<html>
<body>
<font size=3><br>
--------------------<br>
Hamas-case jury hears tapes of 1993 Philadelphia meeting<br>
--------------------<br><br>
By Jeff Coen<br>
Tribune staff reporter<br><br>
November 17, 2006<br><br>
A federal judge Thursday refused to stop the trial of two men accused of
activities supporting the militant Islamic Palestinian group Hamas,
rejecting their attorneys' argument that an organization's meeting should
be protected by the 1st Amendment.<br><br>
Lawyers for Muhammad Salah of Bridgeview and Abdelhaleem Ashqar of
Virginia moved for a mistrial after prosecutors began playing secret
recordings of a 1993 meeting known as "the Philadelphia
conference."<br><br>
The gathering saw 20 supporters of Hamas, including Ashqar, discussing
strategies for handling "the movement" in America and ways to
influence the global perception of the Palestinian cause. The meeting was
called after the Oslo peace accords between the Palestine Liberation
Organization and Israel threatened to marginalize the
organization.<br><br>
Defense lawyers said the meeting, and what was discussed there, should be
considered free speech.<br><br>
"It is simply not illegal under our system of justice to have a
disagreement about the Oslo peace agreement," said Ashqar's attorney
William Moffitt. "It's an appropriate 1st Amendment
activity."<br><br>
Assistant U.S. Atty. Carrie Hamilton argued that was a view that jurors
should hear in closing arguments, and U.S. District Judge Amy St. Eve
said she already has ruled that the jury can hear the tapes. She denied
the motion without making extensive comments.<br><br>
Hamilton played for jurors a number of recorded talks made at the
meeting. Salah's arrest in Israel early that year was mentioned, and
media accounts of his alleged funding activities were dismissed as
exaggerated.<br><br>
Ashqar spoke in discussion groups about the goal of derailing the Oslo
accords and gave a presentation about media goals. Those who attended
could be heard saying they should be careful discussing Hamas, instead
saying it backward as "Samah" or "sister
Samah."<br><br>
They discussed how Hamas was expected to be classified as a terror
organization by the U.S. government, and decided to try to thwart that
designation by organizing a generic Palestinian group as a
cover.<br><br>
In his presentation, Ashqar could be heard discussing how to use the
media to shape public opinion. He also discussed the arrest of Salah at
an Israeli checkpoint in the West Bank for funding the organization,
saying it should be seen as a call for more precision and caution in
operations.<br><br>
Just because someone holds a U.S. passport, they are "not above the
reach of law," he says on the recording.<br><br>
Ashqar could be heard saying that the Oslo accords could weaken the
movement and make things harder for its leaders.<br><br>
"Your actions are now terrorism and not a resistance," he said.
He also could be heard discussing "charity work," which he said
should include providing sustenance to the imprisoned and the
"families of martyrs."<br><br>
In his cross-examination of an FBI agent who read some of the transcripts
of the recordings, defense attorney Keith Spielfogel pointed out that the
meeting took place in a hotel where attendees registered in their own
names.<br><br>
----------<br><br>
jcoen@tribune.com<br>
Copyright (c) 2006, Chicago Tribune<br>
</font><x-sigsep><p></x-sigsep>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3>
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">
www.freedomarchives.org</a></font></body>
</html>