<h1><font size=4><b>How Many Prisoners Are in Solitary Confinement in the
United States?</b></font></h1><font size=3>February 1, 2012<br><br>
<a href="http://solitarywatch.com/2012/02/01/how-many-prisoners-are-in-solitary-confinement-in-the-united-states/" eudora="autourl">
<a href="http://solitarywatch.com/author/jeancasellaandjamesridgeway/">
Jean Casella and James Ridgeway</a> <br><br>
The number of inmates held in solitary confinement in the United States
has been notoriously difficult to determine. Most states do not publish
the relevant data, and many do not even collect it. Attempts to come up
with a figure have been
<a href="https://www.ncjrs.gov/App/publications/Abstract.aspx?id=243737">
denounced as imperfect</a>, based on state-by-state variances and
shortcomings in data-gathering and in conceptions of what constitutes
solitary confinement.<br><br>
A widely accepted
<a href="https://www.ncjrs.gov/pdffiles1/nij/grants/211971.pdf.">2005
study </a>found that some <b>25,000</b> prisoners were being held in
supermax prisons around the country. And in the last year, that figure
seems to dominate in the mainstream press. The <i>Washington Post</i>, in
a recent
<a href="http://www.washingtonpost.com/local/dc-politics/va-prisons-use-of-solitary-confinement-is-scrutinized/2011/11/28/gIQAkKHuhP_story.html">
front-page article </a>on solitary confinement in Virginia, noted that
“44 states…use solitary confinement,” and cited an “estimated 25,000
people in solitary in the nation’s state and federal prisons.” The
problem here is that the 25,000 figure (as well as the 44) applies to
<i>supermax prisons only. </i>It does not claim to account for the tens
of thousands of additional prisoners held in the Secure Housing Units,
Restricted Housing Units, Special Management Units and other isolation
cells in prisons and jails around the country. Yet it is being cited as a
total for the nation’s overall use of solitary confinement.<br><br>
An alternative figure does, however, exist–and while it may not be
perfect, we believe it more accurately reflects the total number of
prisoners held in isolated confinement on any given day. A census of
state and federal prisoners is conducted every five years by the federal
Bureau of Justice Statistics. The most recent census for which data are
available is 2005. It found <b>81,622</b> inmates were being held in
“restricted housing.” This number was recently cited by the
<a href="http://www.jstor.org/pss/10.1525/fsr.2011.24.1.46">Vera
Institute of Justice</a>‘s Segregation Reduction Project. The 80,000
figure has also been used by
<a href="http://technorati.com/entertainment/tv/article/national-geographic-explorer-examines-the-human/">
National Geographic</a> and
<a href="http://www.newyorker.com/reporting/2009/03/30/090330fa_fact_gawande">
<i>The New Yorker</a>, </i>among others.<br><br>
An earlier version of this number, from the Bureau of Justice
Statistics’s 2000 census, was cited by the widely respected
<a href="http://www.vera.org/project/commission-safety-and-abuse-americas-prisons">
Commission on Safety and Abuse in America’s Prisons</a>, convened by
Vera. The Commission further broke the figure down to show types of
”restricted housing.” In 2000, the BJS found <b>80,870</b> inmates in
some form of segregation, including 36,499 in administrative segregation,
33,586 in disciplinary segregation, and 10,765 in protective custody. The
Commission noted that the 2000 figures represented a 40 percent increase
over 1995, when 57,591 inmates were in segregation. During the same
period of time, the overall prison population grew by 28 percent. (See
page 56 of the Commission’s 2006 report,
<a href="http://www.vera.org/download?file=2845/Confronting_Confinement.pdf">
<i>Confronting Confinement</a></i>).<br><br>
The census uses the term “restricted housing,” which clearly includes
segregation units outside of supermax prisons. Since it captures where
prisoners are housed on a given day (June 30, 2005), it is meant to
include both long-term or indefinite isolation (years or decades) as well
as shorter stints in solitary (weeks or months). It may include a small
number of prisoners who are held in 23-hour lockdown in double cells, a
practice popular in some states. (For this reason, some advocates prefer
the term “isolated confinement” to “solitary confinement”). The
number  is based on self-reporting by wardens and state corrections
departments, so it may reflect some errors and inconsistencies. But
prison officials are not, as a rule, known for their tendency to
overrreport the number of inmates they hold in solitary.<br><br>
It is also worth noting that the census figures <i>do not</i> include
prisoners in solitary confinement in juvenile facilities, immigrant
detention centers, or local jails; if they did they would certainly be
higher. We know that New York’s jails alone contain 990 isolation cells,
according to the
<a href="http://solitarywatch.com/2011/11/21/city-to-sharply-increase-solitary-confinement-cells-on-rikers-island/">
New York City Department of Corrections</a>.<br><br>
A survey of available data from a handful of states also suggest that the
80,000 figure is likely low, rather than high. Just eight states and the
federal government hold some <b>44,000</b> prisoners in isolated
<li>In 2010, a spokesperson for the U.S. Bureau of Prisons
<a href="http://articles.cnn.com/2010-02-25/justice/colorado.supermax.silverstein.solitary_1_solitary-confinement-federal-prison-system-cell/2?_s=PM:CRIME">
told CNN </a>that there were about <b>11,150</b> federal inmates being
held in “special housing.” ADX Florence holds approximately 400 of these
inmates in ultra-isolation. 
