<!DOCTYPE HTML PUBLIC "-//W3C//DTD HTML 4.01 Transitional//EN">
  <meta content="text/html; charset=windows-1252"
<body bgcolor="#ffffff" text="#000000">
<div class="post-header">
<h1>What life is like in solitary confinement at North Carolina’s
Central Prison</h1>
<div id="single-date" class="date">November 1, 2012<br>
<small><a class="moz-txt-link-freetext" href="http://prisonbooks.info/2012/11/01/what-life-is-like-in-solitary-confinement-at-north-carolinas-central-prison/">http://prisonbooks.info/2012/11/01/what-life-is-like-in-solitary-confinement-at-north-carolinas-central-prison/</a></small><br>
<div class="meta clear">
<div class="author"> </div>
<div id="storyBody">
<p>From <a
<p><cite>by <a
 rel="author">Billy Ball</a></cite></p>
<p>An excerpt from Central Prison inmate Chris McBride’s letter to <i>Indy
Week</i>, dated July 4, 2012:</p>
<p><b>“Solitary confinement is hell. I agree with the public—it is a
form of torture. It is a tiny cell about 6 feet by 8 feet. It has a
steel toilet, with a sink built in the top. There is a steel bed, with
an extremely thin mattress. There is a small shelf to put your things,
and a very small little desk hanging off the wall, but no chair. There
is a window, that is about 5 inches wide and about 4 feet tall, but you
can’t see out of it. It’s fog/clouded glass. Plus it’s covered by steel
with little holes in it. The door window is the same. The light stays
on 24 hours a day. At 11 p.m.–6 a.m., a smaller light comes on but it’s
still bright.</b></p>
<p><b>“We are in this cell 23 hours a day. We are allowed to come out
for recreation five times a week for one hour. The rec is a cage. They
just stick us in a little cage and we can walk around. That’s it. We
are only allowed to take three showers a week. Only three! And we can
only take 5 minutes. If we are lucky, we get 10 minutes.</b></p>
<p><b>“So if you add up five 1-hour recs, and three 10-minute showers,
that’s 5½ hours. Let’s round that up to 6 hours. There’s your answer.
Out of the 168 hours in a week, we are out of our cell 6 hours. If that
ain’t a form of torture, I don’t know what is.”<span id="more-1792"></span></b></p>
<p>On Dec. 16, 2011, the prisoners stopped working.</p>
<p>As Chris McBride, Inmate No. 0644099 at Central Prison in Raleigh,
puts it, the hours were too long. The prisoners worked in the kitchen
for 10-hour shifts, seven days a week, without breaks. They were paid
between 70 cents and $1 per day.</p>
<p>Fifteen inmates at the Raleigh institution refused to return to
work, McBride writes in a letter to the <i>Indy</i>. But when
correctional officers were called in, roughly half of them changed
their mind.</p>
<p>“Only eight inmates stood strong and demanded answers,” says
McBride, who is from Chapel Hill.</p>
<p>Promised better hours, they returned to their kitchen duties, but
within 15 minutes, correctional officers rounded up the eight.</p>
<p>“Even though we had went back to work without incident,” he says.
