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<big><big><font size="-1">
<div class="entry-date"><big><big>Weekend Edition Nov 30-Dec 02, 2012<br>
<small><small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://www.counterpunch.org/2012/11/30/have-conservatives-really-seen-the-light-on-mass-incarceration/">http://www.counterpunch.org/2012/11/30/have-conservatives-really-seen-the-light-on-mass-incarceration/</a></small></small><br>
<div style="float: right;"><big><big><a
<div class="subheadlinestyle"><big><big>The Punishment Paradigm</big></big></div>
<big><big> </big></big>
<h1 class="article-title">Have Conservatives Really Seen the Light on
Mass Incarceration?</h1>
<big><big> </big></big>
<div class="mainauthorstyle"><big><big>by JAMES KILGORE</big></big></div>
<big><big> </big></big>
<div class="main-text"><big><big> </big></big>
<p><big><big>I lived in South Africa from 1991 until 2002, during the
difficult transition from apartheid to democracy. An interesting part
of this history was that by 1994, apartheid had become so discredited
that it was difficult to find a single white person who admitted to
ever supporting racial segregation.  Though white  electorates had
voted the architects of apartheid into power for over four decades, by
the time Nelson Mandela came to office no rats were to be found still
aboard the sinking ship of overt white supremacy.  Today, some eighteen
years after the election of Mandela, the fundamental economic
inequality of South Africa has changed very little. While Blacks
control the government and some Blacks have risen to the ranks of the
middle classes (with even a couple billionaires) the distance between
the rich and the poor remains as great as ever.  In other words, things
had to change in order to remain the same.</big></big></p>
<p><big><big>I got a certain sense of déjà vu for those days in South
Africa recently when I read an article by David Dagan and Steven Teles
in the <em>Washington Monthly</em> entitled “The Conservative War on
Prisons.”  The authors argued that conservatives had finally seen the
folly and fiscal futility of mass incarceration.  They went on to cite
numerous examples where, in their opinion, conservative initiatives
have had positive results in terms of reducing the demand for prison
space and softening the war on crime. These examples included:</big></big></p>
  <p><big><big>* the scaling back of Texas’ prison expansion after 2005
in favor of putting more money into post-release programs targeted at
reducing recidivism</big></big></p>
  <p><big><big>* the role of conservatives, especially the Prison
Fellowship,  in passing the Second Chance Act in 2007,</big></big></p>
  <p><big><big>* the passage of HB 265 under Georgia Republican
Governor Neal  in 2011. The bill mandated a report on how to reduce
reliance on prison and focus on keeping people on the streets</big></big></p>
<p><big><big>In addition, Dagan and Teles contended that major
right-wing think tanks like the American Legislative Executive Council
(ALEC) and the State Policy Network, both of which formerly advocated
rapid prison expansion, have shifted gears and begun to distance
themselves from private prison corporations and explore ways to reduce
spending on corrections.</big></big></p>
<p><big><big>The authors also mentioned the 2011 Right On Crime
initiative signed by conservative luminaries like Jeb Bush,  Bill
Bennett, Edwin Meese, Pat Nolan,  and Grover Norquist  which advocated
the elimination of mandatory minimums for nonviolent offenses as well
as a geriatric release program for many of the more than 200,000 people
currently in prison who are over 50 years old.  Dagan and Teles claimed
that even Newt Gingrich has seen the light, offering  his 2011
pronouncement as evidence:  “There is an urgent need to address the
astronomical growth in the prison population, with its huge costs in
dollars and lost human potential … The criminal-justice system is
broken, and conservatives must lead the way in fixing it.”</big></big></p>
<p><big><big>Overall, the portrait painted by Dagan and Teles hardly
resonates with our memories of the conservative law and order
firebrands who kicked off the War on Drugs in the 1980s, used Willie
Horton to scare voters away from Dukakis in 1988, and joined with
Democratic colleagues to push through the mandatory minimums and three
strikes laws which gave teeth to their moralizing and racialized
<p><big><big>In the end, the authors posit that cross party unity
appears likely on criminal justice issues, that the common ground far
outweighs the differences between the right and the left.  In the words
of conservative Texas legislator Jerry Madden,  a unity between the”
social  responsibility of the Democrats” and the “fiscal responsibility
of the Republicans”  has emerged.</big></big></p>
<p><big><big>Putting on my apartheid-tinted glasses, I’m thinking that
in another year or two, the pendulum may swing so far that we won’t be
able to find anyone who thought locking them up and throwing away the
key was a good idea in the first place.   Prison expansion may just
vanish into that recycling bin of bad ideas along with alcohol
prohibition, bans on homosexual intercourse and, of course, apartheid.</big></big></p>
<p><big><big>If we do reach that point, many who have been campaigning
for criminal justice reform may feel that  victory is imminent, that we
will all be talking the same language, heading down the same road to an
agreed upon final destination.  While we should welcome any change 
that provides space to roll back prison expansion and  the paradigm of
punishment, celebrations of any cosmic shift in criminal justice might
be a little  premature.</big></big></p>
<p><big><big>There are at least three concerns that arise from this
sudden conversion by the conservatives (and they may apply to some 
liberals as well). The first is where do the private corrections
companies fit into all of this transformation?  A dominant trend in
conservative thought on criminal justice, one that is quite consistent
with their preference for business over government, has been the
encouragement of more privatization of prisons and criminal
justice-related services.  Can we simply conclude that the likes of
Newt Gingrich have abandoned their bedfellows at the Corrections
Corporation of America and the GEO Group for the greater good?  These
companies have been feathering the campaign funding beds of numerous 
state and local politicians.  Can we trust the likes of Florida
Governor Rick Scott and Ohio’s  John Kasich  to cut their  ties  with
private prison capital and become champions of restorative justice? 
