<div dir="ltr">


  <div id="gmail-toolbar" class="gmail-toolbar-container">
    </div><div class="gmail-container" dir="ltr">
    <div class="gmail-header gmail-reader-header gmail-reader-show-element">
      <font size="1"><a href="https://mronline.org/2020/10/23/indigenous-solutions-to-californias-capitalist-conflagrations/">https://mronline.org/2020/10/23/indigenous-solutions-to-californias-capitalist-conflagrations/</a>
      </font><h1 class="gmail-reader-title">MR Online | Indigenous solutions to California’s capitalist conflagrations</h1>
      <div class="gmail-credits gmail-reader-credits">Tony Marks-Block - October 23, 2020<br></div>


    <div class="gmail-content">
      <div class="gmail-moz-reader-content gmail-reader-show-element"><div id="gmail-readability-page-1" class="gmail-page"><div id="gmail-content">
        <div id="gmail-main-sidebar-container">    

                                                                <a href="https://mronline.org/wp-content/uploads/2020/10/black_oak_burning-1.jpg" rel="lightbox" title="Indigenous solutions to California’s capitalist conflagrations"><img src="https://mronline.org/wp-content/uploads/2020/10/black_oak_burning-1-600x400.jpg" alt="Prescribed fire on the Yurok Reservation, California" title="Indigenous solutions to California’s capitalist conflagrations" style="margin-right: 0px;" width="452" height="301"></a>


                                                                    <p>California is experiencing yet another year of calamitous
 conflagrations producing human fatalities, home destruction, and 
hazardous air quality that could be prevented by radically restructuring
 land management to prioritize Indigenous approaches and objectives. 
Political sound bites pit climate change against forest management as 
the source of the disaster. Republicans emphasize the claim that 
California’s forests need more management to reduce woody fuels that 
encourage fire spread, but their management rhetoric masks their 
ulterior motives to <a href="https://www.washingtonpost.com/energy-environment/2019/01/14/trumps-executive-order-will-cut-more-forest-trees-some-publics-tools-stop-it/">thin forests</a>
 in support of the timber industry, and their record of limiting federal
 funding for forest restoration. On the other hand, California Democrats
 emphasize the effects of climate change to critique Republican 
denialism, and they also recognize that changes to forest management are
<p>Not surprisingly, neither the State of California nor the Federal 
government discuss the effects of colonialism or capitalist timber 
extraction on the wildfire crisis. Indigenous-set, prescribed fires 
attenuated the spread of wildfire by reducing woody fuels across 
California. Industrial timber extraction and fire suppression have 
contributed to unprecedented fuel accumulations. Today, Indigenous 
Tribes and organizations are leading efforts to revive <a href="https://www.theguardian.com/commentisfree/2020/sep/16/california-wildfires-cultural-burns-indigenous-people">prescribed fire and restore forests</a>,
 yet their solutions are not being supported at a necessary scale. 
Without a long-term commitment to supporting Indigenous initiatives and 
sovereignty, we will continue to see explosive fire growth amplified by 
unprecedented temperatures and drought.</p>
<p><strong>Indigenous Fire and Colonialism</strong></p>
<p>California ecosystems are fire-adapted, and Indigenous cultures are <a href="https://fireadaptednetwork.org/fire-as-medicine-fire-dependent-cultures/">fire-dependent</a>.
 “We rely on fire to maintain our basketry materials, medicinal plants, 
acorn trees and hunting grounds,” says Elizabeth Azzuz, Yurok Tribal 
member, and leader in the <a href="http://culturalfire.org/">Cultural Fire Management Council</a>.</p>
<p>Preceding colonialism, Indigenous cultures applied fire at a large scale and at high frequency (e.g., every 2 – 5years) <a href="https://escholarship.org/uc/item/02r7x8r6">to eliminate fungal and insect infestations in acorns</a>, which are historically at the foundation of their diet. They burned to enhance the production of <a href="https://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S0378112719306826">basketry materials</a>
 and berries, and to improve forage for deer and elk. By burning woody 
fuel accumulations, California Indians not only improved their ability 
to see and move across the landscape, but they also reduced the ability 
of unintentional fires to spread rapidly and intensely. This is a core 
tenet of Indigenous and Western fire science: where there is limited and
 discontinuous fuel, fires spread more slowly and at lower intensities, 
if at all.</p>
<p>Western foresters who shaped California and Federal fire policy in the early 20<sup>th</sup>
 century arrogantly believed they could exclude fire from the landscape 
to protect standing timber, and support timber regeneration to sustain 
timber yields for American empire<a name="_ednref1">[1]</a>.