“No force was used, no mace was sprayed. We went. No problem.”</p>
<p>Charged with disobeying orders, the eight were assigned to intensive
control, or ICON, as North Carolina prison officials call it—for at
least six months.</p>
<p>ICON is a prison within a prison—long-term solitary confinement by
another name. Locked away for 23 hours each day, ICON inmates have
little contact with others, and their visitation is limited. ICON
inmates may not use the telephone.</p>
<p>McBride’s first six months in ICON were up in July, but officials
opted to keep the 31-year-old in ICON for another half year, until
January 2013.</p>
<p>In North Carolina, 37 inmates served more than six months in ICON in
the 2011–2012 fiscal year, according to state Department of Corrections
figures. As of Oct. 20, 850 inmates, or about 2.2 percent of the
state’s general prison population, were sequestered in ICON—twice the
national average.</p>
<p>Yet statistics offer only a snapshot of the number of inmates in
solitary confinement on any given day. Prisoners enter and leave. No
national registry of inmates in solitary exists, in part because
prisons vary in their definition of what is commonly known in
prison-speak as “administrative segregation.”</p>
<p>Nonetheless, the United Nations estimates that 25,000 inmates are in
solitary confinement in the U.S.—many in “supermax” prisons built
specifically for that purpose. That’s equivalent to about 1 percent of
the 2.2 million adults incarcerated in 2010, according to U.S. Bureau
of Justice figures.</p>
<p>That number may be an understatement.</p>
<p>The most recent nationwide count dates back to 2005, when a Bureau
of Justice census found more than 81,622 inmates in “restricted
housing” in state and federal facilities. But that may not include
strict interpretations of isolation because many segregated prisoners
are housed two to a cell, according to federal Bureau of Prisons
spokeswoman Traci Billingsley.</p>
<p>Critics contend this type of punishment is brutal, psychological
torture. It’s also expensive, in some cases costing nearly three times
more per inmate than for a prisoner in general population. And few
believe the practice offers real rehabilitation for hardened criminals.</p>
<p>The rise of solitary confinement has led some U.S. and world
leaders, including Senate Majority Whip Dick Durbin, D-Ill., to demand
reforms to a practice they deem inhumane. Last year, United Nations
Special Rapporteur on Torture Juan Mendez called for countries to ban
the practice.</p>
<p>“Solitary confinement is a harsh measure which is contrary to
rehabilitation, the aim of the penitentiary system,” Mendez said.</p>
<p>Buts its defenders, including North Carolina prison officials, claim
solitary confinement is necessary to control a growing prison
population and to protect guards and workers from the worst of the
<p><b>“If the officers are mad at you, they spit in your food. They
lose or throw away your mail, amongst other things. And that’s only the
beginning. The cells are filthy. We hardly ever get to clean them, and
when we do, we only get to sweep and mop. No toilet brush or nothing.
Then the medical is ridiculous. An inmate can die in solitary and
wouldn’t be found for hours because no one even comes by and checks on
us. If we ask to see a nurse, we are ignored. I have seen inmates have
seizures, faint, as well as try to kill themselves, and the officers
pay no attention. Then if the inmate tells on the officers, they jump
on him and beat him. Normal rules don’t apply to solitary. They are
supposed to, but they don’t.”</b></p>
<p>McBride’s extensive criminal record includes convictions for
embezzlement, assault on a female, felony breaking and entering,
larceny, drug manufacturing, child abuse, resisting an officer and
more. “I don’t make excuses. I am who I am,” he writes.</p>
<p>McBride contends he was abandoned by family when he was young.
Growing up in foster homes, he says he was abused through his childhood
and into early adulthood.</p>
<p>“I just want you and the public to understand that everyone isn’t
afforded the advantages and privileges others are,” he writes.
“Unfortunately, I didn’t start caring until it was [too] late. Now, I
can’t outrun my record, and no matter what I do, I am judged by it.”</p>
<p>For his repeated crimes, McBride was convicted as a habitual felon
in Orange County in December 2010 and received a 28-year sentence.</p>
<p>His time in Central Prison has been tumultuous. Since June 2011, he
has received six infractions for breaking prison rules, including
property theft, fighting and disobeying orders. McBride says those
infractions include the alleged theft of a peanut butter packet and a
hot dog, as well as engaging in a “Chow Hall” scuffle with another
<p>Fighting, property damage, drug or weapon possession and attempted
escape: These offenses can land an inmate in six months of ICON.
