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<h1><font size=4><b>Children not exempt from widespread torture in
Israeli
detention</b></font></h1><font size=3>
<a href="http://electronicintifada.net/people/electronic-intifada">The
Electronic Intifada</a><br>
6 July 2011<br><br>
<a href="http://electronicintifada.net/content/children-not-exempt-widespread-torture-israeli-detention/10143" eudora="autourl">
http://electronicintifada.net/content/children-not-exempt-widespread-torture-israeli-detention/10143<br>
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</a>Sleep-deprived and suffering from a broken leg, 16-year-old Muhammad
Halabiyeh endured days of torture at the hands of Israeli soldiers and
police officers, who punched him repeatedly in the face and abdomen,
shoved needles into his hand and leg and threatened the Palestinian
teenager with sexual abuse.<br><br>
Arrested near his home in the East Jerusalem neighborhood of Abu Dis in
February 2010, Halabiyeh confessed after days of abuse and torture to the
charge that he threw a Molotov cocktail at an Israeli army base. More
than one year after his arrest, which was spent in Israeli custody,
Halabiyeh was found guilty in an Israeli military court.<br><br>
His conviction came despite the fact that the Israeli military judge in
his case stated that she believed the teenager was tortured. However, the
judge argued that there was no evidence that his confession was the
direct result of the torture he endured. Halabiyeh’s sentencing hearing
has now been postponed until 19 July.<br><br>
“[The judge] said there’s no direct connection that he confessed later on
in the police station because of this torture,”
<a href="http://electronicintifada.net/tags/sahar-francis">Sahar
Francis</a>, the director of
<a href="http://electronicintifada.net/people/addameer">Addameer</a>, the
Prisoners’ Support and Human Rights Association, told The Electronic
Intifada. Addameer represented Halabiyeh in his trial at the Ofer
military court.<br><br>
“She didn’t believe that he was threatened the whole way [to the police
station]. He said in the court that he was [afraid of more torture], but
she decided not to give much weight [to this],” Francis added.<br><br>
Since Israel began occupying the Gaza Strip and the West Bank including
East Jerusalem in 1967, it is estimated that approximately 700,000
Palestinians have been detained by Israel. This amounts to approximately
20 percent of the total Palestinian population, and 40 percent of the
male Palestinian population, in the occupied Palestinian territories,
according to Addameer.<br><br>
Today, more than 5,600 Palestinian prisoners remain in Israeli jails, and
more than 1,500 Israeli military orders continue to govern all aspects of
life in the West Bank. In fact, the Israeli military courts system
controls the trial, sentencing and imprisonment of Palestinian detainees.
Notably, the principal court officials including the prosecutor and the
judge are Israeli army officers ­ which means that the Israeli occupation
army is both accuser and judge of Palestinians living under its control.
Moreover, this system is reserved only for Palestinians; Israeli
<a href="http://electronicintifada.net/tags/settlers">settlers</a> living
in the West Bank are subject to Israeli civil law and civil
courts.<br><br>
According to a 2007 report issued by Israeli human rights group
<a href="http://electronicintifada.net/people/yesh-din">Yesh Din</a>, “of
9,123 cases concluded in the [Israeli] military courts in the year 2006,
only in 23 cases - which constitute 0.29 percent of the rulings - was the
defendant found to be entirely not guilty.”<br><br>
While no specific figures are available, Francis explained that the use
of torture against Palestinian detainees and prisoners is widespread and
that often, Israeli soldiers use torture during an arrest - before the
detainees are brought into the interrogation center - as a way to
intimidate the detainees and coerce confessions from them later
on.<br><br>
“Especially in the case of juveniles, it’s threatening them before even
coming to the interrogation so it will make it easier to collect their
confessions. They will be really terrified. They humiliate them. They
start to beat them and kick them and abuse them all the way to the
detention center. It affects [the detainees’] confidence and the way they
will treat the whole process of the interrogation later on,” Francis
said.<br><br>
Sleep deprivation, threats of sexual abuse and physical violence,
prolonged periods spent in complete isolation, and the arrests of family
members are some of the methods used to coerce confessions from
Palestinian detainees, Francis explained. While most of the torture the
Israeli authorities use is psychological in nature, she added that
physical torture does take place as well.<br><br>
“In some cases, they use electric shock. In some other cases, they close
[their] eyes and tie [them] to the chair. They push back [their] head and
then they bring a cup of water and they start to drop water on [their]
face, giving a feeling like [they] can’t breathe,” she said. ”[Torture
is] very common. It’s very common.”<br><br>
<b>Israel’s “ticking time bomb” loophole<br><br>
</b>The UN Convention Against Torture defines torture as “any act by
which severe pain or suffering, whether physical or mental, is
intentionally inflicted on a person” for purposes that include obtaining
information or a confession, punishing the detainee or a third person for
something, and for the purpose of intimidation or coercion, among
others.<br><br>
Article 2 of the Convention states that a state must take the necessary
measures to ensure that torture does not occur in any territory under its
controls, and that the use of torture may not be justified under any
circumstances, “whether a state of war or a threat or war, internal
political instability or any other public emergency.”<br><br>
Further, Article 12 states that, “each State Party shall ensure that its
competent authorities proceed to a prompt and impartial investigation,
wherever there is reasonable ground to believe that an act of torture has
