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<h1><font size=4><b>Starving in Solitary: California Prison Hunger
Strikers’ Health Declines, But State Will Not
Negotiate</b></font></h1><font size=3>July 14, 2011<br>
<a href="http://solitarywatch.com/2011/07/14/starving-in-solitary-california-prison-hunger-strikers-health-declines-but-state-will-not-negotiate/" eudora="autourl">
http://solitarywatch.com/2011/07/14/starving-in-solitary-california-prison-hunger-strikers-health-declines-but-state-will-not-negotiate/<br>
</a>by Jean Casella and James Ridgeway<br><br>
It’s been two weeks since a group of inmates in Pelican Bay State
Prison’s Security Housing Unit stopped eating. Their hunger strike was
launched to protest
<a href="http://www.npr.org/templates/story/story.php?storyId=5584254">
conditions in solitary confinement </a>in California’s oldest and largest
supermax, where they spend at least 22 1/2 hours a day locked down in
their cells, and the remaining time alone in concrete exercise yards.
Many have been in the SHU for years or even decades, with little hope of
ever leaving it alive–an extreme situation that, to their minds, called
for extreme measures.<br><br>
Since the strike began, it has spread to 13 of the state’s 33 prisons,
where–according to the California Department of Corrections and
Rehabilitation’s own figures–some 6,600 have refused at least some meals.
But the heart of the protest remains in the SHUs at Corcoran State Prison
and at Pelican Bay, where a core group of several dozen men say they are
“committed to taking this all the way to the death, if necessary,”
according to strike organizer Todd Ashker.<br><br>
Information from this prison-within-a-prison is by nature difficult to
come by and impossible to verify, but news of the strikers trickles out
through family members and supporters. Today, the
<a href="http://prisonerhungerstrikesolidarity.wordpress.com/">Prisoner
Hunger Strike Solidarity coalition </a>reports that it received an
“urgent update from medical staff” at Pelican Bay. According to the
coalition, a ”source with access to the current medical conditions who
prefers to be unnamed” said: “The prisoners are progressing rapidly to
the organ damaging consequences of dehydration. They are not drinking
water and have decompensated rapidly. A few have tried to sip water but
are so sick that they are vomiting it back up. Some are in renal failure
and have been unable to make urine for 3 days. Some are having measured
blood sugars in the 30 range, which can be fatal if not treated.” Family
members who visited SHU prisoners over the weekend
<a href="http://www.scpr.org/news/2011/07/12/relatives-say-california-inmates-on-hunger-strike-/">
have reported </a>that they are visibly thinner, sicker, and
weaker.<br><br>
How long does it take for a man on hunger strike to starve to death? The
answer depends on what kind of physical shape that man was in to begin
with–but in any case, it doesn’t take long. The body begins feeding on
itself after just 24 hours without food. It usually begins to show severe
symptoms of starvation, including organ failure,
<a href="http://blogs.plos.org/obesitypanacea/2011/05/13/the-science-of-starvation-how-long-can-humans-survive-without-food-or-water/">
at about five weeks</a>. Without fluids, death comes much sooner,
typically in
<a href="http://www.scientificamerican.com/article.cfm?id=how-long-can-a-person-sur&page=2">
less than two weeks</a>. In 1981, it took the ten Irish Republican hunger
strikers (who were drinking water) from
<a href="http://www.irishhungerstrike.com/">46 to 73 days </a>to die in
Britain’s Maze Prison outside Belfast.<br><br>
Will it come to this is California? Based on the response so far from the
state of California, it appears that it could.<br><br>
The hunger strikers’ list of
<a href="http://www.prisons.org/hungerstrike.htm">five “core demands</a>”
is far from radical. In large part, it is based on the recommendations of
the bipartisan U.S. Commission on Safety and Abuse in Prisons, which in
2006 called for substantial reforms to the practice of solitary
confinement. Segregation from the general prison population, the
commission said, should be “a last resort,” and even in segregation
units, isolation should be mitigated and terms should be limited. Beyond
this, the strikers want an end to group punishments, and to the system of
gang “validation” and “debriefing” by which prisoners are held in the SHU
