<div dir="ltr">


  <div id="gmail-toolbar" class="gmail-toolbar-container">
    </div><div class="gmail-container" dir="ltr">
    <div class="gmail-header gmail-reader-header gmail-reader-show-element">
      <font size="1"><a href="https://theintercept.com/2020/10/10/portland-tear-gas-chemical-grenades-protests/">https://theintercept.com/2020/10/10/portland-tear-gas-chemical-grenades-protests/</a>
      </font><h1 class="gmail-reader-title">Toxic Chemical Smoke Grenades Used in Portland</h1>
      <div class="gmail-credits gmail-reader-credits">Sharon Lerner - October 10, 2020<br></div></div>


    <div class="gmail-content">
      <div class="gmail-moz-reader-content gmail-reader-show-element"><div id="gmail-readability-page-1" class="gmail-page"><div><div><p><u>By the time</u>
 she was standing in front of the federal courthouse on Lownsdale Square
 on the night of July 25, Olivia Katbi Smith had already been exposed to
 tear gas several times. On those previous occasions during the Black 
Lives Matter protests in Portland, Oregon, this summer, being gassed had
 been very unpleasant: leaving her coughing and making her eyes and nose
 run and sting.</p>
<p>But this time, standing about 30 feet from the fence that was 
surrounding the downtown courthouse, Smith felt suddenly and violently 
worse than she ever had before. “I didn’t know if I was going to puke or
 pass out,” she recalled recently. “I was stumbling, trying to get 
away.” Smith, who is 28, was wearing goggles plus an N95 mask and 
thought that whatever was making her ill might have been trapped inside 
her mask. “So I made a really bad instinctual decision to take it off,” 
she said. “And instead of bringing relief, it instantly felt so much 
worse, like I was trapped in the air. It was overwhelming. I could not 
<p>Smith, like thousands of others in Portland, took to the streets in June to protest the <a href="https://theintercept.com/2020/05/29/george-floyd-minneapolis-police-reform/">suffocation and killing of George Floyd by a police officer.</a> By the beginning of July, the crowds had begun to thin somewhat. But after Trump decided to <a href="https://theintercept.com/2020/07/24/portland-federal-police-protests/">send federal law enforcement to the city</a>
 that month, the number of protesters surged and violence escalated. And
 according to interviews with more than a dozen people who attended the 
protests and <a href="https://zenodo.org/record/4059329">research</a> by
 the Portland-based Chemical Weapons Research Consortium, there was a 
marked shift in the use of chemical munitions on the crowds in the 
second half of July, as the federal agents released greater amounts and 
different types of smoke and gas onto crowds that seemed to set off 
severe and sometimes lasting health effects.</p>
<h3>Smoke Grenades</h3>
<p>The Portland Police Bureau began using tear gas on Black Lives 
Matters protesters almost as soon as they first assembled in late May. 
Mayor Ted Wheeler acknowledged that the city has used “CS” tear gas. The
 commonly used formulation contains 2-chlorobenzalmalononitrile, a 
compound that was designed to induce immediate pain but can also have <a href="https://www.propublica.org/article/tear-gas-is-way-more-dangerous-than-police-let-on-especially-during-the-coronavirus-pandemic">long-term effects</a>, including <a href="https://www.hindawi.com/journals/tswj/2014/963638/">chronic bronchitis</a>. In early September, Wheeler ordered the police to stop using it. Tear gas is <a href="https://www.un.org/disarmament/wmd/bio/1925-geneva-protocol/">banned</a> in war but can be used to disperse crowds of civilians.</p></div><div><div><p><img src="https://theintercept.imgix.net/wp-uploads/sites/1/2020/10/IMG_20200816_013936-225x300.jpg?auto=compress%2Cformat&q=90" alt="IMG_20200816_013936" style="margin-right: 0px;" width="225" height="300"></p><p class="gmail-caption">Unexploded smoke grenade recovered from July 16 protests in Portland by a front-line protester and medic.</p>
<p class="gmail-caption">
Photo: Courtesy of Juniper Simonis</p></div></div><div><p>After
 federal agents from the Department of Homeland Security descended on 
Portland in July in a mission dubbed “Operation Diligent Valor,” the use
 of chemical irritants to control, drive away, and confuse protesters 
and obscure the actions of law enforcement grew and intensified. Among 
the products that federal agents appear to have used during the 
military-style crackdown is a hexachloroethane “smoke grenade” 
manufactured by a company called Defense Technology and <a href="https://www.defense-technology.com/product/maximum-smoke-hc-military-style-canister/">sold as</a>
 “Maximum HC Smoke.” Volunteers for the Chemical Weapons Research 
Consortium collected 20 canisters from the protest area that are the 
size and shape of the smoke grenades, at least five of which still had 
Defense Technology labels on them. The group also analyzed the chemical 
residue on one of the recovered spent canisters and found it contained 
chemicals known to be released by the smoke grenades.</p>
<p>Juniper Simonis, a scientist and researcher with the Portland-based group, said that they were also able to <a href="https://zenodo.org/record/4059330#.X37EtZNKjep">track</a>