been committed in any territory under its jurisdiction.”<br><br>
According to the Israeli human rights group
<a href="http://electronicintifada.net/people/btselem">B’Tselem</a>,
while more than seven hundred complaints alleging abuse of detainees by
Israeli General Security Services (GSS) agents have been reported from
2001 to 2009, “the State Attorney’s Office did not order a criminal
investigation into any of the complaints”
(“<a href="http://www.btselem.org/torture/impunity">Failure to
investigate alleged cases of ill-treatment and torture</a>”).<br><br>
The GSS, also known as the
<a href="http://electronicintifada.net/tags/shin-bet">Shin Bet</a> or
Shabak, according to its Hebrew acronym, conducts interrogations of
Palestinian detainees. In 1987, the
<a href="http://electronicintifada.net/tags/landau-commission">Landau
Commission</a> ­ an Israeli governmental commission charged with
examining the interrogation methods used by the GSS ­ found that the
continued use of “physical force” in interrogations was
acceptable.<br><br>
Twelve years later, in 1999, the
<a href="http://electronicintifada.net/tags/israeli-high-court">Israeli
high court</a> finally prohibited torture of any kind in Israel, and
outlawed certain interrogation techniques. In “ticking time bomb”
situations, however, the court found that the use of physical force could
be justified.<br><br>
This caveat, otherwise known as “the necessity defense,” has been used to
justify the use of physical force and torture by Israeli interrogators
since the high court’s ruling. The GSS argues that its agents should be
exempt from criminal prosecution during these types of situations due to
Article 34K of Israel’s Penal Code, which states that “no person shall
bear criminal responsibility for an act that was immediately necessary in
order to save his own or another person’s life, freedom, bodily welfare
or property from a real danger of severe injury, due to the conditions
prevalent when the act was committed, there being no alternative but to
commit the act.”<br><br>
Still, while it should only be employed in extreme cases, human rights
groups have criticized the “ticking time bomb” defense for its widespread
and inappropriate use.<br><br>
“In the few cases in which the Complaints Inspector found that [GSS]
agents abused an interrogee, the State Attorney’s Office decided to close
the file without ordering a criminal investigation, this on the
tendentious grounds that the high court established, whereby in ‘ticking
bomb’ cases the [GSS] interrogator may escape criminal responsibility
under the ‘necessity defense,’” the B’Tselem report found.<br><br>
According to a 2009 report released by the
<a href="http://electronicintifada.net/people/public-committee-against-torture-israel">
Public Committee Against Torture in Israel</a> (PCATI) titled
“<a href="http://electronicintifada.net/content/children-not-exempt-widespread-torture-israeli-detention/www.stoptorture.org.il/files/Accountability_Denied_Eng.pdf">
Accountability Denied: The Absence of Investigation and Punishment of
Torture in Israel</a>,” the State of Israel is not meeting its
responsibilities under international law since it fails to hold
accountable those responsible for torture or abuse.<br><br>
“The mechanism for examining complaints does not exist in a vacuum. It is
maintained alongside the systemic torture and abuse of Palestinian
detainees, and alongside the silence, if not the actual support, of the
legal system,” the report states.<br><br>
“We believe that the State of Israel must meet standards of human
dignity, justice, and equality of law and must respect its obligations
under international law. A criminal investigation, with the attendant
criminal and public ramifications, conveys a strong and clear message
that all forms of torture and abuse are absolutely prohibited since they
fatally injure human dignity and the human person. This is a message that
must not be ambiguous,” the report adds.<br><br>
<b>Ending Israeli impunity<br><br>
</b>According to Addameer’s Sahar Francis, Palestinian detainees are
hesitant to report instances of torture due to the fact that these claims
are rarely investigated and virtually never result in criminal
convictions or justice, and because they will be held in Israeli military
detention while their claim is investigated.<br><br>
“It’s very hard to say that you can reach justice in this [Israeli
military court] system. And the case of Muhammad Halabiyeh is a very good
example to see how the court always believes the soldiers and the police
officers who collect the confessions and don’t trust what the detainees
have to say,” Francis told The Electronic Intifada.<br><br>
“Most of the cases, even if you exhaust the whole procedures, wouldn’t
end up in favor of the detainees,” she added. “We can say that there’s
more than 95 percent of conviction at the end, whether it’s through plea
bargains or exhausting the system. Most of the prisoners prefer plea
bargains because they don’t trust the system. Why waste the time and put
all these efforts?”<br><br>
Francis said that the issue of torture of Palestinians convicted in
Israeli military courts is closely connected to the Israeli occupation,
and can therefore only be solved by ending the Israeli occupation
altogether.<br><br>
“The solution for this is ending the occupation, putting an end to the
occupation, which means Israel is not allowed to arrest Palestinians and
prosecute them in their military courts. And they are then supposed to
release all the Palestinian political prisoners from the Israeli prisons,
where they are held illegally,” she said.<br><br>
“What’s very important is to put an end to this impunity when it comes to
torture of Palestinian political prisoners. This is a big demand of the
Palestinian human rights NGOs [nongovernmental organizations], [and] the
international community should find a way to put an end to the Israeli
immunity in torture and not just in torture but all of the other
violations of international law.”<br><br>
<br><br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
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