Officials refuse to discuss individual cases, but Jennie Lancaster,
chief deputy secretary for the N.C. Department of Public Safety’s
Division of Adult Correction, says prison officials can judge an
inmate’s offense severe enough to compel a second six-month stint in
ICON. There is no limit on the amount of time an inmate can spend in
<p>McBride’s lengthy criminal record and his history of clashes with
prison administration, including the kitchen protest, could have
prompted officials to keep him in solitary.</p>
<p>Lancaster declines to talk about McBride, although Department of
Public Safety spokeswoman Pam Walker calls his account of 10-hour
kitchen shifts “seriously embellished.” Walker says the protest
happened three days after Warden Ken Lassiter, who assumed his post
last year after the controversial resignation of the previous warden,
ordered kitchen workers to remain in the food service area for their
entire eight-hour shift unless they had permission to leave. The policy
was enacted because there had been incidents in which inmates ducked
work and wandered into unauthorized areas of the prison.</p>
<p>Lancaster says that, in general, prisoners recommended for ICON can
respond to the allegations against them. If they are found mentally
unable to comprehend their case, they are assigned a mental health
professional to represent them before the committee.</p>
<p>ICON hearings are not public, and inmates are not allowed to have an
attorney present.</p>
<p>Following the kitchen protest, McBride appeared before a panel of
three prison officials, which typically includes correctional officers
and supervisors.</p>
<p>McBride writes that he pled guilty to his infractions after a prison
officer told him that he could not win his case. The warden intended to
make an example of him, he says.</p>
<p>Lancaster says she understands the arguments against solitary
confinement, but she calls it a “common sense” answer. Some inmates
show a “chronic inability to conform or get along in the general
population,” she says. “We have to have rules and policies within the
prison that keep everybody safe, that keep a stable environment for all
the inmates and the staff,” she says.</p>
<p>However, the safety of some Central Prison inmates was questioned in
an Associated Press article last year, after the N.C. Department of
Corrections issued a blistering report in June 2011 stating that
inmates with mental illnesses were sometimes isolated for weeks or
found alone in cells splattered with human waste. Central Prison Warden
Gerald Branker resigned after the report was released. Prison officials
blamed media exaggeration for the scandal.</p>
<p>State leaders promised reform at Central Prison after Gov. Bev
Perdue deemed the report’s findings “unacceptable.” And in July 2012,
at least nine prisoners began a hunger strike to protest the conditions
at Central Prison. The hunger strike has ended, Walker said.</p>
<p>Lancaster said state corrections officials have implemented a pilot
program to help ICON inmates assimilate into the general prison
population and to address the negative impacts of long-term isolation.</p>
<p>“We want safer, more secure prisons,” she said. “But on the other
hand, if it’s a fact that [ICON] indeed does cause adverse effects, we
need to understand that.”</p>
<p>Lancaster bristles at claims that ICON and solitary confinement are
inhumane and unnecessary. ICON inmates do have exercise and shower
hours scheduled each week, Lancaster points out, and a nurse checks in
on prisoners every day. Chaplains also make the rounds.</p>
<p>“I’d be glad to have them spend a couple of days in a prison to see
what it’s like,” she says to the critics.</p>
<p>Corrections officials denied an <i>Indy</i> request to interview
McBride in person, so we corresponded via handwritten letters.
Administrators also denied our requests to visit a solitary cell and
interview an ICON prisoner in person.</p>
<p>Anthony Graves is upbeat. He’s friendly, quick to return a phone
call and gracious with his time.</p>
<p>Graves would know about time: He spent 18 years in prison in Texas,
at least a decade in solitary confinement. In Texas, all death row
inmates are held in isolation.</p>
<p>He was convicted as an accomplice in the 1992 murder of six people,
including four children, and sentenced to death. In 2010, he was
released after prosecutors acknowledged what Graves’ family and several
college journalists had been saying for years: No forensic evidence
tied Graves to the Somerville, Texas, murders—and the case relied on
the testimony of the actual killer.</p>
<p>That person, Robert Earl Carter, was executed in 2000, and before
his death offered sworn testimony that he lied when he named Graves an
accomplice. But it took another decade before Graves was finally
released for a crime the state now says he did not commit.</p>
<p>Graves was 26 when he entered his cell. Now he’s 47. In between, his
children grew up without him, and he missed the birth of his
<p>The state of Texas paid Graves $1.4 million as compensation for his
wrongful imprisonment, although not without a bitter legal battle.</p>
<p>During his incarceration, Graves languished in a 8-by-6-foot cell
much like McBride’s. Equipped with a single window, Graves could
glimpse the sky if he stood on his bed. The cell was equipped with a
shelf large enough for a radio or a typewriter.</p>
<p>Graves told the <i>Indy</i> his time in solitary changed him. It’s
difficult for him to socialize, and he suffers from post-traumatic
stress disorder.</p>
<p>“I have emotional breakdowns and don’t even understand why,” he
said. “I can be out in the world around millions of people and still
feel alone.”</p>
<p>He spent the interminable hours writing pleas for help, a ritual
that he credits with preserving his sanity.</p>
<p>“I was probably unique because I knew every morning that I woke up
that I was innocent,” he says. “I didn’t have time to think about what
was going on around me. If I was to think in those terms, I probably
would have lost my mind. Every year, those walls get a little closer
around you. You start feeling claustrophobic.”</p>
<p>But Graves said he never lost hope, even as the years passed and his
appeals failed.</p>
<p>“That would have meant I understood what was happening in my life,”
he said. “Don’t get me wrong, I was down. My thing is, I was wondering
when is this ever going to end? Am I going to walk out on my own or am
I going to go out in a box?”</p>
<p>Graves, who testified on solitary confinement before a U.S. Senate
subcommittee in June, calls his time in solitary “the worst inhumane
treatment that a man can give another man.”</p>
<p>American prisons need fundamental reforms, Graves says, starting
with rehabilitation. Provide education for prisoners, he says, so they
are high-functioning members of society when they are released.