 the use of the “HC” bombs or grenades through video and photographs 
because of their distinctive burning patterns. “No other type of 
munition they used burns like it,” said Simonis, who described the smoke
 bombs as giving off “visible heat” for one-and-a-half to two minutes.</p>
<p>The Department of Homeland Security did not respond to inquiries from
 The Intercept about its agents’ use of hexachloroethane “smoke 
grenades” and other kinds of crowd control weapons on protesters in 
Portland. Defense Technology referred questions about the use of the 
grenade to its parent company, the Safariland Group, which did not 
</div><div><p>The HC smoke bomb, which was developed 
in the 1930s to disperse people and conceal actions on the battlefield, 
is particularly dangerous to health and the environment. The 
Military-Style Maximum Smoke HC grenade from Defense Technology is “very
 toxic to aquatic life with long-lasting effects” and is “suspected of 
causing cancer,” according to the grenade’s <a href="https://www.documentcloud.org/documents/7223062-Defense-Technology-1083-Military-Style-Maximum.html">safety data sheet</a>. Environmental effects of the smoke bombs include defoliation of trees and a long-term reduction in their growth.</p>
<p>The <a href="https://www.dropbox.com/sh/5eja6iep1idenc4/AADN1aTIleMKitUtQnFMJ-qMa/Product%20Sheets?dl=0&preview=48183.pdf&subfolder_nav_tracking=1">health effects</a>
 of hexachloroethane include nausea, vomiting, central nervous system 
depression, and kidney and liver damage, according to the compound’s <a href="https://pim-resources.coleparmer.com/sds/48183.pdf">material safety data sheet</a>.
 Zinc chloride, a compound released by the grenades in even greater 
amounts than hexachloroethane, has “long-lasting effects” on aquatic 
life, according to its manufacturer’s <a href="https://beta-static.fishersci.com/content/dam/fishersci/en_US/documents/programs/education/regulatory-documents/sds/chemicals/chemicals-z/S25635.pdf">safety data sheet.</a> The toxic compound also causes <a href="https://www.tandfonline.com/doi/full/10.1080/15563650.2016.1271125">fever, chest pain, and liver damage</a> and is associated with anorexia, fatigue, and weight loss.</p>
<p>Although the grenade’s manufacturer, Defense Technology, markets it 
as “military style,” the Department of Defense appears to have begun 
phasing out the smoke bomb years ago because it was incredibly 
dangerous. A 1994 <a href="https://apps.dtic.mil/dtic/tr/fulltext/u2/a277838.pdf">report</a>
 of the U.S. Army Biomedical Research and Development Laboratory notes, 
“Exposure of unprotected soldiers to high concentrations of HC smoke for
 even a few minutes has resulted in injuries and fatalities.”</p>
<p>The Department of Defense did not respond to an inquiry about whether it had discontinued use of HC smoke grenades. But a 2012 <a href="https://www.documentcloud.org/documents/7222570-2012-Hexachoroethan-SERDP-Report.html">report</a>
 by the Strategic Environmental Research and Development Program, the 
Department of Defense’s environmental program, indicates that the U.S. 
military was at the time exploring the adoption of several less toxic 
“obscurants” because of the serious breathing difficulties, swelling of 
the lungs, severe liver problems, and death associated with the 
grenades. The SERDP report notes that those health issues “pose a threat
 to the health of the war fighters that are exposed to this smoke during
 training and combat.”</p></div><div><div><div><p><img alt="" src="https://theintercept.com/wp-uploads/sites/1/2020/10/IMG_3166-1000x800.jpg" style="margin-right: 0px;" width="452" height="362"></p><p><img alt="" src="https://theintercept.com/wp-uploads/sites/1/2020/10/image62-1000x799.jpg" style="margin-right: 0px;" width="452" height="361"></p></div></div><p><span>(Left/top)
 After a reaction has stopped, HC canister shows charred remains and 
(right/bottom) HC ordnance off-gassing Zinc Chloride mid-deployment.</span><span>Photo: Courtesy of Sarah Riddle.</span></p></div><div><h3>Immediate and Lasting Effects</h3>
<p>Protesters who were exposed to chemical gas and smoke during the 
standoffs with federal agents in Portland report a constellation of 
immediate and enduring effects not usually associated with tear gas, 
including vomiting, hair loss, inability to eat, and inability to focus 
or “brain fog.” Some of the symptoms are consistent with those the 
military and the chemical manufacturers have linked to both 
hexachloroethane and zinc chloride.</p>
<p>Many people were instantly sickened by the chemical cloud. “I vomited
 and the people around me were vomiting as well,” said a medic who goes 
by Opal Hexen. “A whole block of people was throwing up into their 
respirators,” said Hexen, who was also wearing a respirator that covered
 much of her face. “At that point, I felt like I had to take it off to 
vomit,” she said. “And when I did, I had a blinding, choking feeling. My
 whole body started shaking. I couldn’t see, and I couldn’t process 
<p>Laura Jedeed, who went to the majority of protests in July, didn’t 
vomit but wanted to. “There’s a gag reflex,” she said of her immediate 
reaction to the substance that federal agents sprayed into the air. 
