<font face="georgia" size=4 color="#FF0000"><b>(Reminder of Sunday Grito
event at La Pena in Berkeley follows)<br><br>
</font><font face="georgia" size=4>Filiberto Ojeda Rios: a Puerto Rican
life <br>
</b></font><font size=3>
<a href="http://www.opendemocracy.net/home/index.jsp" eudora="autourl">
<img src="cid:" width=10 height=9 alt="[]">
 <a href="http://www.opendemocracy.net/articles/#">Ari Paul</a>
</font><font face="verdana" size=3 color="#3399CC">22 - 9 - 2006 <br>
</font><font face="verdana" size=3><b>The FBI killing of an independence
campaigner on a day of national resistance highlights Puerto Rico tense
relationship with Washington, reports Ari Paul. <br>
<img src="cid:" width=566 height=1 alt="------------------------------------------">
<img src="cid:" width=8 height=8 alt="[]">
 <img src="cid:" width=8 height=8 alt="[]">
<font face="verdana" size=3>23 September 2006 marks the anniversary of
the death of Puerto Rican independence leader Filiberto Ojeda Rios at the
hands of the United States's federal police service, the FBI. It is also
a day when the people of this Caribbean island of about 4 million people
celebrate <i>Grito de Lares</i>, an uprising in 1868 against the Spanish
colonial rulers. <br><br>
Some call it a coincidence, but Puerto Rican independence activists (both
on the island and in the United States, under whose administration
<a href="http://news.bbc.co.uk/1/hi/world/americas/country_profiles/3593469.stm">
Puerto Rico</a> operates as a self-governing commonwealth) see the
killing of Rios as not just a botched attempted to arrest an alleged bank
robber, but as a deliberate blow against their movement.<br><br>
On the anniversary, activists in the western town of Lares, in San Juan
province, and in New York will come together to commemorate <i>Grito de
Lares</i>; but this year they will mourn their loss and display their
anger against what they feel was an
<a href="http://www.virtualboricua.org/Docs/for01.html">unjust act</a> by
an unjust occupier. For many other US citizens, the event can serve as a
way to renew the debate on possible independence for the
<b>Filiberto, life and death<br><br>
</b>Filiberto Ojeda Rios was the leader of an armed resistance group
called the Macheteros, or the
<a href="http://en.wikipedia.org/wiki/Los_Macheteros">Boricua People's
Army</a>. What some would call a terrorist ring others called a group of
freedom fighters using violence against American military outposts. Since
Rios saw the American presence itself as the result of a violent
invasion, he thought violence in response was justified. <br><br>
His militant politics were mixed with a carefree temperament. News
footage shows him laughing out <i>Viva Puerto Rico!</i> while being
hauled off by American law-enforcement agents. The<i>
<a href="http://www.economist.com/people/displayStory.cfm?story_id=4455267">
Economist</a></i>, a conservative British weekly, called him
"unusually bright", reporting that he had entered university
when he was 15 years old. <br><br>
In 1983, he was arrested with other members of the Macheteros in
connection with a bank robbery in Connecticut. While out on bail he was
being tracked with an electronic ankle bracelet, which he removed on the
symbolic date of 23 September, and went underground.<br><br>
While in hiding in the western part of the island, Rios became (according
to some independence activists) a sort of folk icon, as he often gave
radio interviews from safe houses and wrote newspaper articles. People
would often talk about "Filiberto sightings," and these added
to his mystique even among those who may not have shared his politics.
There are many accounts of Rios' last days. What is known is that an
informant had tipped off the FBI where Rios and his wife were living,
although Rios himself wasn't keeping it much of a secret. Independence
activists say he displayed a Macheteros flag over his door, a claim also
made by the
<a href="http://www.thenation.com/doc/20051024/jimenez"><i>Nation</a>
</i>magazine. Hundreds of federal agents, working without local officers,
surrounded his house. They claim Rios fired at them, and that they fired
back. Rios was shot, but the agents sealed off the area and would not
enter the house until the next day, where he was found dead. The
<a href="http://news.bbc.co.uk/1/hi/world/americas/4287118.stm">FBI</a>
claims they waited for safety reasons. Rios's followers claim they did
this so he would bleed to death. <br><br>
Five months later, in February 2006, the FBI raided the homes of several
independence leaders. In addition to the protests that followed Rios's
death in Puerto Rico itself, two US Congressmen from New York questioned
the FBI about its behaviour. Puerto Rico's attorney-general also
conducted an investigation. A federal report cleared the agents of
excessive wrongdoing in ambushing Rios's dwelling. <br><br>
Since his death, supporters in Puerto Rico have held vigils in his memory
on the 23rd of each month in various towns, according to activists in New
York. In New York, a group of artists called the
<a href="http://www.ricanstruction.net/conspirators1.html">Ricanstruction
collective</a> have screened video interviews with Rios around the city
on the same date. <br><br>
"Whether they agreed with his politics or means of fighting for
independence or not", says Hiram Rivera Marcano, 29, an independence
activist living in New York, "most Puerto Ricans felt it was a
cowardly act of violence against a 71-year-old man."<br><br>
<b>The case for freedom<br><br>
</b>After its long history of Spanish colonisation, Puerto Rico was ceded
to the United States in 1898 after the
<a href="http://www.loc.gov/rr/hispanic/1898/puertorico.html">
Spanish-American war</a>. Today, people sceptical about the independence
movement contend that Puerto Rico has it better than other Caribbean
states due to its special relationship with the United States. Life
expectancy is high. Puerto Ricans qualify for American public-assistance
programmes without paying taxes for them. They can move freely to
American cities and gain employment. The relative poverty in the
independent Dominican Republic has caused waves of migrants to cross the
<a href="http://sportsforum.ws/sd/factbook/geos/rq.html">Mona Passage</a>
into Puerto Rico in search of a better life. <br><br>
"What is not ever mentioned or taken into consideration", says
Marcano, "is the price that has been paid by Puerto Ricans for this
‘better' living." <br><br>
Unemployment is higher relative to America's more depressed states.
