<font size=3>
<a href="http://www.counterpunch.org/worthington10272008.html" eudora="autourl">
</a></font><font face="Verdana" size=2 color="#990000">October 27,
</font><h1><font face="Times New Roman, Times" size=4><b>A Bitter Blow to
the Government <br><br>
</i></font><font face="Times New Roman, Times" size=5 color="#990000">The
Collapse of Omar Khadr's Guantánamo Trial
</b></font></h1><font face="Times New Roman, Times" size=4>By ANDY
</font><font face="Verdana" size=6 color="#990000">H</font>
<font face="Verdana" size=2>ardly a day goes by without some
extraordinary news from the Military Commissions, the system of “terror
trials” conceived in the Office of the Vice President in November 2001,
and their days now seem to be as numbered as those of the Bush
administration itself.<br><br>
Following the
<a href="http://www.counterpunch.org/worthington10032008.html">outspoken
resignation</a> of former prosecutor Lt. Col. Darrel Vandeveld and the
Pentagon’s <a href="http://www.fff.org/comment/com0810o.asp">desperate
decision</a> to drop charges against five prisoners to prevent Vandeveld
from testifying for the defense, the latest news to rock the Commissions
is that the trial of
<a href="http://www.counterpunch.org/worthington11152007.html">Omar
Khadr</a> -- a supposedly flagship case, along with that of the Yemeni
Salim Hamdan, who received a surprisingly light
<a href="http://www.counterpunch.org/worthington08082008.html">
sentence</a> after a trial this summer -- has been delayed until after
the administration leaves office. <br><br>
This is a bitter blow for the government, which has been pushing to
prosecute Khadr for war crimes since 2005. Its first attempt failed, when
the Supreme Court ruled that the whole enterprise was illegal, but after
the Commissions were bandaged up by Congress and resumed their ghoulish
existence in 2007, Khadr was once more put forward for trial. <br><br>
This was in spite of the fact that his tenacious lawyers -- both military
and civilian -- have questioned the very basis of the “war crimes”
charges (which essentially transform combatants in war into
“terrorists”), and have unearthed evidence (despite systemic obstruction)
that Khadr may not have been responsible for the main crime for which he
is charged (throwing a grenade that killed a US soldier). Focusing on the
fact that Khadr was just 15 years old when he was seized in July 2002,
they have also persistently pointed out the cruel folly, injustice and
illegality of prosecuting a juvenile for war crimes, when the
<a href="http://www.unhchr.ch/html/menu2/6/protocolchild.htm">UN
Convention</a> on the rights of children in wartime, to which the US is a
signatory, requires juveniles -- those under the age of 18 when the
alleged crime took place -- to be rehabilitated rather than punished.
Last week, in pre-trial hearings, they reprised some of these arguments,
and also sought access to seven interrogators, from various intelligence
agencies, who, they insist, extracted coerced confessions from Khadr, who
was severely wounded, while he was detained in the US prison at Bagram
airbase in Afghanistan, before his transfer to Guantánamo. According to
the lawyers, the information extracted from Khadr under duress was then
used as the basis for interrogations at Guantánamo using more “sterile”
and “benign” techniques, in much the same way that the administration has
attempted to cover up its torture of
<a href="http://www.counterpunch.org/worthington02122008.html">Khalid
Sheikh Mohammed</a> and other “high-value detainees” in secret CIA
custody by using
“<a href="http://www.washingtonpost.com/wp-dyn/content/article/2008/02/11/AR2008021100572.html">
clean teams</a>” of FBI agents to extract new confessions in
As was
<a href="http://www.andyworthington.co.uk/2008/08/06/a-critical-overview-of-salim-hamdans-guantanamo-trial-and-the-dubious-verdict/">
revealed</a> in Salim Hamdan’s trial, the prohibition on the use of
coerced evidence (which was only introduced after the Commissions’ first
incarnation was struck down by the Supreme Court, and is still allowable
at the judge’s discretion) may technically satisfy the absolute
prohibition on the use of evidence obtained through torture, but it has
the knock-on effect of effectively erasing the government’s crimes from
the record, while also allowing the authorities to obtain “clean”
confessions from abused prisoners in a way that would shame all but the
most vile totalitarian regimes.<br><br>
Last week, Khadr’s judge, Army Col. Patrick Parrish, deferred a decision
on the defense’s motion, but as Judy Rabinovitz, an observer for the
<a href="http://www.dailykos.com/storyonly/2008/10/23/16168/807/633/640087">
American Civil Liberties Union</a>, noted, he “did not appear impressed”
by the prosecution’s argument that “there ‘needs to be a showing’ by the
defense that coercive interrogation practices were used,” which otherwise
were only “speculative.” As Rabinovitz noted, touching on the burning
issues of the suppression of evidence vital to the defense, which was
highlighted in Mohamed Jawad’s case by Lt. Col. Vandeveld, “This line of
argument would not likely succeed in a regular military or civilian
criminal court, in which the standard for discovery generally places the
burden on the government to give the defense information that <i>may
</i>assist the defense.” She added that Col. Parrish was also not
impressed by the government’s assertion that even providing information
about the seven interrogators, three weeks before the trial’s scheduled
start date of November 10, would be an “undue burden” on the
However, Col. Parrish’s decision to postpone Khadr’s trial until January
26, five days into the new administration, was prompted in particular by
defense complaints about the government’s attempts to obstruct an
independent psychiatric examination of their client. Although this was
first requested in May, it was challenged and resisted by the government
in hearings throughout the summer, and as a result a psychiatric expert
met Khadr for the first time on October 13. Requesting a postponement of
the trial’s start date, the defense pointed out that the expert would
need time to establish a rapport with Khadr, and also argued that the
delay in providing Khadr with a psychiatric evaluation was largely the
government's fault. As Judy Rabinovitz explained, even when an
independent expert had been approved, the prosecution “delayed in
providing her the necessary security clearance, and has also failed to
provide the defense with Khadr's psychiatric records.”<br><br>
Those who have been pressing for the young Canadian’s release will now be
hoping that the Canadian government (which is also a signatory to the UN
Convention) will finally discover its spine, and will take advantage of
the change of administration to demand his return to Canada, or that the
new US government will refuse to proceed with the case. Barack Obama, who
voted against the Military Commissions Act that revived the trial system
in 2006, has pledged to abolish the Military Commissions, which he
regards (along with the use of torture, the shredding of the Geneva
Conventions, and the sidelining of the US Constitution and the Uniform
Code of Military Justice) as key examples of the Bush administration’s
quest for “unchecked presidential power,” and even John McCain, who voted
for the legislation, may wish to transfer the ailing system to the
mainland, and has already explained that he would repatriate Khadr if
asked to do so by the Canadian government.<br><br>
<b>Andy Worthington</b> is a British historian, and the author of
'<a href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/0745326641/counterpunchmaga">
The Guantánamo Files: The Stories of the 774 Detainees in America's
Illegal Prison'</a> (published by Pluto Press). Visit his website at:
<a href="http://www.andyworthington.co.uk/">www.andyworthington.co.uk</a>
He can be reached at:
<a href="mailto:andy@andyworthington.co.uk">andy@andyworthington.co.uk</a>
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