<div dir="ltr">


  <div id="gmail-toolbar" class="gmail-toolbar-container">
    </div><div class="gmail-container" dir="ltr">
    <div class="gmail-header gmail-reader-header gmail-reader-show-element">
      <font size="1"><a href="https://theintercept.com/2020/09/06/california-fires-undocumented-farm-workers/">https://theintercept.com/2020/09/06/california-fires-undocumented-farm-workers/</a>
      <h1 class="gmail-reader-title">In California’s Wine Country, Undocumented Grape Pickers Forced to Work in Fire Evacuation Zones</h1>
      <div class="gmail-credits gmail-reader-credits">Alleen Brown - September 6, 2020<br></div></div>


    <div class="gmail-content">
      <div class="gmail-moz-reader-content gmail-reader-show-element"><div id="gmail-readability-page-1" class="gmail-page"><div><div><p><u>As wildfire smoke</u>
 billowed into the wine-producing region of Sonoma County, California, 
workers continued harvesting grapes, day and night. Even in evacuation 
zones, where the safety threat from flames was severe enough for 
officials to ask residents to leave the area, the county agriculture 
commissioner invited workers to continue laboring in the fields, doling 
out evacuation-area <a href="https://www.bohemian.com/northbay/sonoma-county-evacuation-zone-waiver-program-sparks-labor-concerns/Content?oid=10462394">access passes</a>
 to dozens of agricultural producers. With undocumented immigrants — 
many of them workers from Latin American Indigenous communities — 
already economically drained after surviving months of the pandemic with
 virtually no government support, workers were in no position to decline
 an offer for work.</p>
<p>For the workers, their hands were forced by a combination of 
circumstances as toxic as the ash that falls over the region’s famous 
vineyards: the economic drive to keep the wine industry going; the lack 
of resources for non-Spanish-speaking workers; a near-total dearth of 
economic support; the economic stresses of the coronavirus pandemic; and
 a climate of fear around immigration enforcement that prevents the 
workers from asking for help.</p>
<p>What’s needed more than anything, advocates say, is an economic 
safety net in times of disaster so that people don’t have to accept 
perilous work and changes to immigration laws, so they don’t have to 
fear offers of help.</p></div><blockquote><span></span><p>“We
 work when there are rains, we work when there is fire, we work in 
whatever conditions. There is no resource we can count on, so there’s 
nothing left but to work.”</p></blockquote><div><p>“We
 work when there are rains, we work when there is fire, we work in 
whatever conditions. It isn’t the most viable, but it is a necessity to 
provide for our families here or the parts of our families that stayed 
in our place of origin,” said Gervacio Peña Lopez, a board member of the
 local Indigenous workers’ group Movimiento Cultural de la 
Unión Indígena, who is Mixtec and worked in the fields for years. “There
 is no resource we can count on, so there’s nothing left but to work.”</p>
<p>Officials that regulate evacuation order exemptions have close 
relationships to agricultural associations that serve local business 
owners’ interests. Over four years of massive wildfires, the wine 
region’s agricultural commissioners worked closely with the Sonoma 
County Farm Bureau and Sonoma County Winegrowers to repeatedly grant 
permission to growers to harvest in wildfire-evacuation zones. Smoke 
from wildfires can damage the delicate flavor of the region’s 
world-famous wines. The threat of deep financial losses creates a 
pressing incentive to harvest as quickly as possible, even when fire and
 smoke risk damage to lungs — and especially during a year when yields 
are expected to be lower than usual and the pandemic cut down restaurant
<p>During the Walbridge and Meyers wildfires this year, Sonoma 
County provided access certifications to 375 employers, county 
communications manager Paul Gullixson told The Intercept. However, he 
added, “Not all of those property owners, farmers, workers, and vineyard
 owners ultimately were allowed access to their property.”</p>
<p>Although Sonoma County, like many other counties, has a process for 
permitting agriculture workers to enter evacuation area fields, “the 
ultimate decision-making authority concerning when and where property 
owners are allowed access rests with Cal Fire and other fire officials 
as well as the Sonoma County Sheriff’s Office, CHP” — California Highway
 Patrol — “and other law enforcement officials who determine whether 
going back inside evacuated areas is safe,” Gullixson said. “No one will
 be allowed to go inside evacuated areas if there is a real and present 
fire risk — regardless of what certification they may have in their 
<p>Asked why such access would be allowed, he said the reasons are 
