<font size=3><br>
Note: From time to time we will publish commentaries by guest writers.
Please note that the opinions presented in this essay are not necessarily
shared by the National Institute for Latino Policy (NiLP). <br>
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<font face="Arial, Helvetica" size=5><b><br>
Eric Holder and the <br>
</font><font face="Arial, Helvetica" size=5 color="#FF0000">Puerto Rican
political prisoners<br><br>
</b></font><font size=3>By Jan Susler (February 28, 2009)<br>
The Puerto Rican political prisoners figured prominently in the U.S.
Senate’s confirmation of Eric Holder. President Obama’s choice for U.S.
Attorney General, Holder, had served as the number two man in the
Department of Justice in the Clinton administration when Clinton granted
two sets of pardons in September of 1999, to Puerto Rican political
prisoners, and in January of 2001, to fugitive financier Marc Rich, which
turned out to be controversial for very different reasons, and for which
Mr. Holder was called upon to answer. <br>
 From the very moment President Obama named Eric Holder as Attorney
General, the Right gave notice that Mr. Holder would bear the brunt of
its wrath over the Republican defeat at the polls, and that these pardons
would be their focus.<br>
News that Mr. Obama would defend Holder’s role in the Puerto Rico
clemency foreshadowed what the nominee would say at the hearings. Grilled
first about the Rich pardon, Mr. Holder humbly accepted that he had made
a mistake. However, when pressed to say that the clemency of the Puerto
Rican political prisoners was also a mistake, he refused to disown
responsibility and refused to concede to pressure to say it was a
mistake. Instead, Holder defended the decision to grant clemency as
“reasonable.” He listed the broad support for their release, including
Nobel Peace Prize laureates, Coretta Scott King, President Carter, and
Desmond Tutu. He noted that they had not committed any acts resulting in
death or bodily injury, and he mentioned the significant amount of time
they had served in prison. Interestingly, he did not mention the
productive, successful lives being lived by the women and men released in
 From Puerto Rico, support for Holder’s confirmation was universal. In a
letter to the House and Senate leadership, the newly elected Republican
pro statehood governor assured that Holder’s support for the release of
the political prisoners should not impede his confirmation, noting that
not only were they not convicted of harming anyone or taking a life, but
that they had already served lengthy terms in prison. The letter also
referred to the support in 1999 from broad sectors in the Island,
including former governor and founder of his own pro statehood party, Don
Luis A. Ferré.<br>
Pedro Pierluisi, Puerto Rico’s new resident commissioner in Washington,
followed the governor’s lead. Responding to the criticism of Holder’s
role in the release of the political prisoners, Pierluisi offered, “I
have never been against that decision,” adding, “I think that (in the
process of the clemencies) Holder exercised his discretion in a
reasonable way.”<br>
The Senate of Puerto Rico passed a resolution supporting the confirmation
of Mr. Holder, stating, in pertinent part:<br>
As Deputy Attorney General, he was assigned to evaluate the topic of
clemency for sixteen Puerto Rican prisoners, members of the Armed Forces
of National Liberation (FALN), convicted and imprisoned during the 70's
and the early 80's in the United States, under sedition statutes. This
movement for clemency was supported by numerous distinguished public
figures in the United States, Puerto Rico, and other countries, including
clergy, community organizations, and members of Congress, among others.
Many of these former political prisoners live in Puerto Rico. Among them
is Elizam Escobar, a painter who, since his release, has made significant
contributions to the Puerto Rican
arts.        <br>
Other support was also forthcoming from Puerto Rico, including from pro
statehood senator Kenneth McClintock, who spoke as National Committeman
of the Democratic Party, echoing the sentiments of the governor.<br>
With this support, as well as support from the leadership of virtually
every law enforcement organization and even the senator who had led the
opposition to his confirmation, Mr. Holder was confirmed.<br>
Veteran independentista leader Juan Mari Bras, expressing optimism that
Holder would be confirmed, stated, “We are hopeful [.....] that he can
finish the work he started with the Puerto Rican prisoners, releasing
those who are still in prison.” <br>
For further information:<br>
Jan Susler <br>
People's Law Office<br>
1180 N. Milwaukee<br>
Chicago, IL 60642<br>
773/235-0070 x 118<br>
<a href="mailto:jsusler@aol.com">jsusler@aol.com</a><br><br>
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522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
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