<font size=3>
<a href="http://www.counterpunch.org/ross10282010.html" eudora="autourl">
</a></font><font size=2 color="#990000">October 28, 2010<br><br>
</font><h1><font face="Times New Roman, Times" size=4><b>The Ordeal of
Murat Kurnaz<br><br>
</i></font><font face="Times New Roman, Times" size=5 color="#990000">
Gitmo's Indelible Stain
</b></font></h1><font face="Times New Roman, Times" size=4>By SHERWOOD
ROSS <br><br>
</font><font size=3>Although U.S. officials have attributed the torture
of Muslim prisoners in their custody to a handful of maverick guards, in
fact such criminal acts were widely perpetrated and systemic, likely
involving large numbers of military personnel, a book by a survivor
suggests. Additionally, guards were responsible for countless acts of
murder, including death by crucifixion, lynching, poisoning, snakebite,
withholding of medicines, starvation, and bludgeoning of innocent
victims. And the murders committed by U.S. troops numbered at least in
the hundreds, according to reliable sources.<br><br>
As well, Pentagon architects designed prisons that were sadistic torture
chambers in themselves, barely six feet high and seven feet wide, in
which human beings were kept for months or years at a time---spaces
which, one prisoner noted, are smaller than the legal requirements in
Germany for doghouses. Architects who knowingly designed these hellholes
may have also committed crimes against humanity.<br><br>
After the photographs of sadism at Iraq’s Abu Ghraib in May, 2004,
shocked the world, President Bush called the revelations “a stain on our
country’s honor and our country’s reputation.” He told visiting King
Abdullah of Jordan in the Oval Office that “I was sorry for the
humiliation suffered by the Iraqi prisoners, and the humiliation suffered
by their families.” Bush told The Washington Post, “I told him (Abdullah)
I was equally sorry that people who have been seeing those pictures
didn’t understand the true nature and heart of America.” A year later,
Lynddie England and 10 others from the 372nd Military Police Company were
convicted of torture at Abu Ghraib prison in Baghdad, Iraq, yet the
events of that prison were likely duplicated everywhere across the
spectrum of Pentagon and CIA detention camps acting on orders from the
Bush White House.<br><br>
Although President Bush made the Abu Ghraib revelations sound like
nothing worse than “humiliation” in fact, the Abu Ghraib photos gave the
world a glimpse into far greater crimes of every sordid type---and
reports compiled from other sources indicated that to be captured by the
Americans was a veritable descent into hell.<br><br>
While the President’s words sounded as if they came from an innocent
bystander, this was the same man who claimed two years earlier the Geneva
Conventions did not apply in the countries the U.S. had invaded; they
were uttered by the man who, with his Vice PresIdent Dick Cheney, is
primarily responsible for the entire venomous persecution of thousands of
innocent men, women, and even children. While a handful of guards such as
Ms. England---notorious for her “thumbs up” photo observing a human
pyramid of naked prisoners, were convicted and jailed---the many other
hundreds or thousands of military guards, interrogators, and doctors and
dentists also involved in the widespread tortures have never been
prosecuted for their crimes.<br><br>
It should be kept in mind that no impartial legal system was in place to
defend the rights of the accused, so that their torturers could break
laws without fear of reprisal. As Jane Mayer wrote in “The Dark
Side”(Anchor), “Seven years after the attacks of September 11, not a
single terror suspect held outside of the U.S. criminal court system has
been tried. Of the 759 detainees acknowledged to have been held in
Guantanamo, approximately 340 remained there, only a handful of whom had
been charged. Among these, not a single ‘enemy combatant’ had yet had the
opportunity to cross-examine the government or see the evidence on which
he was being held. Thus, since none had been brought to trial, all the
tortures inflicted were on captives who must be presumed innocent. One
book, by a man who survived the nightmare of captivity where so many
others perished, gives the lie to the notion that abuses were carried out
by a few vicious guards. Everywhere he went he was beaten and he saw
other prisoners also beaten by many different teams of sadistic guards.