indefinitely, and released only when they “snitch” on others. And they
want provision of “adequate food” and “constructive programming and
privileges for indefinite SHU status inmates.”<br><br>
Supporters say that the demands are negotiable, and the strikers have
communicated that they would welcome outside mediators. But the
California Department of Corrections and Rehabilitation ”is not going to
be coerced or manipulated,” spokesperson Terry Thornton told the
<a href="http://www.nytimes.com/2011/07/08/us/08hunger.html"><i>New York
Times</a>, </i>explaining the CDCR’s steadfast position against
negotiating with the hunger strikers.<br><br>
The responses thus far from the CDCR have been uniformly hostile and
sometimes dismissive. Thornton told a
<a href="http://www.scpr.org/news/2011/07/12/relatives-say-california-inmates-on-hunger-strike-/">
California public radio </a>reporter that prisoners might be
clandestinely eating. “Some inmates have been seen eating food items that
they’ve purchased from the canteen,” she claimed. “Some have not. Some
inmates are refusing to be weighed. That may be an indication that they
are eating. It’s really hard to say because they’re refusing that medical
evaluation.”<br><br>
California prisons are being monitored by the federal government, in
response conditions so poor as to be “intolerable with the concept of
human dignity,” according to a recent landmark decision by the Supreme
Court. But the court-appointed federal receiver in charge of prison
health care, likewise dismissed reports that some prisoners’ health
problems were growing dire. ”I think the information that’s in the news
release is largely exaggerated,” Nancy Kincaid
<a href="http://www.scpr.org/news/2011/07/12/relatives-say-california-inmates-on-hunger-strike-/">
told the radio station</a>. “At this time we have no inmates who are
refusing liquids and we have no report of inmates who are refusing
medication. There are inmates who are refusing medical care. They have
the right to do that.”<br><br>
Thornton has also told the
<a href="http://solitarywatch.com/2011/07/14/starving-in-solitary-california-prison-hunger-strikers-health-declines-but-state-will-not-negotiate/sfgate.com/cgi-bin/article.cgi?f=/c/a/2011/07/08/BA9U1K7SE3.DTL">
<i>San Francisco
Chronicle</a></i>
<a href="http://solitarywatch.com/2011/07/14/starving-in-solitary-california-prison-hunger-strikers-health-declines-but-state-will-not-negotiate/sfgate.com/cgi-bin/article.cgi?f=/c/a/2011/07/08/BA9U1K7SE3.DTL">
 </a>that the prisoners should make their demands heard through other
means. “There are appropriate ways of registering your concerns,” she
said, ”and even though this hunger strike has been peaceful, this is not
the way to register those concerns.” But prisoners say they have pursued
these other means, and found them futile. “The basis for this protest has
come about after over 25 years, some of us 30, some up to 40 years, of
being subjected to these conditions,”
<a href="http://english.aljazeera.net/indepth/features/2011/07/201171073515637475.html">
Todd Ashker said </a>in a statement released by lawyers. “Of our 602
appeals, numerous court challenges have gotten nowhere.”<br><br>
In addition, some of the prisoners have been in the SHU long enough to
remember the
<a href="http://www.democracynow.org/2001/7/17/prisoners_in_pelican_bay_california_suspend">
hunger strike </a>that took place exactly 10 years ago, when 600 Pelican
Bay prisoners stopped eating for 10 days, and the CDCR agreed to reviews
its policies on gang validation and debriefing. A decade later, inmates
say, virtually nothing has changed.<br><br>
“They are protesting conditions that they say are torturous and
inhumane,” Molly Porzig of the Prisoner Hunger Strike Solidarity
coalition told the <i>Chronicle</i>. “They feel the Department of
Corrections  and Rehabilitation will not make any meaningful or
long-term change until they start dying, and they’re willing to take it
there.”<br><br>
Asked to comment on the strike, David Fathi, director of the ACLU
National Prison Project, said: ““It’s testimony to the suffering caused
by solitary confinement that some prisoners are apparently willing to
starve themselves to death rather than continue to live under those
conditions.”<br><br>
<br><br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
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522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
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