<h1><b>Who Are the Hunger Strikers? How Prisoners Land in Pelican Bay’s
SHUs</b></h1><font size=3>July 18, 2011<br>
<a href="http://solitarywatch.com/2011/07/18/who-are-the-hunger-strikers-how-prisoners-land-in-pelican-bays-shus/" eudora="autourl">
</a>by Jean Casella and James Ridgeway<br><br>
Sympathy for the prisoners on hunger strike in the Security Housing Unit
at Pelican Bay State Prisons is limited by the widely held impression
that these men (and indeed, most supermax prisoners) are the “worst of
the worst.” According to conventional wisdom, in order to land in the
most secure units in the prison system, these men must have committed
terrible crimes in the first place, and then compounded them by
committing further violent acts while in prison. How else could they end
up in long-term solitary confinement, locked up 22 1/2 hours a day in 8 x
10 cells for years or even decades?<br><br>
In fact, as we’ve
<a href="http://english.aljazeera.net/indepth/features/2011/03/201137125936219469.html">
written many times before</a>, solitary confinement is now a disciplinary
measure of first resort, rather than last resort, in most state prison
systems. Any prisoner, regardless of his original crime, can end up in
solitary. And he can be placed there for a wide variety of reasons–some
of them quite heinous, and some of them fairly innocuous. In a
<a href="http://dissenter.firedoglake.com/2011/07/16/isolation-interminate-sentences-used-to-extract-confessions-at-california-supermax-prisons/">
post on the new Firedoglake blog “The Dissenter,”</a> anti-torture
activist Jeff Kaye investigates the criteria under which California’s
prisoners can be placed in the SHU:<br><br>
<dd>According to the California Code of Regulations, Title 15, Section
3315, there are 23 “serious rule violations” that can send an inmate to
an SHU for a determinate time. These
<a href="http://books.google.com/books?hl=en&lr=&id=VjSLwSJ5SEgC&oi=fnd&pg=PA107&dq=debriefing+gang+membership+prison&ots=_m-GZ-I5JW&sig=L7dQXjsKJULNz-2XQdjoWoOyDlg#v=onepage&q=debriefing%20gang%20membership%20prison&f=false">
include</a> “acquisition or exchange of personal or state property
amounting to more than $50…. tattooing or possession of tattoo
paraphenalia…. possession of $5 or more without authorization…. [and]
refusal to work or participate in a program as assigned,” among others.
Certainly violence or “mass disruptive conduct” is included in these
codes, but so are “acts of disobedience or disrespect” or the perceived
“threat to commit” a disruption or breach of security, including the
“threat” to “possess a controlled substance.”<br><br>

</dl>Beyond this, prisoners can end up in the SHU for doing nothing at
all, provided they are “validated” as gang members. Gang validation can
be done on the basis of a tattoo or a stray comment. Most often it
depends upon information extracted from other prisoners. According to an
article by
<a href="https://www.prisonlegalnews.org/displayArticle.aspx?articleid=21782&AspxAutoDetectCookieSupport=1">
Dr. Corey Weinstein in Prison Legal News</a>:<br><br>

<dd>More than 50% of the men in SHU are assigned indeterminate terms
there because of alleged gang membership or activity. The only program
that the California Department of Corrections and Rehabilitation (CDCr)
offers to them is to debrief. The single way offered to earn their way
out of SHU is to tell departmental gang investigators everything they
know about gang membership and activities including describing crimes
they have committed. The Department calls it debriefing. The prisoners
call it “snitch, parole or die.” The only ways out are to snitch, finish
the prison term or die. The protection against self-incrimination is
collapsed in the service of anti-gang investigation.<br><br>

<dd>CDCr asserts that the lockdown and snitch policy are required for the
safety and security of the institution. Having legitimate penalogical
purpose, the SHU program is deemed worth any harm done to the prisoners.
California prisons continue to have a high rate of assaultive incidents
among prisoners and from prisoners to staff. There is no proof or even
any study that demonstrates that these measures are effective anti-gang
measures. They appear to be no more useful than previous