<li>In California in 2011, Scott Kernan, Undersecretary of Operations of
the California Department of Corrections and Rehabilitation, testified
before the
<a href="http://solitarywatch.com/2011/08/24/historic-california-assembly-hearing-on-solitary-confinement/">
California Assembly’s Public Safety Committee</a> that approximately
3,000 inmates were held in California’s Security Housing Units, including
over 1,100 at the Pelican Bay State Prison SHU alone. A 2009 report from
<a href="http://www.oig.ca.gov/media/reports/BOA/reviews/Management%20of%20the%20California%20Department%20of%20Corrections%20and%20Rehabilitation%27s%20Administrative%20Segregation%20Unit%20Population.pdf.">
California’s Inspector General </a>found 8,878 inmates in Administrative
Segregation Units. This means that, all told, there are close to
<b>11,000 </b>prisoners in solitary confinement in California. 
<li>As reported by the
<a href="http://www.chron.com/news/houston-texas/article/Some-prisoners-in-solitary-for-years-in-Texas-2132621.php">
<i>Houston Chronicle </a></i>based on figures from the Texas Department
of Criminal Justice, in 2011 there were over 5,205 inmates in long-term
isolation in administrative segregation, and approximately 4,000 more
serving shorter terms in solitary for disciplinary violations–for a total
of more than <b>9,000</b>. 
<li>According to a 2003 report by the
<a href="http://www.correctionalassociation.org/publications/download/pvp/issue_reports/lockdown-new-york_report.pdf">
Correctional Association</a>, New York state had approximately
<b>5,000</b> inmates in disciplinary lockdown in 2003. 
<li>At the end of 2011,
<a href="http://www.cor.state.pa.us/portal/server.pt/community/research%20statistics/10669/monthly_population_reports/568195">
Pennyslvania Department of Corrections</a> reported that <b>2,406</b>
inmates were held in segregation in the state’s Restrictive Housing
<a href="http://solitarywatch.com/2011/11/18/new-study-solitary-confinement-overused-in-colorado/">
2011 study</a> by independent researchers funded by the National
Institute of Corrections found that nearly 1,500 inmates, or 7% of the
prison population, were in administrative segregation and a further 670
in disciplinary segregation–for a total of more than <b>2,100</b>. 
<li>In Virginia, according to
<a href="http://www.washingtonpost.com/local/dc-politics/va-prisons-use-of-solitary-confinement-is-scrutinized/2011/11/28/gIQAkKHuhP_story.html">
a 2012 article in the </a><i>Washington
<a href="http://www.washingtonpost.com/local/dc-politics/va-prisons-use-of-solitary-confinement-is-scrutinized/2011/11/28/gIQAkKHuhP_story.html">
,</a> there were <b>1,800</b> inmates in solitary confinement, 500 of
whom are held at the supermax Red Onion State Prison. 
<li>A 2007 report by the
<a href="http://afsc.org/sites/afsc.civicactions.net/files/documents/Buried%20Alive.pdf">
American Friends Service Committee </a>found <b>1,623</b> inmates held in
isolation in Arizona’s SHUs. 
<li>In a 2008 report to the state legislature, the
<a href="http://www.michigan.gov/documents/corrections/03-01-09_-_Section_925_271392_7.pdf">
Michigan Department of Corrections</a> said that that the daily average
number of inmates held in administrative segregation in FY 2007-08 was
In our opinion, the most accurate possible description of how many
prisoners are solitary confinement in the United States would go
something like this: “Based on available data, there are at least 80,000
prisoners in isolated confinement on any given day in America’s prisons
and jails, including some 25,000 in long-term solitary in supermax
<b><i>Research for this article was provided by Sal Rodriguez.<br><br>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>