<font size=3>
<a href="http://www.counterpunch.org/worthington08262008.html" eudora="autourl">
</a></font><font face="Verdana" size=2>August 26, 2008<br><br>
</font><h1><font face="Times New Roman, Times" size=4><b>Travesty or
Truth? <br><br>
</i></font><font face="Times New Roman, Times" size=5 color="#990000">The
Guantánamo Suicide Report
</b></font></h1><font face="Times New Roman, Times" size=4>By ANDY
</font><font face="Verdana" size=6 color="#990000">T</font>
<font face="Verdana" size=2>wo years and two months after three prisoners
at Guantánamo died, apparently as the result of a coordinated suicide
pact, the Naval Criminal Investigative Service (NCIS), which has been
investigating the deaths ever since the three long-term hunger strikers
were found dead in their cells on June 10, 2006, issued a 934-word
statement on Friday that purported to draw a line under the whole sordid
The deaths of the three men -- Ali al-Salami, Mani al-Utaybi and Yasser
al-Zahrani -- have been controversial from the moment that they were
first announced, when Guantánamo’s then-Commander, Rear Adm. Harry
Harris, attracted international opprobrium by declaring that they were an
act of “asymmetric warfare,” and Colleen Graffy, the deputy assistant
secretary of state for public diplomacy, had similar scorn heaped upon
her when she described the men’s deaths as a “good PR move.”<br><br>
The administration soon assumed a slightly more placatory role, when
Cully Stimson, the deputy assistant secretary of defense for detainee
affairs, declared, “I wouldn't characterize it as a good PR move. What I
would say is that we are always concerned when someone takes his own
life, because as Americans, we value life, even the lives of violent
terrorists who are captured waging war against our country.”<br><br>
In keeping with the unjustified rhetoric that concluded Stimson’s
“apology,” the Pentagon proceeded to pump out propaganda portraying the
men as terrorists, even though, like all the prisoners in Guantánamo, the
majority of the information against them had come from interrogations in
which torture and coercion were widespread, and none of the men had ever
been screened adequately to determine whether or not there was any basis
for their automatic designation as “enemy combatants” who could be held
indefinitely without charge or trial.<br><br>
Al-Zahrani, who was only 17 years old at the time of his capture, was
accused of being a Taliban fighter who “facilitated weapons purchases,”
even though this scenario was highly unlikely, given his age. In
al-Utaybi's case, he was declared an “enemy combatant” because of his
involvement with Jamaat-al-Tablighi, a vast worldwide missionary
organization whose alleged connection to terrorism was duly exaggerated
by the Pentagon, which had the effrontery to describe the avowedly
apolitical organization as “an al-Qaeda 2nd tier recruitment
organization.” The administration also admitted that al-Utaybi had
actually been approved for “transfer to the custody of another country”
in November 2005, although Navy Commander Robert Durand said he “did not
know whether al-Utaybi had been informed about the transfer
recommendation before he killed himself.” In the case of al-Salami, who
was captured in a guest house in Pakistan with over a dozen other
prisoners, most of whom have persistently claimed that they were
students, the Pentagon alleged that he was “a mid- to high-level al-Qaeda
operative who had key ties to principal facilitators and senior members
of the group.” <br><br>
Sadly, the NCIS statement (published in full
<a href="http://www.andyworthington.co.uk/2008/08/25/ncis-statement-on-the-guantanamo-suicides-of-june-2006/">
here</a>) does little to address long-standing concerns about the
circumstances of the men’s deaths. The investigators unreservedly backed
up the suicide story by reporting that “Autopsies were performed by
physicians from the Armed Forces Institute of Pathology at Naval Hospital
Guantánamo on June 10 and 11. The manner of death for all detainees was
determined to be suicide and the cause of death was determined to be by
hanging, the medical term being ‘mechanical asphyxia.’” <br><br>
