<h1><font size=4><b>Voices from Solitary: Letter from a Pelican Bay
Hunger Striker</b></font></h1><font size=3>July 1, 2011<br>
<a href="http://solitarywatch.com/2011/07/01/voices-from-solitary-letter-from-a-pelican-bay-hunger-striker/" eudora="autourl">
</a>by Jean Casella and James Ridgeway<br><br>
The following letter was written by John R. Martinez, one of the inmates
in the Security Housing Unit at California’s Pelican Bay State Prison who
<a href="http://solitarywatch.com/2011/06/30/hunger-strike-in-the-supermax-pelican-bay-prisoners-protest-conditions-in-solitary-confinement/">
began a hunger strike </a>on July 1 to protest conditions in solitary
confinement. Written just before the strike commenced, the letter
is  addressed to Governor Jerry Brown, Secretary of Corrections and
Rehabilitation Matthew Cate, and Pelican Bay Warden G.D. Lewis.<br><br>

<dd>On July 1, 2011, I and my fellow prisoners – on their own free will –
will be commencing a hunger strike to protest the denial of our human
rights and equality via the use of perpetual solitary confinement. The
Supreme Court has referred to “solitary confinement” as one of the
techniques of “physical and mental torture” that have been used by
governments to coerce confessions (Chambers v. Florida, 309 U.S. 227,
237-238 (1940)).<br><br>

<dd>In regards to PBSP-SHU, Judge Thelton E. Henderson stated that “many
if not most, inmates in the SHU experience some degree of psychological
trauma in reaction to their extreme social isolation and the severely
restricted environmental stimulation in SHU” (Madrid v. Gomez, 889 F.
Supp. 1146, 1235 (N.D. Cal. 1995)). Not surprisingly, Judge Henderson
stated that “the conditions in the SHU may press the outer bounds of what
most humans can psychologically tolerate” and that sensory deprivation
found in the SHU “may well hover on the edge of what is humanly tolerable
for those with normal resilience” (Madrid, 889 F. Supp. at 1267, 1280).
Four years later, a Texas federal judge reviewed conditions in isolation
of a Texas prison that mirrored those of PBSP-SHU. He correctly

<dd>“Before the court are levels of psychological deprivation that
violate the United States Constitution’s prohibition against cruel and
unusual punishment. It has been shown that defendants are deliberately
indifferent to a systemic pattern of extreme social isolation and reduced
environmental stimulation. These deprivations are the cause of cruel and
unusual pain and suffering by inmates in administrative segregation …”
(Ruiz v. Johnson, 37 F. Supp. 2d 855, 914-915 (S.D. Tex.1999)).<br><br>

<dd>Thus solitary confinement, by its very nature, is harmful to human
beings, including prisoners,1</sup> especially for those of us prisoners
whose isolation is perpetual based solely upon our status as an associate
or member of a gang. In theory, our detention is supposedly for
administrative “non-disciplinary” reasons. Yet, when I asked one of the
prison staff why is it we are not afforded the same privileges as those
gang affiliated inmates in a Level 4 general population (GP), I was told
that “according to Sacramento,” we don’t “have shit coming” and that it
is the department’s “goal of breaking” us down. Thus, our treatment is
clearly punitive, discriminatory and coercive.<br><br>

<dd>Further proof is provided by the fact that a member of a disruptive
group – i.e., a gang per CCR 3000 – who commits a violent assault on a
non-prisoner will receive three to five years in the SHU as punishment
and then be released back to the GP. Ironically, we on the other hand
receive way harsher treatment. We are subjected to the same disciplinary
SHU conditions. Worse yet, for an indeterminate term solely for who we
are or who we know. Not for violent or disruptive behavior.<br><br>

<dd>Most of us have been in isolation for over 15 and 20 years. In most
cases, for simple possession of a drawing, address, greeting card and/or
other form of speech and association.<br><br>

<dd>Unfortunately, some of my fellow prisoners are not here with me
today. The SHU has either driven them to suicide,2</sup> mental illness
or becoming a Judas – i.e., informer – to escape these cruel conditions,
which occurred after the findings in Madrid.<br><br>

<dd>An oppressed people always have the right to rise up and protest
discrimination, oppression and injustice. The Martin Luther King era
reminds us of that. So does the Attica prisoner uprising. Those prisoners
in Attica acted out, not because they were “animals,” but because they
were tired of getting treated worse than animals. There is no difference
with us. The only difference is that our protest is one of non-violence.
We are a civilized people that simply wish to be treated as humans and
with equality. Not subjected to punitive treatment year after year, which
is imposed with a desire to injure. As Justice Thurgood Marshall
eloquently stated:<br><br>

<dd>“When the prison gates slam behind an inmate, he does not lose his
human quality, his mind does not become closed to ideas; his intellect
does not cease to feed on a free and open interchange of opinions; his
yearning for self-respect does not end; nor is his quest for
self-realization concluded. If anything, the needs for identity and
self-respect are more compelling in the dehumanizing prison environment …
It is the role of the First Amendment … to protect those precious
personal rights by which we satisfy such basic yearnings of the human
spirit” (Procunio v. Martinez, 416 U.S. 326, 428 (1974)).<br><br>

<dd>Wherefore, I respectfully request that our reasonable demands
attached hereto be honored as soon as possible and that the bigotry and
persecution against us for who we are come to an end once and for

<dd>Respectfully submitted,<br><br>

<dd>John R. Martinez<br><br>

<dd>“Remember those in prison as if you were their fellow prisoners and
those who are mistreated as if you yourselves were suffering.” – Hebrews

<dd>cc: Family, friends and supporters<br><br>

<dd>1. “Empirical research on solitary and supermax-like confinement has
consistently and unequivocally documented the harmful consequences of
living in these kinds of environments. “Studies undertaken over four
decades corroborate such an assertion. (Craig Haney, “Mental health
issues in long-term solitary and ‘supermax’ confinement” in crime and
delinquency. Vol. 49, No. I, January 2003, pp. 124-156). See also,
Amnesty International, Report on Torture, Penal Coercion, 1983.<br><br>

<dd>2. As Kevin Johnson reported in USA Today: California, which has the
largest state prison system in the nation, saw a total of 41 suicides in
2006; of those suicides, 69 </i>percent were in solitary confinement.
(“Inmate suicides linked to solitary,” USA Today, Dec. 27, 2006.) Those
numbers have increased since then.<br><br>

</dl>John R. Martinez can be reached at J-S2893, PBSP SHU, P.O. Box 7500,
Crescent City, CA 95532.<br><br>
More information on the Pelican Bay hunger strike can be found at the
websites of the
<a href="http://prisonerhungerstrikesolidarity.wordpress.com/">Prisoner
Hunger Strike Solidarity </a>coalition and
<a href="http://www.prisons.org/">California Prison Focus</a>.<br><br>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>