<a href="http://www.seattleweekly.com/">
<img src="cid:" width=236 height=54 alt="Seattle Weekly.com">
<font size=3><br>
<a href="http://www.seattleweekly.com/2008-02-06/news/only-one-defendant-in-uw-s-eco-arson-case-is-heading-to-trial.php?page=full" eudora="autourl">
</a></font><h2><b>More Details Emerge in UW's Eco-Arson Case<br><br>
What's this about the Mafia-like "Family"?<br><br>
<a href="http://www.seattleweekly.com/authors/150768/">Nina
</a>February 6,
<img src="cid:" width=250 height=375 alt="[]">
</b></h3><font size=3><br><br>
Kevin P. Casey<br>
Briana Waters: from a bad “Family”?<br><br>
When a group of radical environmental activists burned down the
University of Washington's Center for Urban Horticulture in 2001, it
turned out to be a big mistake. Contrary to what the perpetrators
believed, there was no genetic engineering going on at the professor's
office they targeted. <br><br>
Now, one of the approximately 20 defendants indicted in twin cases (which
tie together a string of other arsons in Washington and Oregon) is trying
to prevent what she claims would be another mistake: her conviction. On
Monday, 32-year-old Briana Waters will be the first of these defendants
to actually go to trial. Some of the rest are fugitives; most have taken
plea bargains. Waters, who claims she was home in bed at the time of the
crime, was fingered by one of those who pleaded. <br><br>
Last week, Waters emerged from a pretrial hearing in the Tacoma federal
courthouse wearing a purple scarf and looking weary, her long blond hair
pulled back from her face. She had traveled here from Oakland, Calif.,
where she and her lanky, blond male partner, who was by her side, are
raising their 3-year-old and where, according to Waters' attorney Bob
Bloom, she gives violin lessons to children and plays in Balkan bands.
Waiting for her outside the courtroom were nine supporters, including a
dreadlocked woman in a flowing turquoise robe. Many of these supporters
decried as excessive the mandatory minimum sentence Waters faces should
she be convicted: 35 years. <br><br>
Bloom, a feisty attorney from Oakland, along with local co-counsel Neil
Fox, insists Waters is not only innocent but the victim of government
misconduct and dirty tricks. For example, they believe prosecutors
improperly moved the case to Tacoma in order to find jurors who would be
less sympathetic to the environmental movement. Prosecutors counter that
the "center of gravity" of the charges is actually further
south, since Waters and others in the underground movement were in
Olympia at the time the plan was allegedly hatched. (The judge has ruled
the change of venue to be acceptable.) <br><br>
"Here's my situation," said the wise-cracking, gray-haired
Bloom over sandwiches at a cafe across from the Tacoma courthouse where
Waters, who declined to be interviewed, was having lunch with her
supporters. "I'm [originally] from New York. I've practiced in a lot
of political cases." Past clients have included members of the Black
Panthers, the Black Liberation Army, and the Puerto Rican independence
movement. Call Bloom's voice mail and you'll be greeted with the
following: "Hey, Britney's sister is pregnant and there's 151,000
dead people in Iraq. Leave a message." <br><br>
<b>Meanwhile</b>, in hundreds of pages of documents both sides have
already filed, a fascinating picture is taking shape: of an underground
environmentalist cell that the government says was known among its
members by the weirdly Mafia-like tag of "the Family." In
Olympia lived the head of "the Family," a man named William
Rodgers who went by the moniker "Avalon," according to
government briefs. He was eventually arrested in Arizona and died in his
jail cell, an apparent suicide. <br><br>
According to the government, the cell was part of the Earth and Animal
Liberation Fronts. Rodgers led divisions located in both Olympia and
Eugene, Ore. In gatherings sometimes referred to as "book club
meetings," members fixated on the genetic engineering of poplar
trees. Genetic engineering has inflamed the passions of some
environmentalists who believe it to be interfering with nature's
biodiversity. The "Family" cell, the government says, staged
arsons to stop it and even, at one point, "discussed whether it
would be necessary to 'up the ante' and resort to assassinations."
