<html>
<body>
<font size=3>
<a href="http://www.counterpunch.org/colson09092008.html" eudora="autourl">
http://www.counterpunch.org/colson09092008.html<br><br>
</a></font><font face="Verdana" size=2>September 9, 2008<br><br>
</font><h1><font face="Times New Roman, Times" size=4><b>Bail At Last!
<br><br>
<br>
</i></font><font face="Times New Roman, Times" size=5 color="#990000">
Sami al-Arian's Long Road to Freedom
</b></font></h1><font face="Times New Roman, Times" size=4>By NICOLE
COLSON <br><br>
</font><font face="Verdana" size=6 color="#990000">I</font>
<font face="Verdana" size=2>N A long-overdue victory, Palestinian
activist Dr. Sami Al-Arian was released on bail September 2 and reunited
with members of his family for the first time since his arrest in early
2003.<br><br>
"[I]t feels very unbelievable and surreal that he's finally with us
after more than five-and-a-half years of being apart and of only being
able to see him behind glass. It's breathtaking, really," his
daughter, Laila Al-Arian, described her feelings to Democracy Now's Amy
Goodman.<br><br>
"And the whole time, we--me and my siblings--just kept telling each
other, 'Is this a dream? Is this real?' We couldn't believe it. And even
when we first heard the news, we were a bit skeptical, because we've been
in this situation so many times, where we thought my father would finally
be released, and he wouldn't. So we kind of held back our happiness and
joy until he was finally with us."<br><br>
Sami Al-Arian is the former University of South Florida professor who has
been the victim of an ongoing government witch-hunt since the Bush
administration, in the days following the September 11 attacks, accused
him of using an Islamic think tank and a Muslim school and charity as a
cover for raising funds to finance "terrorism" through the
Palestinian Islamic Jihad.<br><br>
Though then-Attorney General John Ashcroft held up Al-Arian's arrest as
an essential part of the "war on terror" here at home, after a
six-month trial costing more than $50 million, a Florida jury in 2006
refused to find Al-Arian guilty of a single count of the 17 charges
against him.<br><br>
Facing the prospect of a lengthy and costly retrial, not to mention
further separation from his wife and children, Al-Arian agreed to plead
guilty to a single count of the least-serious charge against him in
exchange for what was supposed to be a minor additional sentence and
voluntary deportation.<br><br>
Instead, before his scheduled release date, Assistant U.S. Attorney
Gordon Kromberg had Al-Arian moved to Virginia to try to compel his
testimony in an unrelated investigation of the International Institute of
Islamic Thought (IIIT)--despite an explicit agreement with Florida
prosecutors, recorded in court transcripts, that Al-Arian would be exempt
from all future testimony.<br><br>
Because of his continued refusal to testify, Al-Arian has had his prison
stay extended first with civil, and then criminal contempt charges. But
according to his defense lawyers and family, the government's request of
his testimony is nothing more than a trap--designed to keep Al-Arian
imprisoned indefinitely on contempt charges if he refuses to testify, or
allow government prosecutors a reason to charge him with perjury if he
were to testify.<br><br>
As Laila Al-Arian noted on Democracy Now, "[W]hat we've learned
along the way [about Gordon Kromberg]...is that he's not really
interested in the truth. What he's interested in really is retrying the
case that the government lost so badly in Florida."<br><br>
</font><font face="Verdana" size=2 color="#990000">* * * <br><br>
</font><font face="Verdana" size=2>AL-ARIAN'S ORIGINAL sentence and his
sentence for civil contempt ended in April, but the government has fought
to keep him behind bars.<br><br>
On August 8, at the most recent pre-trial hearing in his upcoming
criminal contempt case, the prosecution's bias was once again on display.
At the hearing, Judge Leonie Brinkema postponed the upcoming trial until
a separate appeal by Al-Arian's lawyers could be ruled on by the U.S.
Supreme Court.<br><br>
In her ruling, Brinkema questioned whether prosecutors have been
overzealous in filing additional charges against Al-Arian before the
Supreme Court could rule, and questioned whether the most recent contempt
charges violate the terms of Al-Arian's plea agreement, which bars the
Justice Department from standing in the way of Al-Arian's deportation
after he served his sentence.<br><br>
When Judge Brinkema once again ordered Al-Arian released on bail into the
care of his daughter Laila, the anti-Muslim racism of Assistant U.S.
Attorney Kromberg was on full display.<br><br>
Kromberg objected to bail, arguing that, as a Muslim woman, Laila
Al-Arian--a well-respected author and activist--would be too weak and
submissive to oppose any potential attempt by her father to flee.
"[I]n this particular culture, she would not be able to stop him
from leaving," he stated in open court.<br><br>
"[E]verybody was appalled," Laila Al-Arian told Amy Goodman.
"I think mouths dropped all over the courtroom. There were gasps.
And before our lawyer even had an opportunity to say anything, the judge
interrupted him and said, 'I got this covered.' She was appalled at what
was said, and said, 'This is not only an insult to Dr. Al-Arian and his
father, this is an insult to the court.'...I just think this particular
prosecutor can't help himself from having these racist
outbursts."<br><br>
Despite Brinkema rejecting Kromberg's claim, the government moved to
circumvent her order--with Immigration and Customs Enforcement (ICE)
taking custody of Al-Arian, as it has in the past when it appeared that
he could be released from jail.<br><br>
According to ICE, since Al-Arian is technically under a deportation
order, it should retain the right to keep Al-Arian in custody in order
to, in theory, deport him under his original plea agreement. But ICE has
never moved to deport Al-Arian when it had him in custody, instead simply
holding him in detention until federal prosecutors could drag him back
into court once again.<br><br>
Al-Arian's attorneys, however, recently filed a petition for habeas
corpus with the court, challenging his continued unlawful detention by
ICE. Brinkema then set a deadline for immigration authorities to explain
their delay in releasing Al-Arian, and, according to Laila Al-Arian,
"since they essentially had no response, their decision was to
release him, finally."<br><br>
While an important victory for the Al-Arian family, Sami Al-Arian's
release on bail does not end his ordeal. While out on bail, he is forced
to remain under house arrest at his daughter's home. He also still faces
pending criminal contempt charges, and prosecutors have shown that they
are all-too-willing to go to any lengths to keep him imprisoned.<br><br>
That's why the efforts of activists--through phone calls, letters and
more--will continue to be key in the coming weeks and months to winning
Dr. Al-Arian's freedom once and for all.<br><br>
<b>Nicole Colson</b> lives in Chicago, where she works as a reporter for
the <a href="http://www.counterpunch.org/colson07122008.html">Socialist
Worker</a>. <br><br>
<br><br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>
</html>