While she had been exposed to tear gas from the Portland Police Bureau 
on several occasions, “whatever the feds were putting out there felt a 
lot worse,” said Jedeed. “It burns like you’re on fire for 24 hours.” 
The night after being exposed, Jedeed slept clutching frozen cans to 
cool her hands. “And for about a day after, I’d get a gag reflex when I 
was swallowing.” Long after that, she struggled to eat and by August had
 lost 10 pounds.</p>
<p>Although Jedeed served in the Army’s 82nd Airborne Division and was 
deployed twice to Afghanistan, she said the ordeal of being exposed to 
chemicals “felt more like combat than anything I experienced in the 
<p>Others also reported being uninterested in or repelled by food, and 
weight loss that persisted for days and sometimes weeks after the 
initial exposure. Mac Smiff, a music journalist and regular at the 
protests, began to find it difficult to eat in late July after being 
repeatedly exposed to tear gas and smoke bombs lobbed by federal agents.
 By early August, he had dropped from 193 to 181 pounds and recently 
said that he has yet to regain the weight.</p>
</div><p><a href="https://theintercept.com/collections/protests-for-black-lives/"><span><span><img alt="Protests for Black Lives" src="https://theintercept.imgix.net/wp-uploads/sites/1/2020/07/GettyImages-1218280802-crop-promo.jpg?auto=compress%2Cformat&q=90&fit=crop&w=440&h=220" style="margin-right: 0px;" width="440" height="220"></span></span><span><span></span></span></a></p><div><p>The
 harms caused by the chemical agents are among the many physical 
injuries that resulted from the clashes with federal agents and local 
police in Portland. In a <a href="http://www.phr.org/Portland">report</a>
 released Thursday, Physicians for Human Rights documented a “consistent
 pattern of disproportionate and excessive use of force” by both 
Portland Police Bureau officers and federal agents during the protests 
throughout June and July. The report details brutal injuries from rubber
 bullets, other impact munitions, and tear gas canisters thrown at 
protesters in the city, which has logged <a href="https://2020pb.com/">more instances</a>
 of police brutality during this summer of protest than any other U.S. 
city. The report also noted that the number of serious injuries from 
these “kinetic impact projectiles” in Portland increased after federal 
agents arrived in July. Nationwide, the group has <a href="https://storymaps.arcgis.com/stories/29cbf2e87b914dbaabdec2f3d350839e">confirmed</a> 115 head injuries during the protests following George Floyd’s death between May 26 and July 27.</p>
<p>Nate Cohen was one of the people in Portland whom federal agents shot
 with a tear gas canister in July. Cohen was working as a medic around 1
 a.m on July 26. And although U.N. guidance says governments have to 
protect medical personnel so that protesters have timely access to 
emergency medical services, and Cohen was wearing seven visible red 
crosses at the time, he said he felt clearly targeted at close range by 
the federal agents. The American Civil Liberties Union is representing 
Cohen and several volunteer street medics in a <a href="https://www.aclu.org/press-releases/aclu-sues-feds-portland-police-attacking-medics-protests">lawsuit</a> against
 the Department of Homeland Security, the U.S. Marshals Service, and the
 city of Portland for targeting them at the protests.</p>
</div><blockquote><span></span><p>“Tear gas canisters are not designed and explicitly not meant to be shot at human beings.”</p></blockquote><div><p>“Tear
 gas canisters are not designed and explicitly not meant to be shot at 
human beings,” said Cohen, who has a chronic heart condition that has 
worsened since the incident and now has a canister-shaped scar on his 
chest. While local police also used gas canisters as ballistic weapons, 
the federal agents used them differently, according to Cohen. “The 
Portland Police Bureau usually shot them into the air,” he said. “The 
feds were shooting them at people.”</p>
<p>And that’s only one of several ways that chemical crowd control 
weapons were misused to potentially dangerous effect. While Portland 
police did consistently use tear gas, the federal agents used far more 
of it. “The amount of tear gas that they used, especially in late July, 
was so extreme relative to normal procedures that we have no idea what 
that level of exposure does to people,” said Cohen.</p>
<p>The fact that several of the tear gas canisters recovered after the 
protests showed that the products had expired long ago raises further 
questions, according to Cohen. “These were 10 to 15 years past their 
throw-out dates,” he said. “None of us have any clear idea of what 
happens to CS gas after it begins to break down.”</p></div><div><h3>Uncharted Territory</h3>
<p>Perhaps the biggest question about the chemicals is which ones 
exactly the agents released and in what quantities. Anita Randolph had 
gotten somewhat accustomed to being gassed by Portland police before she
 was doused with chemicals by federal agents in late July. “We had 
learned pretty quickly that you can get used to the sting that comes 
along with it,” Randolph said of the gas released by the local police. 
