just protect people who are
catatonic or floridly psychotic. It protects people from being harmed
by the minimal civilized measure of life’s necessities, especially for
what has been an unthinkable period of time.”</p>
  <p>In 2011, Juan Mendez, the United Nations special rapporteur on
torture, issued a statement calling for an “absolute prohibition” of
solitary confinement beyond fifteen days. He has asked, but not been
allowed to tour ADX. The prison is the subject of a federal class
action lawsuit about how it treats its mentally ill prisoners, some of
whom starve themselves, self-mutilate to the point of cutting off their
testicles or, as was the case with prisoner Robert Knott earlier this
month, hang themselves with bed sheets.</p>
  <p>Mental health professionals, state legislatures and human rights
organizations have condemned prolonged isolation, which is defined by
the American Psychiatric Association as a period greater than three to
four weeks.</p>
  <p>“Given that four weeks of solitary confinement was described as
potentially harmful, the 30-year duration in this case compels
scrutiny. If shorter periods of solitary confinement have resulted in
psychological distress and symptoms, it is not unreasonable to assume
that substantially longer durations provide a greater risk of serious
health consequences,” several national groups and experts wrote the
court on Silverstein’s behalf.</p>
  <p>A division of the U.S. Justice Department, under the federal Civil
Rights of Institutionalized Persons Act (CRIPA), has investigated and
found violations of state prisons for the overuse of solitary
confinement. Perhaps the greatest irony about Silverstein’s case is
that solitary confinement as practiced by the Bureau of Prisons, also
an arm of the Justice Department, is exempt from that civil rights
division’s review.</p>
<div class="moz-signature">-- <br>
Freedom Archives
522 Valencia Street
San Francisco, CA 94110
415 863.9977
<a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>