Solitary confinement falls far short of that goal, according to Graves.</p>
<p>“We don’t seem to be that serious about reforming people,” said
Graves. “All we want to do is punish them.”</p>
<p>“Do you believe you could live in a box like that 23 hours a day, a
person who goes in normal, and it wouldn’t have any negative impact on
<p>In June, Sen. Durbin grilled Charles Samuels Jr., director for the
Federal Bureau of Prisons, during a heated meeting of the Senate
Subcommittee on the Constitution, Civil Rights and Human Rights.</p>
<p>A life-size replica of an isolation cell, spare and gray, sat in the
corner of the committee room.</p>
<p>It was a landmark hearing for solitary confinement opponents, who
note Durbin’s subcommittee was one of the first to consider prison
reform as a human rights issue.</p>
<p>Samuels—who reported roughly 7 percent, or more than 15,000, federal
inmates are held in isolation—later conceded prolonged isolation poses
risks for prisoners. It’s not the “preferred option,” he acknowledged.</p>
<p>Durbin, who opposes solitary confinement, said the federal prison
system needs policy changes to address this type of punishment. “We can
have a just society, and we can be humane in the process,” Durbin said.
“We can punish wrongdoers, and they should be punished under our system
of justice, but we don’t have to cross that line.”</p>
<p>The number of prisoners being sent to solitary confinement
skyrocketed in recent decades. A report from the national law think
tank Vera Institute of Justice indicated the number of prisoners held
in segregation surged 40 percent between 1995 and 2000. In 2004, more
than 40 states operated a form of supermax housing. North Carolina does
not run a supermax, although it does operate a similar “maximum
control” unit in a Butner institution, Walker said.</p>
<p>Prison leaders often argue isolated confinement is used for the most
dangerous inmates who cannot assimilate into the general prison
population. But critics say it’s cases like McBride and his fellow
kitchen protesters that are the norm: using prolonged isolation as a
method of control or punishment for relatively minor prison offenses.</p>
<p>In one notable case in Virginia, Rastafarian inmates were sent into
isolation because they refused—on religious grounds—to shave and cut
their hair in compliance with a 1999 policy change. Some spent years in
isolation, and at least one man spent a decade in solitary confinement.</p>
<p>Stephen Soldz, an influential Massachusetts clinical psychologist
and solitary confinement expert, says the “vast majority” of segregated
prisoners are isolated as a disciplinary measure, not because they are
a threat to other inmates or prison staff.</p>
<p>Soldz, who served as a consultant in Guantanamo Bay trials,
generated media attention in 2007 when he called for the American
Psychological Association to forbid its members from participating in
interrogations that included the use of prolonged solitary confinement.
