<div dir="ltr">


  <div id="gmail-toolbar" class="gmail-toolbar-container">
    </div><div class="gmail-container" dir="ltr">
    <div class="gmail-header gmail-reader-header gmail-reader-show-element">
      <font size="1"><a href="https://www.resumen-english.org/2021/02/day-zero-how-and-why-cuba-unified-its-dual-currency-system/">https://www.resumen-english.org/2021/02/day-zero-how-and-why-cuba-unified-its-dual-currency-system/</a>
      </font><h1 class="gmail-reader-title">Day Zero: How and Why Cuba Unified its Dual Currency System</h1>By Helen Yaffe on February 10, 2021</div><div class="gmail-content"><div class="gmail-moz-reader-content gmail-reader-show-element"><div id="gmail-readability-page-1" class="gmail-page"><div id="gmail-wrapper2">
<p><a href="https://i1.wp.com/www.resumen-english.org/wp-content/uploads/2021/02/2-12-cuba-currency.jpg?ssl=1"><img src="https://i1.wp.com/www.resumen-english.org/wp-content/uploads/2021/02/2-12-cuba-currency.jpg?fit=747%2C420&ssl=1" alt="" width="280" height="157"></a>The first of January 2021 was known as “Day Zero” in Cuba. After almost three decades of operating with a dual currency, <span id="gmail-more-16757"></span>Cuba’s
 national peso (CUP) and its convertible peso (CUC) were unified as part
 of a broader process of “monetary ordering” that also involves major 
price adjustments, the elimination of “excessive [state] subsidies and 
undue gratuities”, and significant changes in salaries, pensions, and 
social assistance benefits. The endeavor is without precedent, both 
because the US blockade restricts Cuba’s access to external finances and
 revenues and because the process is underscored by the state’s 
commitment to cushion the population from the trauma of restructuring. 
It is also being carried out in the midst of a global economic recession
 triggered by COVID-19.</p>
<p>In January 2021, Donald Trump became the twelfth president of the 
United States to leave office without accomplishing regime change in 
Cuba, though it was not for want of trying. The Trump administration 
unleashed over 240 new measures to tighten the world’s longest and most 
punitive blockade, devised to cause misery and suffering among the Cuban
 people. Even in the context of the pandemic, the pressure on Cuba 
intensified; Washington imposed suffocating sanctions while the 
Miami-based opposition promoted political instability and civil strife. 
In a final act of spite, on 12 January 2021, the Trump administration 
restored Cuba to the US list of state sponsors of terrorism, a move 
designed to obstruct any efforts by the new Biden administration to 
improve relations with the island.</p>
<p>Incrementally since 2019, Cuba’s access to food and fuel has once 
again been severely impeded, export earnings slashed, and foreign 
investors scared off. Measures to tackle the COVID-19 pandemic have 
demanded additional resources, while the economy was shut down and 
tourism revenues plummeted as borders were closed. Even while thousands 
of Cuban medical specialists have treated COVID-19 patients in over 40 
countries, goods shortages on the island have made long, exhausting 
queues part of life’s daily grind, with Cubans rising at 4am to get in 
line. Poor agricultural production and the pandemic have exacerbated 
<p>Cuba’s GDP fell by 11% in 2020 – nearly one-third of the total drop 
the island experienced during the “Special Period” between 1990 and 
1993, following the collapse of the Soviet bloc. Hard currency receipts 
were just 55% of planned receipts in 2020, while imports fell 30% 
compared to 2019. Cuba needs hard currency to purchase on the 
international market; over half the food, fuel, medicines, and other 
vital resources consumed on the island are imported, hence the unfilled 
shelves and long queues. This scenario both complicated and lends 
urgency to the process of monetary ordering.</p>
<p>Cuba’s dual currency dates back to 1993, the worst year of the 
Special Period, when the US dollar was reluctantly legalized and allowed
 to operate alongside the CUP. Possession of the dollar had been 
prohibited since 1979. Announcing the legislation in a speech on 26 July
 1993, President Fidel Castro had made his distaste clear, warning of 
emerging inequalities as those in receipt of remittances would enjoy 
“privileges that the rest do not have”, something “we are not used to”. 
