<html>
<body>
<font size=3>
<a href="http://www.counterpunch.org/worthington06122009.html" eudora="autourl">
http://www.counterpunch.org/worthington06122009.html<br><br>
</a></font><font face="Verdana" size=2 color="#990000">June 12-14,
2009<br><br>
</font><h1><font face="Times New Roman, Times" size=4><b>Gitmo's Youngest
Prisoner Sent to Chad <br><br>
<br>
</i></font><font face="Times New Roman, Times" size=5 color="#990000">The
Long Ordeal of Mohammed El-Gharani
</b></font></h1><font face="Times New Roman, Times" size=4>By ANDY
WORTHINGTON <br><br>
</font><font face="Verdana" size=6 color="#990000">T</font>
<font face="Verdana" size=2>he long ordeal of Mohammed El-Gharani,
Guantánamo’s youngest prisoner, has finally come to an end.
<a href="http://www.reprieve.org.uk/">Reprieve</a>, the legal action
charity that represents him, reported yesterday that he has been sent
back to Chad.<br><br>
A Saudi resident and Chadian national, El-Gharani was just 14 years old
when he was seized by Pakistani forces in a random raid on a mosque in
Karachi, but was treated appallingly both by the Pakistanis who seized
him, and by the U.S. military. I provided a detailed explanation of the
abuse to which he was subjected in an article last year,
“<a href="http://www.andyworthington.co.uk/2008/04/24/guantanamos-forgotten-child/">
Guantánamo’s Forgotten Child</a>,” which I condensed for
<a href="http://www.andyworthington.co.uk/2009/01/15/judge-orders-release-of-guantanamos-forgotten-child/">
an article in January</a>, when I explained:<br><br>
</font>
<dl>
<dd>As with all but three of
<a href="http://www.andyworthington.co.uk/2008/11/22/the-pentagon-cant-count-22-juveniles-held-at-guantanamo/">
the 22 confirmed juveniles</a> who have been held at Guantánamo, the U.S.
authorities never treated him separately from the adult population, even
though they are obliged, under the terms of the UN’s
<a href="http://www.unhchr.ch/html/menu2/6/protocolchild.htm">Optional
Protocol</a> to the Convention on the Rights of the Child (on the
involvement of children in armed conflict) to promote “the physical and
psychosocial
<a href="http://www.andyworthington.co.uk/2008/11/24/trampling-the-rights-of-the-child-the-treatment-of-juveniles-in-guantanamo/">
rehabilitation</a> and social reintegration of children who are victims
of armed conflict.”<br><br>

<dd>Instead, El-Gharani was treated with appalling brutality. After being
tortured in Pakistani custody, he was sold to U.S. forces, who flew him
to a prison at Kandahar airport, where, he said, one particular soldier
“would hold my penis, with scissors, and say he’d cut it off.” His
treatment did not improve in Guantánamo. Subjected relentlessly to racist
abuse, because of the color of his skin, he was hung from his wrists on
numerous occasions, and was also subjected to a regime of “enhanced”
techniques to prepare him for interrogation -- including prolonged sleep
deprivation, prolonged isolation and the use of painful stress positions
-- that clearly constitute torture. As a result of this and other abuse,
including regular beatings by the guard force responsible for quelling
even the most minor infractions of the rules, El-Gharani has become
deeply depressed, and has tried to commit suicide on several
occasions.<br><br>