The conviction of Ms. England and her companions, therefore, does not
begin to serve the cause of justice.<br><br>
According to Murat Kurnaz, a 19-year-old Turkish citizen raised in
Germany and falsely defamed as “the German Taliban,” torture at the
several prisons in which he was held was frequent, commonplace, and
committed by many guards. In his book,
“<a href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/0230614418/counterpunchmaga">
Five Years of My Life: An Innocent Man in Guantanamo</a>”(Palgrave
Macmillan), beatings began in 2001 on the flight from Pakistan (where he
was pulled off a public bus and sold by Pakistani police for $3,000) to
his first imprisonment in Afghanistan.<br><br>
“I couldn’t see how many soldiers there were, but to judge from the
confusion of voices it must have been a lot. They went from one prisoner
to the next, hitting us with their fists, their billy clubs, and the
butts of their rifles.” This was done to men that were manacled to the
floor of the plane. “It was as cold as a refrigerator; I was sitting on
bare metal and icy air was coming from a vent or a fan. I tried to go to
sleep, but they kept hitting me and waking me…they never tired of beating
us, laughing all the while.”<br><br>
On another occasion, Kurnaz counted seven guards who were beating a
prisoner with the butts of their rifles and kicking him with their boots
until he died. At one point, Kurnaz was hung by chains with his arms
behind his back for five days. “Today I know that a lot of inmates died
from treatment like this.” When he was finally taken down and needed
water “they’d just pour the water over my head and laugh.” The guards
even tortured a blind man who was older than 90 “the same way the rest of
us were,” Kurnaz wrote.<br><br>
At Camp X-Ray, Guantanamo, Cuba, Kurnaz said, “During the day, we had to
remain seated and at night we had to lie down. If you lay down during the
day you were punished…We weren’t allowed to talk. We weren’t to speak to
or look at the guards. We weren’t allowed to draw in the sand or whistle
or sing or smile. Every time I unknowingly broke a rule, or because they
had just invented a new one…an IRF (Immediate Reaction Force) team would
come and beat me.” Once when he was weak from a hunger strike, Kurnaz
wrote, “I was beaten on a stretcher.” During his earlier imprisonment at
Kandahar, Pakistan, Kurnaz writes, “There were weaker, older men in the
pen. Men with broken feet, men whose legs and arms were fractured or had
turned blue, red, or yellow from pus. There were prisoners with broken
jaws, fingers and noses, and with terribly swollen faces like mine.” Not
only were the wounds of such men ignored by guards but complicit doctors
would examine him and other prisoners during tortures and advise guards
as to how much more they could stand before they died. On one occasion,
he saw guards beating a prisoner with no legs.<br><br>
Still worse, Kurnaz said doctors participated in the tortures. A dentist
asked to pull out a prisoner’s rotten tooth pulled out all his healthy
ones as well. Another prisoner who went to the doctor to treat one finger
with severe frostbite had all his other fingers amputated. “I saw open
wounds that weren’t treated. A lot of people had been beaten so often
they had broken legs, arms and feet. The fractures, too, remained
untreated,” Kurnaz wrote. “I never saw anyone in a cast.” Prisoners were
deliberately weakened by starvation diets. Meals at Guantanamo consisted
of “three spoonfuls of rice, a slice of dry bread, and a plastic spoon.
That was it.” Sometimes a loaf of bread was tossed over a fence into
their compound.<br><br>
Prisoners who should have been in hospital beds instead were confined to
cells purposefully designed to torture them. Kurnaz described his
experience this way: “Those cells were like ovens. The sun beat down on
the metal roof at noon and directly on the sides of the cage in the
mornings and afternoons. All told, I think I spent roughly a year alone
in absolute darkness, either in a cooler or an oven, with little food,
and once I spent three months straight in solitary confinement.”