Will these conservatives actually back  genuine transformation or 
merely deliver “alternatives to incarceration”  that  shore up 
corporate bottom lines and  maintain the  punitive spirit that has
driven mass incarceration? These are big questions. Perhaps we should
wait and see the answers before we herald the advent of a new era in
criminal justice.</big></big></p>
<p><big><big>Second, most of the conservative talk cited by Dagan and
Teles reflects a spirit of cold-blooded, cost benefit analysis. In this
view, mass incarceration has failed primarily it is fiscally
irresponsible- adding to our deficits when alternatives could get “more
bang for our buck.”  While mass incarceration has been a fiscal fiasco,
it goes much deeper than the balance sheet. Like wrong-headed wars in
Viet Nam and Iraq, the toll of mass incarceration must ultimately be
measured in lost human lives, not dollars and cents.</big></big></p>
<p><big><big>Where is the politicians’ remorse for the hundreds of
thousands of African-American youth who instead of attending school and
growing up in their communities, have spent decades away from their
loved ones because they made a mistake of possessing a bit of marijuana
or crack cocaine?  When do we hear the apologies for the overzealous
street warriors who killed Amadou Diallo, who turned a blind eye to the
tortures of young men  by Jon Burge in Chicago, who shot dead 15 year
old Kiwane Carrington less than a mile from where I live? When do we
witness the expressions of regret for the relentless hunt for “illegal
immigrants” over the last decade, a policy that has ripped families
apart and  forced people to move out of certain states because they may
happen to “look like” an immigrant.  One of the main mantras of this
era of mass incarceration, chanted most loudly by conservatives, has
been the insistence that people who are guilty of criminal acts must
accept responsibility, must come to grips with the implications of
their actions. Now is the time for the policy makers who promoted this
notion of accepting responsibility to hold themselves to their own
<p><big><big>Lastly, a main point of celebration over the freshly-
minted conservative change of heart is the potential for unity across
the political party aisle. This unity offers possibilities but does not
guarantee a just result. Let us not forget that mass incarceration
could not have happened without overwhelming support from both
Republicans and Democrats all along the way. Reagan may have kicked off
the War on Drugs and pushed the Federal Sentencing Guidelines but
Clinton gave us the Violent Crime Control and Law Enforcement Bill
providing nearly $10 billion for funding new prisons.  Now both
Democrats and Republicans want to distance themselves from any past
complicity in designing or implementing the disaster of mass
incarceration.  They are running away from mass incarceration in much
the same way that white South Africans abandoned apartheid in 1994.
Without a doubt this will mean things will change in the future, but
the question is whether things  will be changing only to remain the
<p><big><big><em><strong>James Kilgore</strong> spent six and a half
years in Federal and state prisons in California. During his
incarceration he wrote three novels which have been published since his
release in 2009: <a
Are All Zimbabweans Now</a> <a
Never Rests</a> and <a
Couldn’t Swim</a>.  He currently resides in Champaign, Illinois where
he is a research scholar at the Center for African Studies at the
University of Illinois and active on criminal justice issues with the
Champaign-Urbana Citizens for Peace and Justice. He can be contacted at
<a href="mailto:waazn1@gmail.com">waazn1@gmail.com</a>.   <br>
<div class="moz-signature"><big><big>-- <br>
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