Although prosecutors don't suggest any assassinations were carried out,
they say cell members, including Waters on at least one occasion, engaged
in target practice. Waters denies it. <br><br>
At the time of the UW arson, Waters was, by her account, finishing up her
degree at Evergreen State College in Olympia. Her briefs say she was
"spending hundreds of hours" on a school project: a documentary
she was making about a tree-sit in the town of Randle, Wash., aimed at
protecting old-growth forests. In a student report on "personal
achievement" she submitted to Evergreen, she talked about taking
part in a related protest at the Seattle offices of Plum Creek Timber
Company. She was then dating a fellow Evergreen student named Justin
Solondz, who is also charged in this case and remains a fugitive.
But Waters says she was a law-abiding environmental activist. In the
early morning of March 21, 2001, when the Center for Urban Horticulture
burned to the ground, Waters was asleep in bed, she says. <br><br>
Prosecutors, however, say she borrowed a rental car from a family member
on March 20 and drove with her boyfriend, Rodgers, and two others to the
Greenlake Bar & Grill in Seattle. They ate dinner, then, sometime
after midnight, headed to a dead-end street near the Center for Urban
Horticulture, which is just outside the tony neighborhood of Laurelhurst,
in the shadow of Husky Stadium. According to the government, Waters hid
in the bushes with a walkie-talkie to alert the rest of the group if
anyone was coming. Two of the others got into the Center and planted
plastic tubs filled with gasoline, which were ignited by a switch
triggered by an alarm clock. When Waters returned the rental car to her
relative in Olympia, the government says, she told them she had traveled
to Seattle to find an open emergency room because she needed treatment of
some sort. <br><br>
<b>Much of</b> the government's case hinges on the testimony of a woman
who has pleaded guilty to a role in torching the center, and whose
sentence is pending. In the months leading up to the arson, Jennifer
Kolar worked as a software engineer with a Seattle company called
Singingfish. She owned a yacht­yet was caught shoplifting at Whole Foods
in the Roosevelt district, later explaining to an FBI agent that she did
so for the cause, according to defense documents. A fellow member of the
underground movement had complained of always being the one who had to
steal food and supplies, and Kolar said she was trying to rectify that
situation, according to the documents. <br><br>
In a Dec. 16, 2005, meeting with FBI agents, Kolar identified four others
as participants in the UW arson: Rodgers, a woman known as "Capital
Hill Girl," Capital Hill Girl's "punk boyfriend," and
"Crazy Dan." Just shy of two weeks later, she informed the
government that she remembered another participant: Waters, who served as
the lookout. <br><br>
"We know Kolar is lying," Bloom says. He cites as proof the
fact that Kolar has never named Oregon activist Lacey Phillabaum as a
participant in the UW arson, yet Phillabaum has also pleaded guilty and
is expected to testify against Waters. "If [Kolar] is lying about
that, she's lying about other things as well," Bloom says. The
defense for that reason moved to bar Kolar from testifying. Judge
Franklin Burgess denied the request at last week's hearing. <br><br>
Kolar is also at the center of the defense's claims of government
misconduct. Waters' attorneys claim that the FBI report they were
provided, describing the original interview with Kolar, did not list the
four people she had named. Instead, the report attested that Kolar named
herself, Rodgers, and a few others­a vague statement that leads the
defense to believe that the FBI agents wrote a real, more specific report
other than the one provided to the defense. The government says the
report was authentic, and that the agents understood Kolar to be sure of
the identities only of herself and Rodgers. Burgess found no evidence of
misconduct and refused to hold oral arguments on the subject. <br><br>
Indeed, the defense has gotten little love from Burgess, who also ruled
that it cannot present testimony that equipment used in the arson does
not constitute a "destructive device." This is an important
matter for the defense because Waters is charged with using a destructive
device during a crime of violence, and that charge by itself carries a
heavy penalty: a 30-year mandatory minimum. <br><br>
<a href="mailto:nshapiro@seattleweekly.com">nshapiro@seattleweekly.com</a>
<font size=3 color="#FF0000">Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br><br>
</font><font size=3 color="#008000">415 863-9977<br><br>
</font><font size=3 color="#0000FF">
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.Freedomarchives.org</a></font><font size=3> </font></body>