<font size=3>NYTr Digest, Vol 22, Issue 15<br><br>
Socialist Worker -  Mar 14, 2006<br>
<a href="http://www.socialistworker.co.uk/article.php?article_id=8459" eudora="autourl">
</a>Bobby Sands: How Ordinary People Become ‘Terrorists’<br><br>
Socialist Worker 1992/18 March 2006<br><br>
We reproduce three extracts from a new book by Denis<br>
O’Hearn about Irish hunger striker Bobby Sands, showing the<br>
violence of the British state in 1981<br><br>
by Simon Basketter<br><br>
Twenty five years ago, Irish Republican prisoners went on<br>
hunger strike in the H-Blocks of Long Kesh prison in<br>
Northern Ireland. After 66 days Bobby Sands, aged 27, was<br>
the first of ten hunger strikers the British government<br>
allowed to die.<br><br>
Tory prime minister Margaret Thatcher denounced Sands as a<br>
“criminal” and “terrorist” on the day of his death.<br><br>
Sands and the other hunger strikers were ordinary working<br>
class Catholics who found themselves up against the<br>
extraordinary violence and repression of the British state.<br>
Republican prisoners were prepared to starve themselves to<br>
death for the right to be treated as political prisoners.<br><br>
Sands was typical of the men and women who joined the IRA.<br>
His family were twice forced to flee their home by Loyalist<br>
gangs. Loyalists threatened Sands at gunpoint when he<br>
worked as an apprentice coach builder.<br><br>
He later wrote in an article smuggled out of prison, “I had<br>
seen too many homes wrecked, fathers and sons arrested,<br>
friends murdered. Too much gas, shootings and blood, most<br>
of it our own people’s. At 18 and a half I joined the IRA.”<br><br>
Sands was arrested in the early 1970s. Like other<br>
Republican prisoners he was given “special category<br>
status”, which allowed them to wear their own clothes and<br>
associate freely.<br><br>
He read widely in prison. His favourites were the political<br>
writings of Franz Fanon and Che Guevara. He was arrested<br>
again in 1976, tortured in the Castlereagh interrogation<br>
centre and sentenced to 14 years.<br><br>
It was a Labour government in 1975 which introduced a<br>
policy of trying to “criminalise” the Republican movement.<br><br>
The government had been embarrassed by international<br>
criticism of the number of political prisoners ­ then 3,000<br>
­ in Northern Ireland’s jails. Labour’s Northern Ireland<br>
secretary Merlyn Rees withdrew political status from<br>
The fight to regain political status began in 1976.<br>
Prisoner, Ciaran Nugent refused to wear a prison uniform.<br><br>
He was forced to sleep on a concrete floor with only a<br>
blanket. Hundreds of other prisoners joined him “on the<br>
blanket”, and two years later nearly 400 Republican<br>
prisoners began a “dirty protest” after prison officers<br>
deliberately spilt shit and piss from chamber pots on cell<br>
A hunger strike began with seven prisoners in October 1980.<br>
It ended two months later when the now Tory government<br>
seemed to offer concessions. The government reneged, and a<br>
second hunger strike began in March 1981, led by Bobby<br>
The hunger strikes won huge support in Ireland, North and<br>
South, and around the world. Sands was elected as MP for<br>
Fermanagh and South Tyrone a month before he died.<br><br>
Over 100,000 people attended his funeral.<br><br>
Peaceful civil rights marchers were brutally assaulted by<br>
This first extract explains how the young Sands was<br>
Society was splitting apart. For Catholics in mixed areas,<br>
the most immediate worry was the emergence of violent<br>
racist gangs. Rathcoole’s were among the worst. Years<br>
later, Bobby Sands wrote that his “life began to change”<br>
after 1968.<br><br>
Civil rights marchers took to the streets and he watched as<br>
the television news showed the police attacking them. Sands<br>
was particularly impressed in early 1969, when a group of<br>
students from Queens University in Belfast set off on a<br>
civil rights march to Derry. Along the way they were<br>
repeatedly ambushed and the police blocked them from<br>
entering towns. The RUC were often observed chatting<br>
amiably with the attackers.<br><br>
As the students reached Burntollet Bridge outside of Derry,<br>
several hundred B-Special paramilitaries viciously attacked<br>
them. “My sympathy and feelings really became aroused after<br>
watching the scenes at Burntollet,” he wrote. “That<br>
imprinted itself on my mind like a scar, and for the first<br>
time I took a real interest in what was going on… I became<br>
Bobby’s anger grew throughout 1969 as the conflict<br>
heightened. In April, the police banned a civil rights<br>
march in the Bogside area of Derry.<br><br>
During the rioting that followed, a group of RUC men burst<br>
into a house and beat the Catholic owner to death. In<br>
August, a huge crowd of Protestants attacked Unity flats in<br>
Belfast. When local Catholics resisted, the RUC went on a<br>
violent rampage, beating one man unconscious and batoning<br>
another to death. Three people had now died from the recent<br>
outbreak of “the troubles.” All were Catholics. All had<br>