The APA later issued a resolution stating its opposition to torture.</p>
<p>Today, Soldz remains a staunch opponent of solitary confinement.</p>
<p>“There’s no doubt from the research literature and clinical
experience that solitary long-term and not so long-term causes
distress, depression, anxiety and more severe conditions in a number of
cases,” Soldz says. “People have become suicidal or suffer
<p>Soldz says the practice is especially dangerous in a prison, where
many inmates are already mentally ill.</p>
<p>“You’ve got mentally ill people, you put them in a context which
causes mental illness in normal people,” he says. “So it exacerbates
the illness. They’re less in control, so it causes the situation to
keep them in isolation. It’s so barbaric.”</p>
<p>Mental illness is a key component of the solitary confinement
debate. A 2006 U.S. Department of Justice study reported 56 percent of
inmates in state prisons have some form of mental illness. In federal
prisons, it was 45 percent; 64 percent in local jails.</p>
<p>Terry Kupers, a California psychiatrist and author of the 1999 book <i>Prison
Madness: The Mental Health Crisis Behind Bars and What We Must Do About
It</i>, says the research shows a troubling problem for an already
troubled population.</p>
<p>“Solitary causes psychological damage,” Kupers said. “And it causes
damage to ordinary people who have a good, strong ego, but if someone
is vulnerable to psychological illness, it causes greater damage.”</p>
<p>In a statement to Durbin’s Senate subcommittee this year, Kupers
said most research clearly shows isolated inmates are far more prone to
anxiety, paranoia, delusions, depression, nervous breakdowns and
suicidal thoughts.</p>
<p>According to Kupers, national data show that half of prison suicides
occur among the 3 to 8 percent of the prison population that is in
segregated or isolated cells.</p>
<p>However, a controversial 2010 study of long-term segregation in
Colorado prisons found no evidence that solitary confinement is
detrimental to an inmate’s mental health. Most surprising, the study
reported some improvement in segregated prisoners.</p>
<p>Critics note that one of the study’s principal authors, Maureen
O’Keefe, worked for the Colorado Department of Corrections. The study
also relied on self-reports, rather than professional psychological
assessments, from prisoners whose primary motivation might be to
convince prison officials that they are mentally fit to return to the
general prison population.</p>
<p>Meanwhile, critics say solitary confinement is also ineffective in
rehabilitating inmates. A 2007 study by University of Washington
researchers found supermax prisoners released directly into the
community were more likely to re-offend than their general population
<p>Kupers said many in his profession believe the key to behavioral
change lies in offering positive rewards for good behavior rather than
punishment for misbehavior.</p>
<p>“Solitary confinement is the antithesis of rehabilitation,” Kupers
<p>If the human rights aspects of solitary confinement don’t prompt
public officials to change their policies, the fiscal realities may.</p>
<p>Durbin points out the costs of solitary confinement in an Illinois
supermax are a staggering $60,000 per inmate annually compared to
$22,000 for an inmate in the general population.</p>
<p>In North Carolina, the annual cost of “close” custody, which
includes ICON inmates and other maximum-security prisoners, was $34,153
per inmate at the end of the 2010–2011 fiscal year, the most recent
data available. The bulk of North Carolina’s prisoners are held in
“medium” custody, which cost $28,214 per inmate last fiscal year.</p>
<p>“I would prefer that the anti-rehabilitative effect and increased
recidivism rate would motivate legislators to consider closing
isolation or supermax units,” Kupers said. “But if it turns out it’s
the expense that motivates them, that’s OK, too.”</p>
<p>Chris McBride’s story is incomplete. According to prison records,
he’s not likely to leave prison until 2037. He will be 56.</p>
<p>But, provided he has no additional infractions, McBride is expected
to leave his isolation cell in January. If the critics are right,
McBride will be a harder, unstable man. If the proponents are right,
McBride will be a more disciplined man.</p>
<p>In the meantime, McBride says he will spend his hours sleeping,
reading or writing. There’s nothing else to do.</p>
<p><b>“The public should care about this because we are all human. No,
they may not think about prison life on a daily basis, but in the blink
of an eye, they could be part of it. I want the public to know about
the inhumane conditions we as inmates have to deal with. I want them to
know about the mental and physical abuse we have to endure on a daily
basis. Just because we are in prison doesn’t make us any less human.
There are plenty of criminals not locked up. Look at our government. We
still have feelings, and deserve to be treated as people. Not animals.”</b></p>
<div class="moz-signature">-- <br>
Freedom Archives
522 Valencia Street
San Francisco, CA 94110
415 863.9977
<a class="moz-txt-link-abbreviated" href="http://www.freedomarchives.org">www.freedomarchives.org</a>