<font face="Verdana" size=2>May 2, 2008</font><font size=3> <br><br>
</font><h1><font size=4><b>The Case of the Lackawana Six <br><br>
</i></font><font face="Times New Roman, Times" size=4 color="#990000">
Driven to Terror
</b></font></h1><font face="Times New Roman, Times" size=4>By VIJAY
PRASHAD <br><br>
</font><font face="Verdana" size=6 color="#990000">I</font>
<font face="Verdana" size=2>f you have no business there, it is unlikely
that you would find your way to Lackawanna, New York. A major freeway,
the Interstate-90, goes by the small suburb of Buffalo, and one could
easily exit from there on to Ridge Road and drive towards this town that
was built around the Lackawanna Steel Company. But the steel company,
founded in 1899, has long since closed its foundry. Little remains for
the outsider. The town has less than 20,000 residents, but it has 24
churches – 14 Protestant and 10 Catholic – and one mosque (the Masjid
Alhuda Guidance Mosque). Jobs vanish, but God remains.<br><br>
In the 1940s, the Lackawanna steel mills employed over 20,000 people. It
was the world’s largest steel factory. The company mostly hired
immigrants – people from Ireland and Poland and also Yemen. It brought in
Arabs to stoke the vast furnaces, whose heat, the company surmised, they
would be able to bear as they were used to the desert heat. The
Lackawanna Yemenis created their own world in a part of the new town,
converting a church into a mosque and creating their own shops.<br><br>
When these giant steel factories rusted into decrepitude by the early
1980s, the children of the Yemeni workers found that they could not
follow their fathers into these union jobs. They inherited joblessness
and uncertainty (the rate of unemployment is upwards of 40 per cent).
Neither the factory nor the mosque provided them with stability. The
former closed in 1983 and the latter had spent too much time on the
project of assimilation to be useful when there was little to assimilate
into. The promise of integration crumbled, and these young people turned
elsewhere for their succour.<br><br>
A few of the young Yemeni American men found their inspiration in young
men like themselves who returned home after their adventures in the
jehads of the 1990s (in Afghanistan, Bosnia and Chechnya). In her recent
<a href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/1586484036/counterpunchmaga">
The Jihad Next Door</a>, reporter Dina Temple-Raston writes of one of
these inspirational men, Kamel Derwish, who returned to his childhood
home of Lackawanna after a long sojourn in the jehad lands. “It was easy
for Derwish to attract the young men. With his stories,
<a href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/1565847857/counterpunchmaga">
<img src="http://www.counterpunch.org/../darkern.jpg" alt="[]"></a>
Derwish seemed like a modern-day swashbuckler. He talked of fighting in
the hills of Bosnia and sleeping under the stars with fellow Muslims. He
spoke with conviction that came with fulfilling a religious duty and a
sense of purpose.” What Derwish offered these disjointed, aimless young
men was not only meaning (through religion) but adventure.<br><br>
When Derwish asked them if they wanted to come with him to the jehad
camps in Afghanistan, they passively agreed. None of the half a dozen
Lackawanna men had any real conviction about jehad. After they had begun
to trust Derwish, he started to criticise their way of life. “You’re
going to have problems on Judgment Day,” he told them. He promised purity
alongside excitement. The men went along with him, and in mid-2001 eight
of them came to al-Farooq, one of Al Qaeda’s camps west of Kandahar. They
hated it. The conveniences of their lives in New York State had not
prepared them for the rigours of the camp. Nor did they find comforting
the ease with which their trainers moved between religion and
One day, Osama bin Laden came to the camp and addressed the trainees,
telling them that about 40 men were ready to strike the United States, to
“take their souls in their hands”. The Lackawanna men trembled, for this
visit revealed to them the enormity of their error. They had not sought
to become hardened jehadis; they wanted some release from their torpid
lives. The men left al-Farooq in a hurry, hoping, Temple-Raston writes,
that “their <i>jihad </i>adventure was over”.<br><br>
Yasser Taher’s reaction to the attacks of September 11, 2001, was not his
alone. Muslims across the U.S. shared them. Taher, who had just returned
from al-Farooq, closed the blinds in his flat, went into a panic and told
his wife, “For Muslims in this country, it is all over.” The local office
of the Federal Bureau of Investigation (FBI) had kept an eye on the
Lackawanna men, but they had no cause to go after them. After 9/11, the
rules changed.<br><br>
The Patriot Act gave the FBI more power of surveillance, and the power to
arrest someone on the suspicion that they will commit an illegal act. The
Bush administration’s aggressive move overseas (in Afghanistan, and later
Iraq) was matched domestically. The FBI looked across the country to
arrest anyone who it deemed might be a security risk. Part of this was
for the security of the population, but most of it was for political
reasons. The U.S. Justice Department needed to show that the new
draconian laws had indeed produced some results. The Lackawanna Six, as
they came to be called, were arrested on September 9, 2002. About three