been beaten in the head by police batons.<br><br>
By August, the trouble spiralled. In Derry, some older<br>
Republicans set up a defense committee to confront the<br>
trouble that always accompanied an annual Loyalist march<br>
around the city’s old walls. They set up barricades at the<br>
entrances to the Bogside and when the marchers threw<br>
pennies at them the Bogsiders threw stones back. When the<br>
police attempted to invade the Bogside, Catholic missiles<br>
drove them back. Soon, they were firing petrol bombs and CS<br>
gas at each other. After two days of intense fighting, the<br>
British government sent in its army for the first time<br>
since the end of the IRA’s 1950s campaign. Catholics like<br>
Bobby Sands watched the “Battle of the Bogside”on their TVs<br>
at home, encouraged by the feeling that they were<br>
recognized internationally as being “in the right.”<br><br>
Back in Belfast, the police patrolled the Catholic lower<br>
Falls district in armored cars mounted with .30-inch<br>
Browning machine guns. Catholics used stones and petrol<br>
bombs against the big machine guns while groups of<br>
Protestants and B-Specials took advantage of the melee and<br>
attacked Catholic houses. The RUC drove around Catholic<br>
streets, firing randomly.<br><br>
When they were done, nine-year-old Patrick Rooney lay dead<br>
in his bed with his brains scattered against the wall. In<br>
north Belfast, police shot dead one man as he sat in his<br>
front room and another as he walked along the road. Ten<br>
others were injured, eight of them by police bullets.<br><br>
All were Catholics. To Catholics, many of whom initially<br>
welcomed them to their streets as protectors, the British<br>
army made a bad situation worse. They stood by while<br>
Protestant crowds burned out hundreds of Catholic homes.<br>
The violence went down in the memory of an increasingly<br>
angry and militant Catholic community as “the pogrom.”<br><br>
These events had a significant impact on Bobby Sands. Not<br>
only did he begin to link the police with violence against<br>
Catholics, he also began to view the British army as the<br>
enemy. Catholics generally began to feel that they must<br>
defend themselves. Yet they had no weapons and even the IRA<br>
had failed to stand up to their attackers. A famous wall<br>
slogan went up: “IRA=I Ran Away.” By Christmas, a group of<br>
militants broke from the IRA and formed the Provisional IRA<br>
Army Council and an associated political party, Provisional<br>
Sinn Féin (the old movement became known as the Official<br>
IRA and Official Sinn Féin). The Provisionals promised to<br>
protect the Catholic community, and eventually organized an<br>
all-out offensive against British occupation.<br><br>
Britain’s Abu Ghraib in 1981<br><br>
In this second extract, Bobby Sands is on dirty protest<br><br>
At nine o’clock on Tuesday night “the lads gave the<br>
furniture the message”. They broke up their wooden beds,<br>
the tables, and chairs. Some tried to break out their<br>
windows. After half an hour, ten warders came to Bobby’s<br>
wing. Whatever the prisoners expected, what happened was<br>
even worse. The screws moved them from B-wing to C-wing,<br>
and “they didn’t allow them to walk over, instead they<br>
grabbed them by the hair and run them over, kicking and<br>
punching the whole time”.<br><br>
According to Bobby, six men were thrown over a table. The<br>
cheeks of their behinds were torn apart by screws.<br><br>
“Comrade, this is sexual assault,” he wrote to Liam Óg.<br><br>
The same thing was happening over in H5. The screws<br>
organised a gauntlet between the clean wing and the dirty<br>
wing. Each prisoner was beaten to a pulp as he ran from his<br>
clean cell to the new dirty cell. Men who were waiting to<br>
be moved listened to the shouting and the screaming,<br>
waiting in horror for their own turn. Bobby described the<br>
scene that awaited them: “C-wing has just been vacated… The<br>
cells were bogging, covered in excreta, also puddles of<br>
water on cell floors where the cleaner had begun work.”<br><br>
The prisoners were left in darkness in filthy cells, with<br>
no water to drink, no beds, and “not even a bloody<br>
blanket”. All they had was the towel they wore around their<br>
waist. The men who went through that night agree that it<br>
was the worst night of their lives. They were freezing.<br>
They were sore. And it was one thing to live in your own<br>
shit; being thrown into another man’s shit was positively<br>
Bobby organised a singsong to keep them going. Each man<br>
walked up and down his cell, trying to keep warm, singing<br>
along to the songs. But before long, they’d had enough.<br>
They just tried to concentrate on getting some heat into<br>
themselves ­ walking up and down, sitting down and then<br>
getting up, rubbing their bodies and hopping from foot to<br>
foot. But Bobby kept going, trying to take everyone’s mind<br>
off of the conditions. All night long he just kept up a<br>
constant banter, singing away on his own, shouting down:<br>
“Are you all right? C’mon boys!”<br><br>
All night, while Bobby kept up their spirits, prisoners<br>