<dd>Despite SHU confinement without end to attempt to control gangs,
prison gangs thrive in California’s prisons. The gang leadership
predictably uses the snitch sessions to falsely target their rivals, or
just recruit new members. Just as we have seen in US anti-terror
investigations, information derived from coercion is often

</dl>In his post, Jeff Kaye writes that “the ‘debriefing’ process is set
up by statute
(<a href="http://www.cdcr.ca.gov/Regulations/Adult_Operations/docs/Title152006Final.pdf">
PDF</a>). It is a long-term process, whereby the prisoner ‘volunteers’ to
‘debrief,’ i.e., to snitch upon other prisoners and identify them as
‘gang’ members.” Prisoners debrief under conditions of coercion,
“segregated in their own unit for many months, often more than a year. If
they fail to finish the ‘debriefing’ process, they lose whatever credits
towards good behavior and release they may have accumulated during the
debriefing process.” To demonstrate how the debriefing process works,
Kaye provides a compelling example from a recent case in the California
Court of Appeals, in which a prisoner’s “refusal to engage in the
debriefing process supposedly proved he was a gang member, and worthy of
administrative segregation” in the SHU. The court’s conclusions confirm,
as Kaye describes it, that “if you don’t participate in their snitch
program, you must, by the logic of the prison authorities, be an active
gang member. Review of possible ‘inactive gang status’ takes place ‘after
six years’ of solitary confinement, assuming the prison authorities
determine you to have been ‘inactive’ during this time. But meanwhile,
there’s a long ‘list’ of debriefing or debriefed prisoners, any of whom,
after many, many months of interrogation by prison officials, may have
fingered you as gang member.”<br><br>
It is through this process that inmates are trapped indefinitely in
solitary confinement–which is why the hunger strikers have included,
among their
<a href="http://www.change.org/petitions/support-prisoners-on-hunger-strike-at-pelican-bay-state-prison">
core demands</a>, that the CDCR “eliminate group punishment” and instead
”practice individual accountability” in relegating prisoners to the SHU,
and that it ”abolish the debriefing policy and modify active/inactive
gang status criteria.”<br><br>
Even if the prisoners’ demands were met, and CDCR looked only at
“individual accountability” in assigning SHU terms, inmates could not
expect anything like due process. As
<a href="http://www.sacbee.com/2010/08/01/2928272/charges-grievances-create-huge.html">
Charles Pillar has reported in the
<a href="http://www.sacbee.com/2010/08/01/2928272/charges-grievances-create-huge.html">
Sacramento Bee</a></i>, California’s prisons “use the officers who guard
and manage inmates to pass judgment over alleged rule  violations.”
In other words, when it comes to disciplinary proceedings, prison
officials simultaneously serve as police, prosecutor, judge, and jury,
and inmates can be placed in solitary–or even have their prison terms
extended–based on the say-so of a guard. Pillar’s investigations found “a
pattern…that suggests widespread suppression of inmates’ rights to
contest allegations by guards or pursue claims of mistreatment. Current
and retired officers, prisoners and parolees allege that correctional
officers and their superiors routinely file bogus or misleading reports,
destroy or falsify documentation of abuses, and intimidate colleagues or
inmates who push back.”<br><br>
Against this backdrop, it’s easier to understand the desperate measures
being taken by the hunger strikers in California’s SHUs–especially those
who have been in solitary confinement for decades, with little hope of
ever getting out. As
<a href="http://www.nytimes.com/2011/07/08/us/08hunger.html">Todd Ashker,
one of the Pelican Bay strike organizers, put it</a>: “We believe our
only option of ever trying to make some kind of positive change here is
through this peaceful hunger strike. And there is a core group of us who
are committed to taking this all the way to the death if
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>