<h1><font size=4><b>Lesson from South Africa: Support the political
prisoners</b></font></h1><font size=3>Submitted by Adri Nieuwhof on Wed,
09/28/2011 - 13:10<br>
<a href="http://electronicintifada.net/blog/adri-nieuwhof/lesson-south-africa-support-political-prisoners" eudora="autourl">
Last week, I discussed with Ghadija Vallie the lessons learned from
resistance in apartheid South Africa, particularly involving political
prisoners. Ghadija coordinated the Western Cape Relief Fund that
supported prisoners on
<a href="http://www.robben-island.org.za/index.php?option=com_content&view=article&id=9&Itemid=9">
Robben Island,</a> a maximum security prison for political prisoners in
apartheid South Africa. Vallie also worked with most prisons in the
Western Cape province and visited political prisoners on death row.
The Western Cape Relief Fund (WCRF) was founded in 1985 when the
apartheid regime once again declared a State of Emergency. Ghadija acted
as a coordinator between lawyers, detained persons and their families,
NGOs and donors. People of diverse backgrounds who were committed to the
resistance joined forces to build the WCRF from scratch. The European
Community supported the work of the WCRF through the Holland Committee on
Southern Africa. I was involved in providing this support.<br><br>
South Africa persecuted anti-apartheid activists under
<a href="http://www.disa.ukzn.ac.za/webpages/DC/renov85.4/renov85.4.pdf">
section 29 of the Internal Security Act</a>. Ghadija tells me: “Normally
the South African forces came during the night while people were asleep,
when they are the most vulnerable. They would be taken from their homes
and detained. People could disappear without a trace. They could be held
in solitary confinement, were tortured. Then after months, people could
suddenly appear in court or were traced in a hospital.” <br><br>
The detention-related practices in apartheid South Africa under section
29 are similar to Israel’s practice of
<a href="http://addameer.info/?p=712#more-712">administrative
detention</a>. The WCRF was founded to meet the needs of detainees held
under section 29. The climate changed when the
<a href="http://overcomingapartheid.msu.edu/multimedia.php?id=23">State
of Emergency</a> was declared in July 1985. “We decided to serve these
prisoners as well. If possible, the WCRF would pay for the bail of
activists who were awaiting trial. The fund evolved into an organization
that served all political prisoners and their families.” <br><br>
I showed Vallie letters I received from Palestinian prisoners, including
a letter from Ali. He wrote: “I was surprised when I got your letter,
because it didn’t take a long time as the ‘prison time’, where is no
value for time. (..) I became 46 years old and 23 years of my life I’m in
prison, so I am enough experienced.(..) Today, we live with eight
prisoners in cells of about 20 square meters. The cell includes a
bathroom and shower. We have to stay in the cell 20 hours a day. We eat,
sleep, watch television, study, have a bath, …all in the same cell. But
all those years, hope still exists.” <br><br>
Vallie comments: “Why do we keep talking about Nelson Mandela who spent
27 years in prison. Why don’t we speak about the Palestinian political
prisoners who are also spending so many years in jail?”<br><br>
I asked Vallie about campaigns in support of the South African political
prisoners. She explained that there was an ongoing “Release the Detainees
Campaign”. “Our political leaders from inside and outside South Africa
gave directions for the campaigns. We called for the release of our
leaders since the 1950s. Prisoners went on hunger strike. It is important
that prisoners know that they are not forgotten. We did a lot of work for
women and child prisoners; they are more vulnerable.”<br><br>
Hunger strikes have also been used by Palestinian prisoners to protest
against Israel’s prison regime. Ali wrote me about the hunger strike in
1992: “At that time we were 13,000 Palestinian political prisoners in
Israeli jails. 20 days we did not eat or drink anything except water. One
of my friends from Jerusalem died at the last day of the strike. Our
demands were to improve our life conditions in prisons, such as studying
at open university (to be paid for by our families). The food was so bad
we demanded to improve it and to raise the amount of it because it was
not enough for us. For example, I was suffering from malnutrition. I
still suffer from its consequences.”<br><br>
Vallie thinks that support by South Africans in exile for resistance
differed from that of Palestinians today. For example, exiled ANC members
protested in front of South African embassies.
<a href="http://www.sahistory.org.za/people/professor-kader-asmal">Kader
Asmal</a>, who died this year, played a key role in the International
Defence and Aid Fund that raised financial support for the political
prisoners, tells Vallie.<br><br>
She continues: “Sometimes activities just happened. For example, when
former British Prime Minister Margaret Thatcher’s son went missing in the
desert during the Paris-Dakar rally in 1982, Thatcher asked people to
pray for him. At that time, women with relatives in detention or awaiting
trial held a meeting in Cape Town. One woman said: ‘Thatcher is crying
for one child, but we are crying for a nation of children who are held in
prison.’ On the spot we decided to march to the British embassy and
deliver that message to Thatcher.”<br><br>
“When family members of prisoners or ex-detainees came to my office to
ask for support, we cried together. Then I would say, ‘What can you do to
change it?’ And people became active, protested outside court and
detention centers, informed the media, and found ways to communicate with
the prisoners inside. It is so important that prisoners know that they
are not forgotten. I found ways to deliver messages to prisoners on
Robben Island. Some guards were helpful. I am still in touch with Christo
Brand, Nelson Mandela’s prison guard who became a friend of Mandela”,
says Vallie.<br><br>
“The Palestinian people need to tell us how they feel which support
should be given. They know, they live under oppression, they feel the
pain. They must drive the vehicle to change this”, adds Vallie.
“Sometimes the vehicle needs a bit of a push. International solidarity
activists can assist in the pushing of the vehicle.” <br><br>
This week, Palestinian prisoners announced the start of a
<a href="http://www.imemc.org/article/62131">campaign of disobedience
</a>to protest an escalating series of punitive measures taken against
them by the Israeli Prison Service (IPS) in recent months. Prisoners have
decided to undertake a hunger strike on Wednesday, Thursday and Saturday
of every week beginning this week. Prisoners have also declared that
their campaign will include a range of other forms of disobedience,
including refusal to wear prison uniforms, to participate in the daily
roll call, or to cooperate with any other IPS demands. Addameer Prisoner
Support and Human Rights Association calls for solidarity with the
striking prisoners. Let’s give the vehicle a push!<br><br>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>