Puerto Rico also has higher rates of poverty than the poorest states,
including hurricane-ravaged Louisiana and Mississippi. With a lack of
opportunities in Puerto Rico, many move to the United States, where they
struggle to survive in the country's working-class <i>barrios</i>.
"We have lost traditions and family customs", says Marcano.
"Every day we lose more and more of who we are, in the name of
assimilation here in the United States." <br><br>
The island is still of importance to the United States. Puerto Rico is a
place in which American businesses can set up production at low cost.
And, like Native American reservations and maverick states such as
Nevada, Puerto Rico serves as a place for Americans to gamble. <br><br>
The small island of
<a href="http://www.vieques-island.com/navy/">Vieques</a> off Puerto
Rico's coast may no longer used for target practice by the American
military, but it is still of strategic military importance. It could be a
jumping-off point for a war with Cuba. It also gives the US a foothold in
a region that is progressively rejecting the legacy of the
<a href="http://www.yale.edu/lawweb/avalon/monroe.htm">Monroe
doctrine</a> and the
<a href="http://www.cid.harvard.edu/cidtrade/issues/washington.html">
Washington consensus</a> alike.<br><br>
<a href="http://www.iht.com/articles/ap/2006/09/21/news/CB_GEN_Puerto_Rico_Activists.php">
nationalists</a> see Puerto Rico as the last real colony in a world where
multinational corporations have taken the place of the imperial occupier
in places like Latin America. At the same time, plebiscites in Puerto
Rico have seen the population overwhelmingly endorsing the status quo.
Even the Macheteros only count around 1,000 operatives. Other separatist
groups are considered dormant by US law-enforcement agencies. <br><br>
For Filiberto Ojeda Rios, the reason independence never became popular
was institutionalised fear. They feared economic instability and violence
from the United States. Others distanced themselves from independence
because they knew it would mean losing public assistance. "We have
learned to look forward to and appreciate food stamps and other hand outs
the US throws at us", says Marcano. <br>
Marcano believes that even though a transition to independence would have
its consequences, all former colonies must have their taste of
sovereignty in the 21st century. In the
<a href="http://www.democracynow.org/article.pl?sid=05/09/26/1434229">
spirit</a> of the Argentine revolutionary Che Guevara, Rios forecast that
the movement for independence would be motivated by something other than
a cold cost-benefit analysis of national sovereignty. "One cannot
love as much as we love our people", Rios told a reporter in a
videotaped interview while underground. "The people won't let
themselves be fooled."<br><br>
</font><a href="http://www.opendemocracy.net/articles/#">
<img src="http://www.opendemocracy.net/articles/pix/copyright/1/images/banner.jpg" alt="[]">
</a> <br><br>
Copyright © <a href="mailto:ari.paul@gmail.com">Ari Paul</a>, Published
by openDemocracy Ltd. You may download and print extracts from this
article for your own personal and non-commercial use <b>only</b>. If you
teach at a university we ask that your department make a
<a href="http://www.opendemocracy.net/articles//registration2/donate.jsp">
<a href="http://www.opendemocracy.net/articles//about/about_od_press.jsp#syndicating">
Contact us</a> if you wish to discuss republication. Some articles on
this site are published under different terms. <br><br>
<h2><b>Bay Area Boricuas<br><br>
</b></h2><h3><b>Annual Grito de Lares
Celebration</b></h3><font size=3>Sunday September 24, 2006<br><br>
</font><h4><b>$10-$15 sliding scale -
4-7:30pm</b></h4><font size=3>Featuring keynote speakers Adolfo Matos,
former Puerto Rican political prisoner, in California for the first time
since his release from Federal Prison in 1999, and Zulma Oliveras, Puerto
Rican activist. Also featuring spoken word by Aya De Leon and music by
Rico Pabon, and live bomba y plena by Cacique y Kongo. El Grito de Lares
refers to Puerto Rico's revolt against Spanish rule in 1868. It is
celebrated every year on the island and in the states as a reminder of
Puerto Rico's continued struggle for sovereignty and justice. <br><br>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3>
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">