 They used white supremacist narratives to denigrate Indigenous fire 
practices. Indigenous burning practices were derisively called ‘Paiute 
burning’ by US Forest Service leaders to discourage settler adoption of 
prescribed burning, and to promote fire exclusion policies. In 1920, 
Henry Graves, the second US Forest Service Chief, contended that 
Indigenous burning for forest protection was a fallacy, and “far from 
consistent with the[ir] relatively low stage of cultural development”<a name="_ednref2">[2]</a>.</p>
<p>The so-called superiority of capitalist timber management justified 
Indigenous land appropriation and fostered timber monocultures that were
 reliant on pesticides to kill unwanted, or “unproductive” species<a name="_ednref3">[3]</a>. Tree densities in timber plantations increased fuel loads and destroyed the biodiversity stewarded by Indigenous cultures.</p>
<p><strong>Lack of Funding and Sprawl are a Dangerous Mix</strong></p>
<p>Federal and state governments now belatedly acknowledge that 
prescribed fire is a necessary tool to mitigate wildfire spread and to 
restore ecological communities, but have never invested to implement 
frequent prescribed burning at a sufficient scale. <a href="https://www.americanprogress.org/issues/green/reports/2018/06/13/451901/defining-success-wildfire-funding-fix/">Federal budgets before 2020</a>
 routinely allocated funds meant for prescribed fire and other forest 
restoration to pay for suppression instead. Decades of fire suppression 
invested in an industrial complex with huge expenditures in equipment 
(e.g., planes, fire vehicles) and a reliance on <a href="https://fair.org/home/us-media-cant-think-how-to-fight-fires-without-1-an-hour-prison-labor/">prison labor</a> to protect the expansion of homes in what is called the Wildland Urban Interface (WUI).</p>
<p>The WUI is an expansive term that describes areas where human 
(infra)structures are constructed within fire-adapted ecosystems. In 
parts of California the WUI is <a href="https://longreads.com/2018/12/04/the-case-for-letting-malibu-burn/">an unwieldy matrix of homes</a>
 designed without basic fire protections that expanded when capitalists 
and county governments realized that cut-over timberlands were more 
lucrative as subdivisions<a name="_ednref4">[4]</a>. The WUI relies on a privatized <a href="https://movementgeneration.org/movement-generations-gopal-dayaneni-on-californias-wildfires/">electrical infrastructure</a>
 that has become dilapidated and is one of many new sources of 
unintentional fire starts. This infrastructure supports vacation homes 
as well as low-income housing that attracts people trying to find 
respite from <a href="https://www.theatlantic.com/ideas/archive/2019/10/can-california-save-itself/601135/">California’s housing crisis</a>
 and the ecological alienation produced by urban life. Absentee property
 ownership, limited funds, and new land uses focused on recreation and 
tourism make the coordination of prescribed fire and other fuel 
reduction methods onerous.</p>
<p>One solution to sprawl is to <a href="https://www.kqed.org/science/1943266/one-potential-solution-to-fires-in-the-wilderness-dont-build-there">discourage post-fire re-building</a> in the WUI, but county revenue structures and the real estate industry <a href="https://theconversation.com/dont-blame-california-wildfires-on-a-perfect-storm-of-weather-events-86128">do not favor such re-zoning and planning</a>. In the absence of major planning reforms, there are successful examples of <a href="https://fireadaptednetwork.org/wildfiremitigationworks-six-more-examples-so-22-and-counting/">mitigating wildfire in the WUI</a>
 that can be replicated. Indigenous groups are at the forefront of these
 efforts using prescribed fire, and their longstanding land tenure in 
California shows that policies to prevent re-building could re-produce 
<p><strong>Indigenous Leadership Can Help Restore Positive Fire Relationships</strong></p>
<p>In the Klamath basin of Northwest California, Karuk and Yurok Tribal members are leading a regional <a href="https://www.hcn.org/articles/tribal-affairs-california-wildfires-werent-always-this-destructive">resurgence of prescribed burning</a>
 to revitalize Indigenous culture, maintain spiritual practices, and to 
protect homes. They recognize that the scale of the problem requires 
extensive partnerships. Karuk wildland fire leader <a href="https://www.youtube.com/watch?v=Mby72d2Vz30">Herman Albers states</a>
 that there are “two million acres that we want to treat and restore and
 we can’t do it alone. If we are trying to do it ourselves it’s going to
 take too much time”.</p>
<p>Karuk and Yurok Tribal members have maintained small-scale prescribed
