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<h1><b>Local judge says U.S. officials botched parole
case</b></h1><font size=3>By
<a href="http://www.ajc.com/metro/content/metro/stories/2009/06/06/mailto:rcook@ajc.com">
RHONDA COOK</a><br><br>
The Atlanta Journal-Constitution<br><br>
Saturday, June 06, 2009<br><br>
The federal Parole Commission denied clemency to a former Black Panther
imprisoned in Atlanta to score political points that would extend the
commission’s life, a federal judge said.<br><br>
U.S. Magistrate Susan Cole also wrote in a final report and
recommendation order that U.S. Attorney Alberto Gonzales improperly
meddled in the case.<br><br>
Cole recommended to a federal judge in Atlanta that Veronza Bowers Jr.,
be paroled immediately, having served more than 34 years of a life
sentence for killing a federal park ranger near San Francisco in
1973.<br><br>
Hearing examiners and commissioners twice agreed Bowers should be paroled
­ the first time in November 2004 ­ but political pressures caused
commissioners to reverse themselves, Cole wrote. The magistrate observed
that Bowers’ case was the first time the U.S. attorney had asked the
commission to review its vote and “render a new decision on whether to
grant or deny parole for Bowers.”<br><br>
Gonzales intervened after receiving a 14-page memo from then-U.S. parole
Commissioner Deborah Spagnoli, a former White House aide, asking whether
the attorney general should appeal the commission’s decision to parole
Bowers.<br><br>
Cole wrote, however, that Gonzales had no authority to get
involved.<br><br>
“The impartiality of the Commission as a whole was affected by the
actions of Commissioner Spagnoli, the Attorney General and others,” Cole
wrote. “The taint on the Commission’s decision-making could not be
eradicated simply by an order from this Court directing the Commission to
grant (Bowers) a new parole hearing.”<br><br>
Cole determined that the decision to keep Bowers imprisoned “cannot
stand.”<br><br>
Cole’s findings are a recommendation to U.S. District Judge Charles Moye,
who is assigned Bowers’ 2008 lawsuit. The case is in the federal court in
Georgia’s northern district because Bowers, 63, is incarcerated at the
U.S. Penitentiary in Atlanta.<br><br>
Bowers and two other men were on U.S. Park Service land near San
Francisco, with the intention of poaching deer, on April 26, 1974, when
park ranger Kenneth Patrick stopped them. Bowers shot and killed the
ranger.<br><br>
Bowers has “steadfastly maintained his innocence” and insisted he was a
“political prisoner” prosecuted because of his affiliation with the Black
Panthers.<br><br>
A commission spokesman declined to comment when contacted Friday by the
Washington Post. Bowers’ attorney, Charles Weisselberg, told the Post
Bowers’ has always maintained his innocence and he is confident the
federal court will rule in his favor.<br>
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