“But when the feds started tear gassing, it was painful.” Even though 
she was wearing a gas mask and had covered her body from head to toe, 
Randolph found herself suddenly and painfully unable to breathe after 
being surrounded by a haze from canisters the agents had shot near her. 
“I dropped to my knees,” she said. “I could not walk or stand up to the 
point where people had to help me.”</p>
<p>The aftereffects lasted markedly longer than when she had been gassed
 in the past. “I had a mental fog for almost a week afterward,” said 
Randolph, who is a neuroscientist and board member of <a href="https://www.dontshootpdx.org/">Don’t Shoot Portland</a>.
 In addition to being confused, unable to focus, and struggling with 
memory, Randolph had several severe migraines and vomited twice during 
the weeks after her exposure. For days, she was so sick she was unable 
to leave her bed. Many of the friends Randolph was gassed with told her 
they were also having symptoms — including some that she didn’t have.</p>
<p>One thing they all shared was the question of what exactly they had been exposed to. “What <em>was</em> that?” Randolph and her friends began asking each other.</p>
<p>According to the Physicians for Human Rights report, the use of 
chemical irritants “where there is not sufficient toxicological 
information available to confirm that it will not cause unwarranted 
health problems” is probably unlawful.</p>
<p>“It’s absolutely unacceptable that we don’t know what was used,” said
 Dr. Michele Heisler, medical director at Physicians for Human Rights. 
According to Heisler, international principles require law enforcement 
to provide information on the composition of any chemical irritants 
used. “But, in Portland, there was no information provided.”</p>
<p>For people who were exposed, questions about their health are 
compounded by the use of potentially multiple unknown chemicals. “What 
happens if, in the space of two minutes, you breathe HC gas then another
 gas and then another gas?” asked Cohen. “I don’t think anybody knows. I
 think we’re in uncharted territory as to what the implications are.”</p>
<p>Life in this uncharted territory can be scary. Mac Smiff, who is 
still trying to regain the weight he lost since July, worries about the 
possibility that he and others who spent time in the fog of chemicals 
that blanketed Portland this summer may have an increased cancer risk. 
“I was just talking to a friend whose mom has cancer about how many of 
us have been exposed to things that may be carcinogens,” said Smiff. 
“There are still so many questions we were exposed to.”</p>
<p>Randolph, the neuroscientist, is worried about lasting mental health 
effects. “Being gassed is traumatic,” she said. “And seeing all that 
violence happen, a lot of people will be reaching out for mental health 
support — for anxiety, depression, and mood disorders.”</p>
<p>While most of the tactical federal agents withdrew from Portland in 
late July, a protester who goes by Jack Tudela believes she was again 
exposed to the toxic chemicals when she was attending a protest at an 
ICE facility on September 18. Since July, Tudela had already experienced
 some disturbing symptoms she tied to the chemicals used by the federal 
agents. She usually likes to keep her nails long but recently began to 
notice that her nails were turning brittle and breaking off. She was 
also beginning to lose her waist-long, black hair. After she showered, <a href="https://twitter.com/MsLucky420/status/1311443948246691840">clumps of hair</a>
 came off in her comb. And Tudela, who has a seizure disorder that is 
controlled by medicine, said she experienced more frequent mild seizures
 after the gassing incidents. Like many other women who protested in 
Portland, Tudela also noticed changes in her <a href="https://www.opb.org/article/2020/07/29/tear-gas-period-menstrual-cycle-portland/">menstrual cycle</a> after being exposed to chemicals at the protests.</p>
<p>Tudela’s exposure at the September protest may further exacerbate and
 prolong all of the symptoms she is experiencing. “They unleashed so 
much gas that night,” she said. Tudela went to that protest to draw 
attention to reports that ICE had performed <a href="https://theintercept.com/2020/09/15/hysterectomies-ice-irwin-whistleblower/">hysterectomies</a>
 on women in their custody without their consent. And, as she 
expected, after the chemical-laden confrontation, she experienced some 
of the same reactions she had at previous protests, including burning in
 her lungs, nausea, vomiting, difficulty focusing, and an aversion to 
food. Still, she said, expressing outrage over the violation of others’ 
bodies was worth the risks to her own.</p></div></div></div></div>