rang the buzzers to call the warders. No one came. One<br>
prisoner took sick twice in the middle of the night but no<br>
one came to help. It was eight o’ clock the next morning<br>
before the warders came back on the wing. When they<br>
arrived, six men had to go to the doctor.<br><br>
The PO finally came at 10am and gave the men, in Bobby’s<br>
words, “half a fuckin’ blanket each!” The governor came at<br>
11am. Each man asked for a complaint form so that their<br>
lawyer could charge Governor Hilditch with breaches of<br>
prison rules. That afternoon, the warders left the dinner<br>
sitting until it was cold and then distributed it to the<br>
men. It was nearly 1:30am when they finally received<br>
“We sat all night naked, up until five minutes ago, before<br>
the bastards found it in themselves to give us blankets and<br>
mattresses,” Bobby complained to Liam Óg. “The boys are<br>
exhausted, the wing’s like a morgue, all asleep… I’m away<br>
for a sleep, think I’m sleeping now!”<br><br>
Stories about struggle<br><br>
In this third extract, Bobby Sands is on hunger strike<br><br>
Night time belonged to the prisoners. Once the warders<br>
left, they began their nightly routine of cigarette<br>
manufacture, button shooting, news broadcasting, and<br>
general entertainment. After the religious prisoners said<br>
the rosary and everyone distributed cigarettes and<br>
messages, there was debate and discussion.<br><br>
The men told the time by the night guard’s “bell checks”.<br>
He came on at nine o’clock and every hour he pushed the<br>
security grille at the bottom of the wing to show that he<br>
had checked the cells. Time was measured by the first bell<br>
check at nine, the second at ten, and the third at 11.<br>
After the third bell check, the last business of the night<br>
was entertainment, including the “book at bedtime”.<br><br>
The storyteller pulled his mattress up to his cell door and<br>
shouted out a story while the rest of the men lay,<br>
listening. All the surfaces in the prison were hard, with<br>
nothing to dampen sound, so noises travelled. When the book<br>
was a good one and the storyteller was engaging, everyone<br>
got lost in the story.<br><br>
Bobby told an array of stories. His speciality was epics.<br>
His story of Geronimo and his Apache guerrillas “epitomised<br>
everything that he thought a human being should be,” says<br>
Richard O’Rawe. “Compassionate but unbreakable, fighting<br>
the whole of America on his own.” There were other stories,<br>
all about struggle. Bobby told Trinity (by Leon Uris)<br>
several times and How Green Was My Valley, about the Welsh<br>
miners. He told Doctor Zhivago.<br><br>
The other prisoners began to learn political lessons from<br>
the stories.“Bob’s stories were all about heroes… It was<br>
always about the individual against the establishment and<br>
how the individual, no matter what happened, couldn’t be<br>
broken. If he had to fight them all on his own, so be it.<br>
If he had to die, so be it. That’s just the way he was.<br>
That was his mentality. Bob just had a spirit that couldn’t<br>
be tamed, and he wasn’t going to allow it to be tamed. If<br>
it came to it, he was going to fight them on his own, he<br>
was going to carry the burden of everybody.”<br><br>
It was not long before Sands told a story that became<br>
legendary among the blanketmen. He said that he had read a<br>
novel the last time he was in the prison hospital. Its<br>
title was Jet. Like all of Bobby’s books, Jet was a story<br>
of someone pursuing and winning freedom in the face of all<br>
the oppression that the forces of reaction could muster.<br>
Jet was about a man who took on the US military-industrial<br>
complex and achieved his own personal freedom through<br>
To the prisoners, it was a story about them, about how they<br>
could achieve an inner freedom even as they lay isolated in<br>
their grim cells, surrounded by barbed wire and concrete<br>
and a hostile force of screws. For a couple of hours a<br>
night as they listened to Bobby tell his stories, they were<br>
free. Their mind’s eyes took them beyond the walls, beyond<br>
the razor wire, wherever Bobby chose to take them. Each<br>
prisoner latched onto his words and created a vivid image<br>
of a place where, at that time, they most wanted to be…<br>
free, in struggle.<br><br>
The blanketmen lay on their foam mattresses, miles away<br>
from the maggots and the shit, imagining. Bobby was their<br>
travel agent and their guide and these stories, perhaps<br>
more than any other aspect of his seemingly tireless<br>
efforts to organise the prison struggle, turned him into<br>
their leader. They followed him because he could take them<br>
to the most special of places. He never let them down.<br><br>
Bobby Sands: Nothing But An Unfinished Song by Denis<br>
O’Hearn published by Pluto, £12.99.<br><br>
© Excerpts copyright Denis O'Hearn and Pluto Press<br>
<font size=3 color="#FF0000">The Freedom Archives<br>
522 Valencia Street<br>
San Francisco, CA 94110<br>
(415) 863-9977<br>
</font><font size=3>
<a href="http://www.freedomarchives.org/" eudora="autourl">