Prisoners could be put in solitary confinement for the tiniest
infractions of the most ridiculous rules, such as not folding a blanket
properly. “I was always being punished and humiliated, regardless of what
I did,” Kurnaz said. Once, he was put in solitary for ten days for
feeding breadcrumbs to an iguana that had crawled into his cage.<br><br>
Besides regular beatings from IRF, who commonly entered cells with clubs
swinging, Kurnaz received excruciating electroshocks to his feet and was
waterboarded in a 20-inch diameter plastic bucket filled with water. He
describes the experience as follows: “Someone grabbed me by the hair. The
soldiers seized my arms and pushed my head underwater. …Drowning is a
horrible way to die. They pulled my head back up. “Do you like it? You
want more?” When my head was back underwater, I felt a blow to my
stomach…. “Where is Osama? “Who are you?” I tried to speak but I
couldn’t. I swallowed some water….It became harder and harder to breath,
the more they hit me in the stomach and pushed my head underwater. I felt
my heart racing. They didn’t let up…I imagined myself screaming
underwater…I would have told them everything. But what was I supposed to
tell them?”It should be noted that U.S. and German authorities had
decided as early as 2002 that Kurnaz was innocent---that he really was a
student of the Koran in Pakistan when he had been seized by bounty
hunters and sold to the Americans as a “terrorist." Yet they
continued the tortures for years knowing all along of his
On yet other occasions, Kurnaz, like so many other prisoners, was hung
from chains backwards so that “it felt as though my shoulders were going
to break. “I was hoisted up until my feet no longer touched the
ground….After a while, the cuffs seemed like they were cutting my wrists
down to the bone. My shoulders felt like someone was trying to pull my
arms out of their sockets…When they hung me up backwards, it felt as
though my shoulders were going to break…I was strung up for five
days…Three times a day soldiers came in and let me down (and)a doctor
examined me and took my pulse. ‘Okay,’ he said. The soldiers hoisted me
back up. I lost all feeling in my arms and hands. I still felt pain in
other parts of my body, like in my chest around my heart…” A short
distance away Kurnaz could see another man hanging from
To compound the inmates’ misery, Guantanamo guards would trample an
imate’s Koran, the sacred book of the Muslims. While U.S. authorities
denied that Korans had been thrown in toilets, those denials are worth
little considering that when the evening call to prayer was sounded,
Kurnez said, the caller’s voice “was drowned out by loud music. It was
the American national anthem.” One boorish guard specialized in kicking
at prisoners' cell doors when they attempted to pray.<br><br>
When Kurnaz was transferred within the Guantanamo prison system to “Camp
1” he was put in a maximum security cage inside a giant container with
metal walls. “Although the cage was no smaller than the one in CampX-Ray,
the bunk reduced the amount of free space to around three-and-a-half feet
by three-and-a-half feet. At the far end of the cage, an aluminum toilet
and a sink took up even more room. How was I going to stand this? …I
hardly saw the sun at all. They had perfected their prison..It felt like
being sealed alive in a ship container.”<br><br>
Although U.S. politicians and ultra-right radio talk show hosts ridiculed
the use of sleep deprivation against prisoners, this was, in fact, an
insidious practice used earlier in Bolshevik Russia to torture known as
“the conveyor belt.” In 2002, Kurnaz writes, when General Geoffrey Miller
took over command of Guantanamo, “The interrogations got more brutal,
more frequent, and longer.” Miller commenced “Operation Sandman,” in
which prisoners were moved to new cells every hour or two “to completely
deprive us of sleep, and he achieved it.” Kurnaz says, “I had to stand
and kneel twenty-four hours a day,” often in chains, and “I had barely
arrived in a new cell and lay down on the bunk, before they came again to
move me. …As soon as the guards saw me close my eyes…they’d kick at the
door or punch me in the face.” In between transfers, “I was
interrogated…I estimated the sessions lasted up to fifteen hours” during
which the interrogator might disappear for hours at a time. “I sat
chained to my chair or kneeling on the floor, and as soon as my eyelids
drooped, soldiers would wake me with a couple of blows…Days and nights
without sleep. Blows and new cages. Again, the stabbing sensation of
thousands of needles throughout my entire body. I would have loved to
step outside my body, but I couldn’t…I went three weeks without
sleep….the soldiers came at night and made us stand for hours on end at
gunpoint. At this point, I weighed less than 130 pounds.” Kurnaz was
released to Germany in August, 2006, and testified by videolink in 2008
to the U.S. Congress. During his five years of confinement, he was never
charged with a crime.<br><br>
And so it happened that, during the presidency of George W. Bush, tens of
thousands of innocent human beings, Kurnaz among them, were swept up in
dragnet arrests by the invading American forces or their allies and
imprisoned without legal recourse---the very opposite of what America's
Founders gifted to humanity in their Constitution. None of the prisoners
ever saw a real judge or jury. Torture among them was widespread. As for
President Barack Obama, sworn to uphold a Constitution that does not
permit torture, his failure to act forthrightly and, in particular, to
ignore crimes by the CIA, an agency for which he once worked, would
appear to make him guilty of subversion of that founding charter which he
is legally obliged to honor. As for not taking action against the
countless Pentagon operatives who tortured---including doctors and
dentists and surgeons, etc.---Obama’s inaction will permit these sadists
to be returned one day to practice among the general civilian population.
Think about that. Think, too, about the stain on the American flag that
may never be washed clean. <br><br>
<b>Sherwood Ross</b> is a Florida-based media consultant and director of
the Anti-War News Service. To comment or contribute to his work contact
him at
<a href="mailto:sherwoodross10@gmail.com">sherwoodross10@gmail.com</a>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>