Their major contribution to the story of the men’s deaths was to revive
claims that they had left suicide notes. They wrote that “A short written
statement declaring their intent to be martyrs was found in the pockets
of each of the detainees,” and that “Lengthier written statements were
also found in each of their cells.”<br><br>
The contents of the alleged suicide notes was not revealed in the NCIS
statement, but was part of “more than 3,000 pages of military
investigative documents, medical records, autopsies, and statements from
guards and detainees” obtained by the Washington Post. According to the
NCIS, the “case file will be posted in its entirety on the DOD FOIA web
site in the near future.”<br>
As the <i>Washington Post</i> described it, Ali al-Salami wrote, “I am
informing you that I gave away the precious thing that I have in which it
became very cheap, which is my own self, to lift up the oppression that
is upon us through the American Government,” adding, “I did not like the
tube in my mouth, now go ahead and accept the rope in my neck.” He also
apparently criticized the International Committee of the Red Cross,
accusing its representatives, who secure access to some of the world’s
most notorious prisons primarily on the basis that they will not publicly
disclose their findings, of “conspiring in the detainees' suffering”
because it had been “covering the American Government repugnance since
the first day.”<br><br>
In the <i>Miami Herald</i>, Carol Rosenberg reported that the other two
prisoners had left notes that stated, “I turned in my Koran not insult …
Now I'm turning in my body and sacred are so you not insult it,” and “I
left out of the cage despite of you,” and wondered, with some
justification, whether the report had “quoted awkward Arabic-English
translations of the detainees' notes,” or if the men had, in fact,
“written in crude English.”<br><br>
The rest of the NCIS statement essentially explained the long delay in
submitting the report. “Due to similarities in the wording of the
statements and the manner of suicides, as well as statements made by
other detainees interviewed,” the investigators wrote, “there was growing
concern that someone within the Camp Delta population was directing
detainees to commit suicide and that additional suicides might be
imminent. Representatives of other law enforcement agencies involved in
the investigation were later told that on the night in question, another
detainee (who did not later commit suicide) had walked through the cell
block telling people ‘tonight's the night.’”<br><br>
They added, “The cells of other detainees were searched during the week
following the suicides in an attempt to find evidence regarding whether
the suicides had been part of a larger conspiracy which might result in
additional detainees also taking their lives,” and explained that the
searches produced 1,065 pounds of documents, including “additional
handwritten notes found in cells other than those where the suicides took
place.” These, they wrote, were then subjected to translation and
analysis, and they went on to explain that the process was particularly
time-consuming because a separate body had to be set up to ensure that
documents relating to confidential correspondence between prisoners and
their lawyers was not included.<br><br>
Rather disturbingly, reporting on the story has been noticeably muted. In
the <i>Washington Post</i>, Josh White painted a vivid picture of how the
men apparently committed suicide, but was content to parrot the NCIS’s
line about the deaths, noting that the NCIS investigation “and other
documents reveal that the men took advantage of lapses in guard protocol
and of lenient policies toward compliant detainees to commit what suicide
notes described as an attack on the United States.” <br><br>
He added, “Investigators found that guards had become lax on certain
rules because commanders wanted to reward the more compliant detainees,
giving them extra T-shirts, blankets and towels. Detainees were allowed
to hang such items to dry, or to provide privacy while using the toilet,
but were not supposed to be able to obscure their cells while sleeping.