weeks later, on November 3, the U.S. fired a missile at a small convoy of
SUVs (sports utility vehicles) in the Yemeni desert and killed Kamel
The extra-judicial killing of Derwish and the overreached arrests of the
Lackawanna Six showed the country that the Bush administration was
willing to be aggressive against anyone who dared threaten the U.S. It
did not matter that the young men got to Afghanistan in error and had
made no plans to do anything against the U.S. Indeed, they recoiled when
confronted by anti-Americanism while at al-Farooq.<br><br>
The FBI operated almost as if it had a quota. Government informants
worked aggressively among vulnerable people, pushing them to plan violent
acts. Osama Eldawoody earned $100,000 to turn Shahawar Matin Siraj, a
young and susceptible man who shied away from any violence (his story is
told in Amitava Kumar’s forthcoming book, <i>A Foreigner Carrying in the
Crook of His Arm a Tiny Bomb</i>).<br><br>
FBI agent Foria Younis, meanwhile, went among young Muslims in New York,
trawling for disaffection, which she converted into imputed action. As a
result of her work, the U.S. government deported 16-year-old Tashnuba
Hayder to Bangladesh. It claimed that Hayder would have been the first
female suicide bomber in the U.S. (the evidence: a one-page doodle around
the word suicide, which Hayder claimed was part of her class notes on why
religions opposed taking one’s own life). Prodding FBI informants and
agents converted disgruntlement at the rise of Islamaphobia and of the
wars in Afghanistan and Iraq, as well as the ongoing U.S. support for the
Israeli occupation of Palestine, into the appearance of
The FBI called these young people “Pepsi jehadists”, those who “saw
redemption in religious violence”, writes Temple-Raston. But most of the
Lackawanna Six, Siraj and even Hayder developed their sense of outrage
without any instinct for or study of religion or with any genuine
religious motivation. The growth of what they saw as Islamaphobia, and
their experiences of racism, as well as their shock at the unfathomable
excesses of U.S. imperialism threw them into psycho-social turmoil.
Without a well-developed anti-war movement to offer an alternative
theory, most of them were prey to people like Kamel Derwish or Foria
Younis, one who worked against the government and the other who worked
for it.<br><br>
Between 2001 and 2006, more than 400 people were indicted for all kinds
of crimes (mostly petty immigration infractions) as a result of terror
investigations. Less than half of them faced charges of being terrorists.
Among them is the Portland Six. Patrice Lumumba Ford, son of a Black
Panther leader, went to China as an undergraduate. There he met some of
the 18 million Chinese Muslims, found succour in their faith and
converted to Islam. He returned to Portland State University, where, a
professor remembered, “He was devout, but he was not a missionary.” A few
weeks after 9/11, a Sheriff’s deputy saw Ford and five other Muslims in a
gravel pit at target practice. He took their names and let them off. Some
weeks later, the group left the U.S. for Afghanistan, where, they
claimed, they wanted to make contact with the Red Crescent and help their
Muslim brethren.<br><br>
Mistreatment of Muslims in the U.S. after 9/11 and the wars in Asia
distressed them. When they returned to the U.S. without getting to
Afghanistan, the FBI arrested them.<br><br>
The Portland Six and the Lackawanna Six are groups of young people who
bear within them the histories of imperialism, and who take refuge in
Islam not for its doctrinal or theological aspects, but for the platform
it provides in solidarity with Muslims who face the brunt of the war
machine. African Americans (such as in the Portland Six) or British
Asians (such as in the Tipton Three, who were imprisoned in Guantanamo
Bay for two years) turn to political Islam in response to Atlantic racism
and to the sustained campaigns against lands where the populations are
largely Muslim (and whose land bears rich resources coveted by the
Atlantic world).<br><br>
Neither Europe nor the U.S. has come to terms with its imperial past, and
they still see their “minority” population as outsiders, as immigrants;
neither Europe nor the U.S. accepts that the world’s resources cannot be
simply seized without the generation of anger and resentment. The Tipton
Three and the Lackawanna Six went to Afghanistan out of curiosity perhaps
or by accident, just as the Portland Six tried to go there to do
humanitarian work (as another British Asian Guantanamo prisoner, Moazzam
Begg, did).<br><br>
Their intentions are irrelevant to the Atlantic powers, who are invested
in fear-mongering about their co-citizens, the imputed Fifth Column,
whose presence engenders fear and silences the democratic impulses of a
population that pays for these wars with blood and treasure.<br><br>
<b>Vijay Prashad</b> is the George and Martha Kellner Chair of South
Asian History and Director of International Studies at Trinity College,
Hartford, CT His new book is
<a href="http://www.amazon.com/exec/obidos/ASIN/1565847857/counterpunchmaga">
The Darker Nations: A People's History of the Third World,</a> New York:
The New Press, 2007. He can be reached at:
<a href="mailto:vijay.prashad@trincoll.edu">vijay.prashad@trincoll.edu</a>
<i>This article was originally published by
<a href="http://www.frontline.in/">Frontline</a>, India's national
magazine. <br><br>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>