<font size=1>
<a href="http://www.aljazeerah.info/1%20n/Protest%20Inside%20the%20Israeli%20Occupation%20Ofer%20Prison%20Camp.htm" eudora="autourl">
</a></font><font face="Arial, Helvetica" size=5>Protest Inside the
Israeli Occupation Ofer Prison Camp<br><br>
</font><font face="Arial, Helvetica" size=3>Gush Shalom, September 1,
2006 <br><br>
By Adam Keller <br><br>
<b>Protest inside the occupation maze<br><br>
</b>In the past two months, the Ofer Prison Camp has become the de-facto
new seat of the Palestinian Legislative Council as well as the
Palestinian Cabinet. Quite a few of the legislators and ministers were
brought here already in the army's first late-night sweep back in July,
among them Sheikh Abu-Tir whose East Jerusalem home hosted a first
hopeful effort by Gush Shalom activists to open a peaceful dialogue with
the new Palestinian government, and his fellow Palestinian M.P. Atun.
Ofer - once an innocent Hebrew first name. When the army invaded Ramallah
in April 2002, many hundreds of its inhabitants were detained and taken
off to the army camp which bore this name and which until then housed
only soldiers. The Palestinians were initially kept in the mud and
exposed to pouring rain. Human rights organizations protested - and the
army made Ofer into a full-fledged prison camp, complete with cells and
enclosures and high walls and prominent guard towers easily visible to
Israeli motorists on the new Tel-Aviv-Jerusalem Highway (use of which is
forbidden to Palestinians). <br><br>
Behind these walls, hundreds of Palestinians are incarcerated, and new
ones added in the raids the army conducts every night. Many are held
there without any semblance of a judicial process. Others do get some
sort of a trial in the courtroom which is part of the prison complex -
but the verdicts delivered by the military justices are always very
predictable. <br><br>
The fact of occupation was laid starkly bare, stripping off the last thin
pretence that the Palestinian Authority is a sovereign body, when in the
beginning of August it was proudly announced that the fugitive Speaker
Dweik of the Palestinian Parliament had been nabbed, having been
incautious enough to spend one night in his Ramallah home. Subsequently,
Dweik was duly charged at the Ofer courtroom with "being a member of
an illegal organization" - the incontrovertible evidence being that
he had presented himself to the electors as a candidate of (yes) the
Hamas Party, and been actually elected on that party's ticket and was
subsequently nominated and sworn in as Speaker of the Palestinian
parliament. <br><br>
Today, he and fifteen of his fellows (including the Palestinian Vice
Prime Minister) were to be remanded in custody - and several Israelis
accepted the invitation of the Palestinian Parliament's Committee on
Prisoners to come and hold a joint protest vigil outside the prison.
Easier said than done. As we soon found out, the whole area in front of
these prominent prison walls and guard towers is a trackless maze of
lesser walls and fences and barbed wire entanglements.and barriers
dividing and cutting off areas where Israelis may go but not Palestinians
from where Palestinians may go but not Israelis, and some where Israelis
of one category may go but not another, and some which are reserved to
military personnel alone. There was no evident logic, and no map of the
maze exists (it would probably be classed a military secret if it was
ever drawn). <br><br>
Even with the help of mobile phones, it took quite some effort for the
activists who came from Jerusalem to locate those who came from Tel-Aviv,
and for both to unite with the handful of journalists who took an
interest in the event. <br><br>
Uniting with the Palestinian protesters who had set out from the center
of Ramallah (a short distant away as the crow flies) proved more
difficult. In fact, it was impossible. The idea - quite feasible in
theory - was to get to a certain fence, whose other side is known to be
accessible for Ramallah Palestinians, and to stand together where we
could see and hear (even if not touch) each other. But to get there we
had to take a certain road - and we found a massive iron barrier slammed
down in our faces. <br><br>
"What is this? Why are you blocking us?". Above the closed
barrier was a big sign, declaring in Hebrew and Arabic "Passage for
Israeli cars only, by order of the Military Commander". "We are
Israelis, you can see our licence plates." "Sorry, this road is
reserved only for trucks. Private cars are not allowed." The guard
grinned broadly, as if telling the finest of jokes. The gun and the
closed gate were on his side, our Palestinian friends an inaccessible
half a kilometre away. <br><br>
So we spread out the signs, there on the desolate road with the barbed
wires under the blazing August noon sun: "Freedom for the Political
Prisoners!" and "Prisoner Exchange - Now!" and
"Democracy is not an Israeli monopoly!". Uri Avnery was there
with his white beard and the perennial two-flag symbol, and Khulood
Badawi who organized so many of the past month's anti-war protests, and
Dr. Anat Matar of Tel-Aviv University with her decades-long involvement
with Palestinian (and Israeli) prisoners, and Ya'el Lerer who took up the
translating from Arabic and publishing of books which no mainstream
publisher dare touch, and Thierry - a Swiss activist residing in
Jerusalem who arrives to all demonstrators and protests on his
motorcycle... <br><br>
"This is the half missing from the rally scheduled for tonight in
Tel-Aviv, where families of the captured Israeli soldiers will call for
their release. I have every sympathy for these families, but there are
very many Palestinian and Lebanese families who feel the same. The only
way is a prisoner exchange" Avnery tells the journalists present.
"We demand that Israel respect the democratic choice of the
Palestinian voters, that all elected representatives be set free at once
and the shameful hunt after them be stopped" adds Badawi. <br><br>
"Wait a minute, the process is still going on. Why don't we try to
get into the courtroom itself? It is supposed to be an open court!"
says Gamila Biso, an immigrant from Syria and a tireless daily opponent
of the occupation. <br><br>
"Supposed to be" is the right expression, as we soon find out.
"Sorry, I can't let you in, I have to consult with my
superiors" says the soft-spoken lieutenant at the entrance. And ten
minutes later "The court is in recess now, you can go in after it
resumes". <br><br>
Meanwhile, we make some contact with the Palestinians waiting outside -
not connected with the VIP trials, it turns out, but just with ordinary
cases which this court sees every day. An elderly woman with a
traditional headdress has tears in her eyes, telling of a favourite
grandchild charged with stone-throwing and very likely to spend
considerable time behind bars. <br><br>
Suddenly Adv. Osama Sa'adi, one of the detained parliamentarians'
attorneys, appears from inside and immediately catches all attention.
"It's all over for today. They refused to recognize the authority of
the court and were taken back to their cells. It will resume in three
weeks". <br><br>
"Can you tell them that we have come from Tel-Aviv and Jerusalem to
protest this travesty, that it is shaming us as Israeli citizens?"
"I will, they will be happy to hear it" says the lawyer with a
sudden smile. <br><br>
Two TV cameras - one of Reuters, the other of a local station - and a
single Israeli press photographer catch the handshake with the lawyer,
which is intended in proxy for his clients. <br><br>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3>
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">