Guards told officials that it was not unusual to see blankets hanging in
the cells and that they did not think twice when they passed several
cells on the night of June 9, 2006, with blankets strung through the wire
mesh. Authorities believe the men probably hanged themselves around 10
p.m., but they were not discovered until shortly after midnight on June
White’s most explosive revelation was reserved for the end of his
article, where he explained that the documentation revealed that the
military's Criminal Investigation Task Force had “decided years earlier”
that Ali al-Salami, “who was arrested near his college in Pakistan in
March 2002 and was turned over to U.S. authorities on May 2, 2002, in
Afghanistan, was not someone they could prosecute.” Far from being “a
mid- to high-level al-Qaeda operative who had key ties to principal
facilitators and senior members of the group,” as the Pentagon alleged
after his death, what was described as “a previously ‘secret’ document”
revealed that investigators had concluded instead that “Although many of
the individuals apprehended during the raid have strong connections to
al-Qaeda, there is no credible information to suggest Ahmed received
terrorist related training or is a member of the al-Qaeda network.” This,
of course, is a shockingly belated vindication of al-Salami’s innocence,
which deserves far more publicity than it has so far received. <br><br>
If Josh White was rather soft on the administration, Carol Rosenberg was
more challenging, writing that the NCIS statement “shed little light” on
the circumstances of the men’s deaths. She spoke to a “senior Pentagon
official who read the report and provided details in exchange for
anonymity,” who, she wrote, noted, as if reading from a script prepared
by Dick Cheney, “that the Navy investigation found the simultaneous
suicides to be acts of ‘defiance and martyrdom,’” and she pointedly asked
why the report “left unexplained one key question -- why guards had not
checked on the men for two and a half hours before they were discovered
hanging in their cells.” “For years,” she added, drawing on her long
experience as Guantánamo’s most frequent visiting journalist, “tours of
the prison camps have described a strict doctrine that had guards check
on each detainee every few minutes.”<br><br>
Perhaps when -- or if -- the full case file is released publicly, the
documents it contains will shed more light on the deaths of Ali
al-Salami, Mani al-Utaybi and Yasser al-Zahrani, but for now the
investigation has the appearance of a whitewash. As al-Salami’s lawyer,
David Engelhardt, explained to the <i>Washington Post</i>, “It's simply
astounding that it took the government over two years to conclude a
so-called investigation of three men who died in a small cage under the
government's exclusive control. The investigation itself is what needs to
be investigated, along with the people who've perpetrated the
disgraceful, extra-constitutional detentions.”<br><br>
Not mentioned in the current round of discussions are two of the most
convincing explanations of the men’s apparent suicide, which I have also
reportedly previously. In my book
<a href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/0745326641/counterpunchmaga">
<i>The Guantánamo Files</a></i>, which features a chapter on the suicides
and hunger strikes at Guantánamo, I cite an article by Tim Golden from
the <i>New York Times Magazine</i> in September 2006, in which
Guantánamo’s warden, Col. Mike Bumgarner, explained that the British
resident Shaker Aamer had told him that “several of the detainees had had
a ‘vision,’ in which three of them had to die for the rest to be freed.”
As I also
<a href="http://www.counterpunch.org/worthington10242007.html">
reported</a> in a previous article, Aamer also seemed to endorse the view
that the men had committed suicide, explaining that a guard had told him
before the men’s deaths, “They have lost hope in life. They have no hope
in their eyes. They are ghosts, and they want to die. No food will keep
them alive now. Even with four feeds a day, these men get diarrhea from
any protein which goes right through them.”<br><br>
Even so, other burning questions about the men’s deaths remain
unanswered. In an environment in which cell searches are notoriously
frequent and access to pens and paper is strictly rationed, is it really
plausible that the three men could actually have written and secreted the
suicide notes they were alleged to have written? And, as Carol Rosenberg
asked, is it also plausible that the regime had become so lax that three
men who had been on painfully long hunger strikes would have been left
unmonitored for at least two hours?<br><br>
One person who is not convinced is Murat Kurnaz, the German-born Turkish
citizen and German resident, who was released in August 2006. In his
extraordinary account of his experiences, <i>Five Years of My Life: An
Innocent Man in Guantánamo</i>, Kurnaz wrote about the men’s deaths,
specifically addressing these questions, providing a view of the prison’s
security that is completely at odds with the blanket-shrouded cells and
lax security described by the NCIS, and reaching a far darker
Kurnaz was not present in the cell block -- Block Alpha in Camp 1 -- on
the night the men died, but several weeks later some prisoners who were
moved to cells near him explained their take on what had happened. These
prisoners, who had been in Block Alpha, “said that dinner had come early
that evening and that everyone in the block suddenly got tired and had
fallen asleep -- even though it was never quiet in the block at that
hour, even when the guards left us in peace. There was always someone who
couldn’t fall asleep, who wanted to pray or who kept waking up throughout
the night.” Kurnaz added that Yasser’s last neighbor also noted, “The
metal shutters in front of the windows had also been closed from the
outside … as if a storm were approaching.”<br><br>
This man explained that, although “he had been woken up in the middle of
the night by a loud bang” and had seen a team of guards entering Yasser’s
cell, he had thought nothing of it, as this was a regular occurrence.