varied: dairy cows whose health will be put at risk if they’re not 
milked, for instance, or irrigation systems and crops that need checking
 up on. “This is true of vineyard owners and managers who sometimes seek
 permission to access vineyards in evacuated areas — when it’s safe to 
do so — to harvest grapes,” Gullixson said.</p>
<p>He pointed to a temporary emergency regulation that requires 
employers to provide N95 masks and training to workers when the air 
quality is bad. California farm and growers associations, however, have 
fought efforts to enact a stronger, permanent regulation.</p></div><div><p>The
 situation would be worrisome in good times, but Latinx residents of the
 county have been hit harder than other demographic groups by the 
pandemic. Half of the confirmed <a href="https://socoemergency.org/emergency/novel-coronavirus/coronavirus-cases/">Covid-19 cases</a>
 in Sonoma County have been Latinx patients, although they represent 
only 25 percent of the population. The tally leaves invisible the impact
 to the county’s Indigenous immigrant population, many of whom do not 
speak Spanish and have distinct cultural practices and needs, like the 
Triqui population in Sonoma County, which mostly hails from the Mexican 
state of Oaxaca, and the Mixtec community, also from southern Mexico.</p>
<p>Members of Peña Lopez’s organization, who provide some of the only 
culturally specific services in the area, fear that the effect of 
wildfire smoke on their community members’ lungs will deepen their 
vulnerability to Covid-19.</p>
<p>What happens in California, which has passed some of the <a href="https://insideclimatenews.org/news/17072018/heat-wave-workplace-safety-illness-stress-climate-change-construction-farm-workers-osha">only</a>
 labor rules in the U.S. around extreme heat and wildfire smoke, will 
likely be mimicked across the country, as state and federal legislators 
grapple with the impacts of increasingly severe fires, floods, and heat.
 But far more than masks rules will be needed to protect workers in 
wildfire zones.</p>
</div><p><a href="https://theintercept.com/collections/the-war-on-immigrants/"><span><span><img alt="The War on Immigrants" src="https://theintercept.imgix.net/wp-uploads/sites/1/2018/06/guatemalan-immigrant-cpb-feat-1530033149-promo.jpg?auto=compress%2Cformat&q=90&fit=crop&w=440&h=220" style="margin-right: 0px;" width="440" height="220"></span></span><span><span></span></span></a></p><div><p>Over
 the past year, the environmental movement and Democratic Party 
politicians have given increasing lip service to the concept of 
“environmental justice,” promising to prioritize protecting the nation’s
 most vulnerable people. The conditions for Sonoma County’s grape 
harvesters reveal the crowded intersection of problems that a meaningful
 climate justice agenda would have to take on: from immigrant rights to 
worker protections to altered land-use planning.</p>
<p>In California and across the U.S., a dearth of public supports 
designed for undocumented immigrants confronting increasingly common 
natural disasters will inevitably deepen already desperate economic 
situations. With their own labor as the only resource available to 
countless people, the pool of workers willing to take on unsafe jobs 
will only expand. So long as government officials continue to prioritize
 the needs of business owners also hurt by disasters, workers are likely
 to find themselves in increasingly dangerous situations.</p>
<p>This summer, the immigrant workers toiling in Sonoma County’s smoke-filled vineyards were the epitome of these dangers.</p></div><div><div><p><img src="https://theintercept.imgix.net/wp-uploads/sites/1/2020/09/GettyImages-1185330806-edit-1024x666.jpg?auto=compress%2Cformat&q=90" alt="Smoke hangs over the Fieldstone Winery vineyard along Hwy. 128 after the Kincade Fire in Healdsburg, Calif., on Oct. 28, 2019." style="margin-right: 0px;" width="452" height="294"></p><p class="gmail-caption">Smoke
 hangs over the Fieldstone Winery vineyard along Highway 128 after the 
Kincade Fire in Healdsburg, Calif., on Oct. 28, 2019.</p>
<p class="gmail-caption">
Photo: Jane Tyska/MediaNews Group/The Mercury News via Getty Images</p></div></div><div><h3>A Public-Private Collaboration</h3>
<p>This isn’t the first round of wildfires Sonoma workers have endured. 
The Tubbs fire, which for a single year was the most destructive fire in
 California history before being overshadowed by the <a href="https://www.sfgate.com/california-wildfires/article/Camp-Fire-vs-Tubbs-Fire-compared-most-destructive-13388778.php#:~:text=The%20deadly%20Tubbs%20Fire%20was,roared%20to%20life%20early%20Nov.&text=The%20Tubbs%20burned%20up%20and,been%20destroyed%20by%20the%20flames.">Camp fire</a>,
 tore through the county in 2017, followed by the Kincade fire in 2019. 