 cultural burning through the years, retaining their expertise in fire 
science despite its criminalization, and choosing to risk fines and 
imprisonment to ensure ancestral fire knowledge was passed on. In recent
 decades, Indigenous basket weavers and other cultural practitioners 
have pressured the Forest Service and other land managers to maintain 
prescribed burning to enhance ecocultural resources. Since 2013, the 
Karuk Tribe has initiated <a href="https://www.wkrp.network/">a partnership</a>
 with the Forest Service and environmental NGOs to expand prescribed 
fire throughout their ancestral territory. They use federal funds for 
wildfire risk reduction to provide dozens of jobs for Tribal and 
community members to plan and implement prescribed fire.</p>
<p>This initiative is an example of a “caretaking economy” that could be supported by the <a href="https://therednation.org/the-red-nation-launches-part-three-heal-our-planet-of-the-red-deal/">Red Deal</a> proposed by the Red Nation across Indian country. <a href="https://www.jacobinmag.com/2020/01/jackie-fielder-state-senate-california-san-francisco-dsa">Jackie Fielder</a>, an Indigenous socialist California senate candidate, recently <a href="https://jackieforsenate.com/wildfires">highlighted the Karuk initiative</a>
 as a model for supporting Indigenous sovereignty, economic development 
and fire resilience throughout California. She would like the state to 
develop a plan with Tribal leadership to “expand [Indigenous] land 
management practices beyond the boundaries of tribal lands, [create] a 
jobs program for tribal members and non-tribal members, and necessary 
funding or policy changes to make that possible”.</p>
<p>Yurok Tribal members are also taking advantage of <a href="https://www.newyorker.com/news/dispatch/how-carbon-trading-became-a-way-of-life-for-californias-yurok-tribe">new funds and land acquisitions</a> to expand prescribed fire through the Tribe’s wildland fire department and a grassroots entity called the <a href="http://culturalfire.org/">Cultural Fire Management Council</a>.
 The Council supports cooperative and family-led burning through 
collective resources and equipment to reduce overhead costs and 
bureaucratic processes associated with government-sponsored burning. 
This cooperative burn model is also being replicated by non-native rural
 land owners throughout California in counties like <a href="https://humcopba.net/">Humboldt</a>, <a href="https://www.plumasfiresafe.org/plumas-underburn-co-op.html">Plumas</a> and <a href="https://calpba.org/good-fire-alliance">Sonoma</a>,
 and is influenced by successful prescribed burn associations in the 
American Mid-West. It augments efforts to increase fire professionals by
 training community members to safely burn on their own to increase fire
<p>Indigenous peoples remain <a href="https://journals.plos.org/plosone/article?id=10.1371/journal.pone.0205825">disproportionately affected</a> by wildfire destruction, as evidenced by the recent <a href="https://www.sfchronicle.com/california-wildfires/article/California-tribe-offered-solution-to-wildfire-15638137.php">destruction caused by the Slater Fire</a>,
 in Happy Camp, California, where the Karuk Tribe is headquartered. 
Decades of prescribed fire planning around the town and Tribal lands 
were never implemented at scale due to extensive state and federal 
bureaucracy, and insufficient funding. Governance and resources should 
be transferred to those communities who have spent decades planning for 
wildfire, to prevent future disaster. Ongoing demands for Tribal 
sovereignty and land restitution, paired with the development of a new 
prescribed fire workforce, can begin to heal this land from the 
conflagrations produced by 250 years of colonialism and capitalist 
exploitation. “We need to renew our relationship with fire,” <a href="https://www.wnycstudios.org/podcasts/takeaway/segments/how-tribal-experts-are-shaping-federal-gov-wildfire-strategy">says Karuk leader Chook-Chook Hillman</a>, “the clock is ticking”.</p>
<p><a name="_edn1">[1]</a> Hudson, M., 2011. <em>Fire management in the American West: forest politics and the rise of megafires</em>. University Press of Colorado.</p>
<p><a name="_edn2">[2]</a> Graves, H. S. (1920). The torch in the timber. <em>Sunset</em>, <em>44</em>(4), 37–40, 80–90.</p>
<p><a name="_edn3">[3]</a> Huntsinger, L., & McCaffrey, S. 1995. A forest for the trees: Forest management and the Yurok environment, 1850 to 1994. <em>American Indian Culture and Research Journal</em>, <em>19</em>(4), 155–192.</p>
<p><a name="_edn4">[4]</a> Duane, T.P., 1999. <em>Shaping the Sierra: Nature, culture, and conflict in the changing West</em>. University of California Press.</p>