Some time later, however, the guards woke everyone up, and Yasser’s body
was carried out of his cell on a stretcher, with a piece of sheet in his
mouth, other pieces binding his arms and legs, and “more sheet around his
neck, like a noose.” <br><br>
The guards proceeded to explain that Yasser “had hung himself,” but, the
man explained, “we didn’t think that could be true. He would have had to
attach the noose to the sharp metal lattices with his hands and feet tied
and with no chair to stand on. That was nearly impossible.” In addition,
as Kurnaz noted, “It seemed highly unlikely that the guards would have
failed to catch him in time.” Reinforcing Carol Rosenberg’s doubts, he
explained, “They barely let us out of their sight for a minute.”<br><br>
Kurnaz also noted, “The guards claimed he had covered the walls of his
cage so that they hadn’t seen him do it. But what was he supposed to have
used to cover the cage? The same sheets with which he allegedly hung
himself?” He added, taking exception to the official claims that, at the
time of the deaths, “it was not unusual to see blankets hanging in the
cells,” “And what about the rule prohibiting us from hanging anything on
the walls of our cells?”<br><br>
He continued: “It seemed too much of a coincidence that the other two
dead men had hung themselves at exactly the same time in exactly the same
way in the same block, while all the other inmates had been sleeping like
babies. When the guards were patrolling the corridors, it never took long
before other guards came to ensure we were following the rules. The
guards never took a break since they, too, were kept under surveillance
to ensure that they too were carrying out their duties.” While this
could, in theory, be explained by the report’s conclusion that security
had slipped on the night in question, no one in authority addressed the
next question posed by Kurnaz: “And what about the sharpshooters in the
watchtowers? Hadn’t they noticed anything?”<br><br>
After noting, poignantly, that Mani al-Utaybi had indeed been informed “a
few days earlier” that he was going to be released -- and that he was
“[o]verjoyed,’ that he “had told everyone about it,” and that,
consequently, he “didn’t seem to have much of a reason for killing
himself” -- Kurnaz presented the prisoners’ unavoidable conclusion about
the men’s deaths: “No, we prisoners unanimously agreed, the men had been
killed. Maybe they had been beaten to death and then strung up, or
perhaps they had been strangled.”<br><br>
He added that no one knew why, but that he and many others believed that
it may have been because many of the guards in Guantánamo “were afraid of
being sent to Iraq,” and that some of them thought that “if prisoners
died in Guantánamo, it would create trouble for the Bush government, and
they wouldn’t have to take part in the war.”<br><br>
This strikes me as a far-fetched interpretation, but it’s clear that,
although we may never know the truth about the deaths of Ali al-Salami,
Mani al-Utaybi and Yasser al-Zahrani, the NCIS’s insistence that the
investigation into the deaths is now closed is premature, despite the
long delay in its production. Scorned in death, and hacked up and shipped
home like packages of meat, these three men deserve much more than has so
far been delivered in the way of justice.<br><br>
<b>Andy Worthington</b> is a British historian, and the author of
'<a href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/0745326641/counterpunchmaga">
The Guantánamo Files: The Stories of the 774 Detainees in America's
Illegal Prison'</a> (published by Pluto Press). Visit his website at:
<a href="http://www.andyworthington.co.uk/">www.andyworthington.co.uk</a>
He can be reached at:
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