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<h1><font size=4><b>Memphis lawmen say high-profile visit to protest was
to keep peace center peaceful</b></font></h1><font size=3>By Marc
Perrusquia <br>
<a href="http://www.commercialappeal.com/news/2011/jan/25/protest-earns-guarded-reaction/?partner=yahoo_feeds" eudora="autourl">
http://www.commercialappeal.com/news/2011/jan/25/protest-earns-guarded-reaction/?partner=yahoo_feeds<br>
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</a>Tuesday, January 25, 2011 <br><br>
When a police SWAT team and an FBI anti-terrorism squad showed up Tuesday
at a Memphis church where peace activists were staging an event, a scene
reminiscent of the turbulent 1960s ensued.<br><br>
The activists, members of the Mid-South Peace and Justice Center who
oppose the war in Afghanistan, characterized the encounter as police
intimidation and a case of illegal surveillance.<br><br>
FBI and Memphis Police Department representatives countered it was all a
misunderstanding. They said they were there to protect the activists from
potential harm by extremists who might oppose their views.<br><br>
"We don't buy that at all,'' said Jacob Flowers, executive director
of the nonprofit center.<br><br>
"Never (before) have we encountered the situation where we've had
eight to 10 marked and unmarked police cars, including tactical units,
sitting there monitoring us. We find it too coincidental.''<br><br>
About 15 to 20 activists gathered Tuesday afternoon at First
Congregational Church, where the Peace and Justice Center rents office
space, to fill out Freedom of Information requests aimed at discovering
if the FBI or MPD is keeping surveillance files on the activists. Flowers
said 16 individuals filled out FOIA forms at the event.<br><br>
Activists grew alarmed when three members of the FBI's local Joint
Terrorism Task Force stopped by the church, followed by MPD patrol cars
and unmarked, black SUVs manned by TACT unit officers. The police units
surrounded the church on South Cooper, and the black SUVs slowly crept
through the church parking lot.<br><br>
"Can you tell me why you're here?'' demanded Flowers, who led a
group of activists who approached an SUV driven by Lt. Ernest
Greenleaf.<br><br>
"We're just here to make sure nobody bothers y'all,'' Greenleaf
responded.<br><br>
Speaking later by phone, Police Director Larry Godwin said his officers
responded to help protect the activists and keep peace as part of routine
law enforcement procedure.<br><br>
"Any time we get word of a protest or any kind of demonstration ...
we just ask our officers to drive through the area,'' Godwin
said.<br><br>
Godwin said MPD had received no specific threats of violence against the
activists.<br><br>
He said, however, that officers were mistakenly under the impression the
event would be outdoors, where participants might be vulnerable. A press
release promoting the event read, "Demand end to FBI harassment of
peace, anti-war, solidarity activists. ... Who else is being watched by
'the thought police?' "<br><br>
The officers were supposed to only pass by the church to check security,
then move on, Godwin said.<br><br>
"The next thing we know we've got four or five officers sitting down
there. They weren't supposed to do that,'' he said.<br><br>
Godwin said MPD's response wasn't coordinated with the FBI.<br><br>
FBI spokesman Joel Siskovic said he, too, doesn't believe the two
agencies coordinated their response. Siskovic said he wasn't aware of any
specific threats, but confirmed that three anti-terrorism agents arrived
at the church shortly before the event in an effort to promote security,
citing a general concern about rising violence "against people
expressing their opinions.''<br><br>
"The last thing we wanted to do was to create some sort of
misimpression that they're under investigation,'' he said.<br><br>
<i> Marc Perrusquia: 529-2545<br><br>
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</i></font><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
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