</dl>In January, over seven years after his initial capture, El-Gharani
finally had his case reviewed in a U.S. court, following
<a href="http://www.counterpunch.org/worthington06132008.html">the
Supreme Court’s ruling</a>, in June 2008, that the prisoners had habeas
corpus rights; in other words, the right to ask a court why they were
being held. Judge Richard Leon, who had granted the habeas petitions of
<a href="http://www.andyworthington.co.uk/2008/11/25/after-7-years-judge-orders-release-of-guantanamo-kidnap-victims/">
five Algerian prisoners in November</a>, ruling that the government had
failed to establish a case against them, was, if anything, even more
dismissive of the claims against El-Gharani.<br><br>
In his habeas petition, El-Gharani insisted, as he had throughout his
detention, that he “traveled to Pakistan from Saudi Arabia at the age of
14 to escape discrimination against Chadians in that country, acquire
computer and English skills, and make a better life for himself,” and
that he “remained there until his arrest,” although the government
claimed that he “arrived in Afghanistan at some unspecified time in
2001,” and was “part of or supporting Taliban or al-Qaeda forces,” for a
variety of reasons, including claims that he received military training
at an al-Qaeda-affiliated military training camp, fought against U.S. and
allied forces at the battle of Tora Bora, and was a member of an al-Qaeda
cell based in London.<br><br>
Noting that the government’s supposed evidence against El-Gharani
consisted of statements made by two other prisoners at Guantánamo, and
that, moreover, these statements were “either exclusively, or jointly,
the only</i> evidence offered by the Government to substantiate the
majority of their allegations,” Judge Leon stated that “the credibility
and reliability of the detainees being relied upon by the Government has
either been directly called into question by Government personnel or has
been characterized by Government personnel as undermined,” and dismissed
all the claims, reserving particular criticism for the claim that
El-Gharani had been a member of a London-based al-Qaeda cell.<br><br>
As I wrote in January,<br><br>

<dl>
<dd>This was, indeed, the most extraordinary allegation, as El-Gharani
was just 11 years old at the time, and, as his lawyer, Clive Stafford
Smith, explained in his book
<a href="http://www.amazon.com/Eight-OClock-Ferry-Windward-Side/dp/1568584091/">
The Eight O’Clock Ferry to the Windward Side: Seeking Justice in
Guantánamo Bay</a></i>, “he must have been beamed over to the al-Qaeda
meetings by the Starship Enterprise, since he never left Saudi Arabia by
conventional means.”<br><br>

<dd>Leon’s verdict was marginally less colorful, but no less devastating.
“Putting aside the obvious and unanswered questions as to how a Saudi
minor from a very poor family could have even become a member of a
London-based cell,” he wrote, “the Government simply advances no
corroborating evidence for these statements it believes to be reliable
from a fellow detainee, the basis of whose knowledge is -- at best --
unknown.”<br><br>

</dl>Despite this long-overdue court victory, El-Gharani’s suffering in
Guantánamo did not come to an end. In April, he was finally allowed to
call one of his relatives in Chad, but took the opportunity to call the
Arabic broadcaster al-Jazeera instead, telling them, as
<a href="http://www.reuters.com/article/topNews/idUSTRE53D7LI20090415?feedType=RSS&feedName=topNews">
Reuters</a> described it, that “he had been beaten with batons and
teargassed by a group of six soldiers wearing protective gear and helmets
after refusing to leave his cell.” He explained, “This treatment started
about 20 days before Obama came into power, and since then I've been
subjected to it almost every day,” and added, “Since Obama took charge he
has not shown us that anything will change.”<br><br>
El-Gharani’s return to Chad is not without its problems. He is currently
being held by the security services, although they have stressed to his
lawyers that it is just a formality and that they fully understand the
horrors he has been through. More troubling is the fact that, although he
has extended family in Chad who will take care of him, he cannot be
reunited with his parents, because they live in Saudi Arabia.
Representatives of Reprieve are expected to fly out to Chad this weekend,
to help with his rehabilitation, but in the meantime El-Gharani himself
has said only that he is, of course, delighted to be free, and is looking
forward to undertaking an education, to make up for the lost years and
lost opportunities while he was held in Guantánamo.<br><br>
As Zachary Katznelson, Reprieve’s legal director, explained to me in a
telephone conversation yesterday, “Reprieve is delighted that, after
seven long years of unjust, illegal incarceration, Mohammed is finally
out of Guantánamo Bay. A federal judge looked at his case in January, and
found that there were never any valid grounds to hold him. He should have
been released long ago, but we’re glad that justice has finally been
served.”<br><br>
Andy Worthington</b> is a British historian, and the author of
'<a href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/0745326641/counterpunchmaga">
The Guantánamo Files: The Stories of the 774 Detainees in America's
Illegal Prison'</a> (published by Pluto Press). Visit his website at:
<a href="http://www.andyworthington.co.uk/">www.andyworthington.co.uk</a>
He can be reached at:
<a href="mailto:andy@andyworthington.co.uk">andy@andyworthington.co.uk</a>
<br><br>
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