However, “black market” use of US dollars had become so widespread that 
prohibition was unworkable. Legalization transferred the benefits of 
using dollars from individuals to the state so that everyone could 
benefit. It was also a necessary component of opening up the tourism 
industry, which operated in dollars. Furthermore, with so many Cubans 
having relatives in the United States, the inflow from remittances could
 bolster the ailing economy. However, remittances also exacerbated 
historically rooted racial and class inequalities, as most recipients 
were white and better off; their relatives had often left in earlier, 
politically motivated waves of emigration and were well-established in 
the US or Europe, with adequate resources to send money back to Cuba.</p>
<p>US dollar transactions were permitted in the domestic economy and for
 personal use. Most basic necessities continued to be purchased in CUP, 
but luxury goods and supplementary basic goods available outside the 
ration-card allotment were sold at “hard-currency collection shops”, 
known as “dollar shops”, at prices that included steep taxes. For Cuban 
consumers, the value of the dollar quickly fell against the CUP 
(initially, from $1 = 150 CUP in 1994 to $1 = 18 in 1996) stabilising at
 $1 = 24 CUP. In state enterprises, however, accounting and exchange 
operations functioned with an official exchange rate of $1 = 1 CUP. This
 was problematic because it obscured losses and surpluses from their 
accounts, and removed incentives to increase exports. The enterprises’ 
economic results appeared the same whether their produce was sold 
internally for CUP, or exported for hard currency, even though the 
monetary value to the Cuban government was significantly different.</p>
<p>In 1994, the Cuban government introduced a new “convertible” Cuban 
peso (CUC) to substitute the US dollar for use in Cuba at an exchange 
rate of one to one. The CUC was printed and controlled by the Cuban 
Central Bank. Gradually, use of CUCs outstripped US dollars; then in 
2004 the US dollar was removed from legal tender. “De-dollarisation” was
 a response to the Cuban Assets Targeting Group, set up by Bush to stop 
US dollar flows into and out of Cuba. The dual currency and dual 
exchange rates remained, however, with the CUC still pegged to the 
dollar, exchanged at 1 CUC to 24 CUP for Cuban consumers and 1 CUC to 1 
CUP for state enterprises.</p>
<p>The dual currency divided the economy into two parts. Which branch 
any Cuban operated within depended on whether their income was 
exclusively from a state salary paid in CUP, or if they had access to 
dollars or CUC. Many Cubans had a foot in each sector. However, it also 
entrenched inequality and broke the link between work and remuneration. 
Incomes no longer reflected skill levels, nor the quantity or quality of
 formal work. Those with access to dollars could buy subsidized peso 
goods for a fraction of their market price and consume additional goods 
from dollar shops. Those dependent on peso incomes could not afford 
non-subsidized markets. State workers, including the most highly 
skilled, earned the lowest incomes. Many highly qualified Cubans left 
their professions for jobs with access to CUCs that provided them with a
 higher level of consumption, such as tourism, taxi driving, or joint 
<p>Eliminating the dual currency was a priority for Cubans, according to
 the national consultations held during Raul Castro’s mandate as 
president. It was a key objective in the Guidelines for Updating the 
Economic and Social Model approved in 2011, updated in 2016, and 
confirmed in the Sixth and Seventh Congresses of the Cuban Communist 
Party (2011 and 2016). In October 2013, the government announced that 
the process of reunifying the currencies was underway.</p>
<p>The announcement was well-received. Most Cubans had come to identify 
income inequality with the dual monetary system, and thus assumed that 
monetary unification would automatically see inequalities disappear. The
 government’s statement, however, was clear:</p>
<p>Monetary and currency exchange unification is not a measure which 
will, in itself, resolve all of the economy’s current problems, but its 
implementation is indispensable to re-establishing the value of the 
Cuban peso and its function as money; that is to say, as a unit of 
account, payment, and savings.</p>
<p>This was necessary, the official note said, “to develop the 
conditions which will lead to increased efficiency, more accurate 
measurement of economic activity, and incentives for those sectors which
 produce goods and services for export, and to replace imports”. That 
statement was reiterated in 2020 as Day Zero approached.</p>
<p>Despite agreement about the urgency of unification, the process was 
delayed while Cuba dealt with other pressing problems, even if initial 
steps were taken. The one-to-one exchange rate in some Cuban enterprises
 was shifted to 1 CUC to 1 CUP, and later one to ten, massively 
devaluing the CUP, raising domestic production costs, and requiring 
greater state subsidies to avoid passing on the higher costs to the 
Cuban population. The solution ultimately lay in increasing production 
and raising productivity. Essentially, Day Zero is the culmination of 
years of preparation, the participation of hundreds of experts, and – in
 the final months – the training of thousands of “cadre” officials and 
specialists. It was also preceded by an intense public information 
campaign with government ministers appearing on television daily to 
explain the measures and address Cubans’ concerns. This continued into 
January 2021.</p>
<p>The minimum monthly wage for state employees (two-thirds of total 
employees) has increased by 525% from 400 CUP ($17) to 2,100 CUP ($88). 
The new maximum, based on hours worked and excluding additional payments
 available, is 9,510 CUP ($396). Higher salaries will be linked to 
educational qualifications and other specialist criteria. The minimum 
age-related or disability pension was raised by 450% to $1,528. These 
rises cushion Cubans from inevitable price hikes, which were anticipated
 at an average 160% for state-controlled prices and 300% for private 
businesses. It follows that the greater proportion of income a Cuban 
spends in the non-state sector, the more they will be impacted by the 
soaring prices. However, the benefits of the salary rise to individuals 
will be eroded if scarcity of goods leads to an inflationary spiral.</p>
<p>Higher salaries are structured to incentivize Cubans to improve their
 qualifications and skillsets. The adjustments will also push into work a
 large layer in society who get by without formal employment, benefiting
 from state provision and subsidized consumption. Already by December 
2020, thousands of Cubans had applied for positions in the state sector.
