<html>
<body>
<h1><font size=4><b>PUNISHMENT INSTEAD OF TREATMENT<br>
</b></font></h1><h2><b>Hundreds of mentally ill inmates languish in
solitary confinement in prisons ill equipped to treat
them</b></h2><font size=1>
<a href="http://tablet.olivesoftware.com/Olive/Tablet/DetroitFreePress/SharedArticle.aspx?href=DFP%2F2012%2F02%2F05&id=Ar01901" eudora="autourl">
http://tablet.olivesoftware.com/Olive/Tablet/DetroitFreePress/SharedArticle.aspx?href=DFP%2F2012%2F02%2F05&id=Ar01901<br>
<br>
</a></font><font size=3>JEFF GERRITT<br><br>
CRIMINAL NEGLIGENCE: This is the first in an occasional series of columns
and editorials on mental illness and Michigan’s criminal justice and
mental health care system.<br><br>
On Jan. 10 of last year, corrections officers at Ionia Maximum
Correctional Facility found 19-year old Kevin DeMott banging his head
against a blood-stained cell wall.<br><br>
Diagnosed with bipolar disorder when he was 11, inmate No. 608233 had
languished in solitary for four months, sometimes without the
psychotropic medication his psychiatrist prescribed. Normally 5-foot-10
and 171 pounds, he had lost 25 pounds.<br><br>
<b>Officers ordered DeMott to stop banging his head, but he
continued.<br><br>
</b>After DeMott told officers who tried to restrain him that they would
have to kill him, he was hit twice with pepper spray, then manacled in
belly chains and leg irons, according to a critical incident report. Soon
after, prison authorities charged him with disobeying a direct order,
resulting in 30 days’ loss of privileges.<br><br>
Too often, the Department of Corrections punishes instead of treats
mental illness. Michigan’s 32 prisons hold thousands of mentally ill
inmates, including as many as 200 isolated in segregation cells, where
they are locked up for 23 hours a day, or longer, unable to participate
in treatment programs, and sometimes cut off from the medications
prescribed to help manage their illnesses.<br><br>
It’s an insidious cycle: Mentally ill inmates act out and exhibit
unstable or destructive behavior. Prison officials respond by further
restricting their movements and their opportunities to get
treatment.<br><br>
Privately, MDOC officials acknowledge that many mentally ill inmates
don’t belong in prison, where security demands trump treatment needs.
Over the last two decades, however, Michigan has slashed spending on
in-patient treatment, leaving courts with few options but to send
mentally ill offenders to jail or prison.<br><br>
“We don’t control who comes to us,” said Russ Marlan, administrator of
MDOC’s executive bureau.<br><br>
<b>Between 1987 and 2003, Michigan<br><br>
</b>“IT’S ONE OF THE WORST THINGS YOU CAN DO FOR THE SERIOUSLY MENTALLY
’ILL."<br>
MARK REINSTEIN, president of the Mental Health Association in Michigan,
commenting on the prison practice of putting some inmates in
administrative segregation, the most restrictive level of
custody<br><br>
closed three-quarters of its 16 state psychiatric hospitals. Michigan now
provides fewer psychiatric beds per capita than all but five other
states, according to the Treatment Advocacy Center. County jails and
state prisons have become, in effect, the state’s primary mental health
institutions.<br><br>
A 2010 University of Michigan study found that more than 20% of the
state’s prisoners ­ about 10,000 inmates out of a population of 45,000 ­
had severe mental disabilities. The same study found that 65% of those
with severe mental disabilities had received no treatment in the previous
12 months ­ a finding MDOC disputes. MDOC, which started screening new
prisoners for mental health needs a year ago, estimates that 17% of its
prisoners are mentally ill, although the department’s estimates before
the screenings were as high as 25%.<br><br>
Worse, nearly 1,000 inmates in Michigan are in administrative
segregation, the highest and most restrictive custody level, and many of
them are mentally ill. MDOC administrators acknowledge that the
percentage of mentally ill inmates in segregation is probably higher than
in the overall population. Prisoners in segregation are handcuffed when
they leave their cells, eat off serving trays pushed through the slots of
steel doors, and generally lack the few privileges extended to those in
general population, such as telephone calls, contact visits and
television. Some stay in segregation for months, even years.<br><br>
“It’s one of the worst things you can do for the seriously mentally ill,”
said Mark Reinstein, president of the Mental Health Association in
Michigan.<br><br>
It also appears to violate the department’s own policies, which state
that “prisoners with a mental disability ordinarily should not be housed
in segregation if the disability may preclude adequate adjustment.” MDOC
policy also states that prisoners should have access to health care,
including psychological services, consistent with community
standards.<br><br>
<b>Smart but troubled kid<br><br>
</b>Kevin DeMott was just 13 when he used a toy gun to hold up a Little
Caesars pizza store in Battle Creek on Nov. 17, 2005. With a heavy
marijuana habit, DeMott owed $600 to drug dealers who threatened his
life. But he fled before collecting any money from an employee and three
teenage customers.<br><br>
“I was scared,” DeMott said during a recent interview at the Marquette
Branch Prison, where we were separated by glass and communicated through
phones. “I just ran out of the store and took off down the street.”