 Yet scarcity remains high, and an inflationary spiral looms.</p>
<p>The “ration book” will continue to exist as a means of distributing 
highly subsidized food products, but subsidies for other goods in the 
family basket will gradually be removed as the emphasis shifts to 
“subsidizing people”, not products, so that state support is targeted to
 those in need.</p>
<p>Nothing dramatic happened on Day Zero itself. Cubans have six months 
to spend or exchange their CUCs at the existing rate of one to 24 CUP. 
The CUP will not be the only legal tender in Cuba, however. In 2019 the 
government “temporarily” opened stores in freely convertible currency 
(MLC), including the dollar. These stores were extended in July 2020. 
Though widely unpopular, they are a means to provide the state with 
urgently needed hard currencies. These MLC stores accept bank cards 
only, which depends on Cubans having cash deposits in Cuban banks. The 
success of these stores largely depends on remittances, but these have 
been hit by targeted US sanctions and the global downturn.</p>
<p>All Cuban state enterprises now operate with an exchange rate of $1 =
 24 CUP, a devaluation of 2,300% from the one-to-one rate. This is 
supposed to force them to increase efficiency and productivity in order 
to adjust. The state has committed to protecting enterprises by 
providing subsidies and credit for one year. However, the drive to raise
 productivity is bound to reduce job security and increase unemployment –
 difficult for a workforce accustomed to extensive protections 
irrespective of performance.</p>
<p>State enterprises have been granted greater control over management 
decisions: setting prices, raising salaries, distributing profits, and 
securing foreign exchange. State or non-state entities that export can 
keep 80% of revenues. Those supplying the MLC stores can keep 100%. 
“Monetary ordering” should benefit exporters, but importers will 
struggle. This should serve as an incentive to substitute imports for 
domestic products, fostering national production linkages, saving scarce
 hard currency, and increasing foreign-exchange receipts. The measures 
are also intended to equalize conditions for state-owned companies and 
non-state forms of management (self-employed workers, cooperatives, and 
private businesses).</p>
<p>For foreign investors, the monetary and exchange unification will 
simplify the process of negotiating, evaluating, and managing businesses
 in Cuba. The positive impact is blunted, however, by the fact that the 
US Treasury is threatening to fine foreigners that engage with Cuba. The
 Cuban government is struggling to combat US measures to scare off 
foreign investors. In December 2020, it announced that restrictions on 
foreign business ownership would be lifted (except in extractive 
industries and public services), removing the obligation for foreign 
investors to enter joint ventures with the Cuban state in tourism, 
biotechnology, and the wholesale trades. Cuba’s annual foreign 
investment portfolio included 503 projects for which the government 
seeks $12 billion as part of its national development strategy.</p>
<p>Speculation about monetary unification, along with goods scarcities, 
saw prices rise in late 2020. The government responded by raising state 
salaries (3 million beneficiaries), pensions (1.7 million 
beneficiaries), and social assistance (184,000 beneficiaries) in 
December 2020, earlier than planned. To counter inflation, prices on 
dozens of key products and services remain centrally set, but these 
limits have to be enforced. New, higher tariffs on electricity 
consumption intend to reduce state spending and promote energy saving. 
Some 95% of the electricity Cubans consume is produced from fossil 
fuels, and 48% of that is imported at high prices, which include a 
premium charged by suppliers to cover the risk of being sanctioned under
 the US blockade. Ultimately, however, the government reduced planned 
increases in response to complaints from the population.</p>
<p>Although the “monetary ordering” increases Cubans’ exposure to market
 mechanisms, it is not a break with Cuba’s present system. In the 
context of US aggression, trade dependence, economic crises, and 
scarcity, the government aims to adopt greater material incentives in 
the long-running battle to raise production and productivity within the 
socialist framework. Back in November 2005, Fidel Castro talked about 
“the dream of everyone being able to live on their salary or on their 
adequate pension” without need of the ration book, which allows a 
“parasitic” layer in Cuban society to refuse to work while benefiting 
from state subsidies. From 2007, Raul Castro constantly referred to the 
“socialist principle” of “from each according to their ability, to each 
according to their work” as an aspiration in Cuba. He has repeated it in
 relation to the monetary ordering now underway.</p>
<p>Cuba delayed Day Zero, hoping to create propitious conditions for its
 implementation. But with the pandemic raging and a global economic 
recession just beginning, nothing was to be gained from further delay. 
The process may alarm Cubans, but as the adjustment filters through the 
economy, and with the state’s promise that no-one will be left behind, 
it could prove to be a vital step for Cuban development. But even if the
 new Biden administration does lift some sanctions, this year promises 
to be another tough one for Cuba.</p>
<p>Source: <a href="https://blogs.lse.ac.uk/latamcaribbean/2021/02/10/day-zero-how-and-why-cuba-unified-its-dual-currency-system/">Latin America and Caribbean Center</a></p>