Police arrested him a few blocks away but never recovered the toy
gun.<br><br>
DeMott showed promise as a student, attending Endeavor Charter Academy in
Battle Creek through the fourth grade. But he also exhibited sudden fits
of rage from the time he was 4, erupting in tantrums of yelling and
hitting that lasted as long as three hours.<br><br>
Sawyer Lahr, a childhood friend from Battle Creek, recalls DeMott as a
smart, tender kid who brought snacks to his older brother and Lahr but
sometimes exploded with little provocation, punching a hole in a wall or
throwing an ax at a window.<br><br>
“There was a fine line between anger and love with him,” said Lahr, now a
24-year-old film school graduate. “I don’t remember him having a lot of
other friends.” DeMott started taking psychotropic medications at 9.
Frequently truant from school, he entered a juvenile home in Calhoun
County when he was 11.<br><br>
“The medications weren’t working,” said his mother, Lois DeMott, who now
lives in Lansing. “He gained 20 pounds. The side effects of the
medication made it very difficult for him to cope.”<br><br>
After the attempted robbery, DeMott received a blended sentence with
placement in another juvenile facility ­ Clarinda Academy ­ in Iowa,
which offered few services for the mentally ill.<br><br>
DeMott’s behavior became more unstable, his thinking more fatalistic and
obsessive. At night, he would chew off the stems of his glasses and cut
himself with the broken edges. He wrote his mother a suicide note. DeMott
failed the program and came home six months later in January 2007,
returning to the juvenile home in Calhoun County. There, DeMott attempted
suicide by hanging and, later that year, by cutting his wrists in the
Calhoun County Jail.<br><br>
<b>Harsh prison placement<br><br>
</b>DeMott entered prison in May 2007, sentenced to 23-60 months on four
counts of attempted armed robbery, with credit for time served. It was a
ridiculous sentence for a 15-year-old, as even then-MDOC health services
administrator Lynda Zeller suggested: “It is unfortunate that Mr. DeMott
was directed into prison at 15 years old rather than being retained in
the juvenile justice system where more age-appropriate resources exist,”
Zeller wrote in an Oct. 20, 2008, confidential memo.<br><br>
During DeMott’s first prison term, he racked up 52 misconduct tickets,
including citations for threatening behavior, disobeying direct orders,
destruction of property, assaults and insolence. His most serious
infraction ­ a 2008 assault that sent an officer to the emergency room
with cuts and abrasions ­ resulted in a second prison term of 14 months
to five years.<br><br>
DeMott was paroled on the robbery charge in April 2009 but returned to
prison three months later. Since then, De-Mott has compiled nearly 50
more misconduct tickets. Eligible for parole since July 26, DeMott will
see the Parole Board again in a year, but he could stay in prison until
November 2015.<br><br>
MDOC health records show DeMott has bipolar disorder, a history of
marijuana abuse, seriously disordered moods, impaired anger and impulse
control, and poor stress tolerance. Symptoms include anger mania and
aggression. He is at intermediate risk of suicide. An MDOC treatment plan
for De-Mott dated Oct. 17, 2011, warned that “being locked in his cell
all day” could increase the risk of relapse.<br><br>
Even so, he has spent nearly a year of his current prison term in
segregation, where his mental health problems appear to be punished
instead of treated. On Sept. 17, 2011, for example, DeMott ripped a
suicide blanket in order to hang himself. He was found guilty of
destroying property, ordered to reimburse the department $145 for the
blanket and given 12 days’ loss of privileges.<br><br>
“It’s like a panic attack, like being trapped in an elevator,’’ DeMott
told me, describing his feelings before a fit of rage. “Eventually, I
have to do something to get it out.”<br><br>
During our 45-minute conversation at Marquette, DeMott was cogent and
courteous, though he showed little emotion. Already certified, he hopes
to work as a fitness trainer. He writes poetry and wants to attend
college and work on prison reform.<br><br>
“If I can’t get proper care with what my mom and family are doing, what
about the guys who have no support?” he said.<br><br>
<b>Further reforms needed<br><br>
</b>DeMott’s case is hardly the most egregious in the prison system. In
August 2006, for example, I reported the death of Timothy Joe Souders, a
mentally ill 21-year-old serving one to four years for petty theft and
resisting arrest. He died of heat and thirst, after spending four days
strapped down in a segregation cell.<br><br>
The state settled a federal lawsuit filed by his survivors for $3.25
million.<br><br>
Since then, the department has initiated mental health care reforms,
including more effective screening, employee training, weekly clinical
reviews of mentally ill prisoners in segregation, and new treatment
programs.<br><br>
Still, the department and state Legislature need to enact more
fundamental changes, including restricting the use of segregation for
severely mentally ill prisoners, as New York did last year with a prison
solitary confinement exclusion law. Meantime, any mentally ill inmate in
segregation should be checked daily by a mental health
professional.<br><br>
Even mentally ill inmates who must be isolated for security reasons are
entitled to treatment at one of MDOC’s inpatient or residential
centers.<br><br>
For Lois DeMott, a middle-class former hospital worker and day care
operator, her son’s plight has turned into a mission. A year ago, she
cofounded Citizens for Prison Reform, an advocacy group for Michigan
prisoners and their families that meets monthly and lobbies for
legislative reform.<br><br>
“This has changed my life,” she said. “I’m not just fighting for one
prisoner.”<br><br>
JEFF GERRITT IS A FREE PRESS EDITORIAL WRITER. CONTACT HIM AT
<a href="mailto:GERRITT@FREEPRESS.COM">GERRITT@FREEPRESS.COM</a> OR
313-222-6585.<br><br>
“THERE WAS A FINE LINE BETWEEN ANGER AND LOVE WITH HIM. … HE LOVED BEING
OUTDOORS AND BUILDING THINGS. HE WAS VERY SMART.”<br>
SAWYER LAHR, a childhood friend of Kevin DeMott<br><br>
<br><br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>
</html>