The increasingly severe wildfires and the dry conditions that have 
helped drive them are consistent with scientists’ expectations for the 
effects of climate change.</p>
<p>During those past fires, as now, workers were allowed to enter 
evacuation zones to conduct “critical functions,” including, 
“harvesting, feeding and watering livestock, managing fermentations, and
 irrigating nursery crops,” according to a December 2019<a href="https://sonomafb.org/sonoma-county-department-of-agriculture-weights-measures-december-update/"> post</a> by then-Sonoma County Agricultural Commissioner Tony Linegar.</p>
<p>Working with the California Department of Forestry and Fire 
Protection, California Highway Patrol, and the Sonoma County Sheriff’s 
Office, the agricultural commission issued evacuation zone entry permits
 to 280 groups of people in 2017 and 67 in 2019, Linegar wrote. But 
industry groups also played a key role: The Farm Bureau and Sonoma 
Winegrowers acted as a “clearinghouse for all of the access requests,” 
the agricultural commissioner added. “I was literally in constant 
contact with them day and night throughout the event.”</p>
<p>Linegar noted that a statewide protocol is needed for future fires 
and argued that the process must include the California State Sheriff’s 
Association, Agricultural Commissioner representatives, and California 
Farm Bureau Federation. He did not mention workers’ groups, 
like Movimiento Cultural de la Unión Indígena.</p>
<p>Worker organizations are pushing on their own for a regulation that 
will at least make clear that outdoor labor should only be authorized in
 wildfire zones by the authority that ordered the evacuation, typically 
CalFire and local law enforcement. If workers are allowed into such 
areas, employers should create an evacuation plan. “We were very 
concerned whether workers were taken in and left without a form of 
transportation to get out quickly,” said Anne Katten, pesticide and work
 safety project director for the California Rural Legal Assistance 
Foundation.</p></div><blockquote><span></span><p>“We were very concerned whether workers were taken in and left without a form of transportation to get out quickly.”</p></blockquote><div><p>Nearly
 a year after Linegar’s post, the California Department of Forestry and 
Fire Protection, known as CalFire, confirmed that fire officials and 
local law enforcement across the state still grant permissions on a 
“case-by-case basis.”</p>
<p>Sonoma County Winegrowers President Karissa Kruse denied playing a 
deciding role in access permissions. “While we are a liaison between 
local farmers and a variety of governmental agencies, including CalFire,
 the county ag commissioner, the county sheriff’s office, and others, we
 have no ability to grant access to a disaster area. That permission can
 only be provided by the sheriff’s office,” she told The Intercept. The 
sheriff’s office referred all questions about evacuation area access to 
the county agriculture department. The Sonoma County Farm Bureau also 
did not respond to queries.</p>
<p>“In Sonoma County, our local farmers care about their employees. Many
 of the men and women employed by our farms have become like family, 
working with their respective farming families for decades,” Kruse told 
The Intercept. “Safety and health have been and remain a top priority 
during harvest and throughout the year.”</p>
<p>Yet in the midst of yet another devastating fire season, no clear 
protocol for granting evacuation area access yet exists. Only in the 
past week did workers’ organizations obtain a meeting with the county to
 discuss worker safety in evacuation zones. And advocates say another 
regulation that has emerged does not match federal public health 
guidelines and has confronted pushback from growers.</p>
<h3>Insufficient Regulations for Work in Smoke</h3>
<p>In the wake of past fires, California became the only state in the 
U.S. to create a worker safety standard designed specifically for 
wildfire smoke, according to the Environmental Protection Agency. After 
the Tubbs fire, worker advocates with the California Rural Legal 
Assistance Foundation and other groups began pushing for worker 
protections when the air quality is low. The result was a temporary 
emergency order passed in the summer of 2019. It requires employers to 
determine the air quality at the beginning of each shift. If the air is 
bad, they must first attempt to take measures to avoid smoke, like 
moving to a less smoky location or scheduling work at times of day that 
are less hazardous. If they can’t escape the bad air, they must offer 
workers N95 masks and training on how to use them</p>
<p>The regulations, however, are insufficient, advocates say. For one, 
the protections are triggered too late, leaving many people laboring in 
unhealthy air without any required precautions.</p></div><div><p>The
 rule is based on what is known as the Air Quality Index, the EPA’s 
system for measuring the concentration of tiny particulate matter in the
 air. Particulate matter measuring 2.5 micrometers or smaller worries 
health professionals most. If inhaled, it can irritate the lungs and 
lead to diseases. One recent <a href="https://www.cpr.org/2020/08/24/colorado-coronavirus-wildfires-smoke-risks/">study</a>
 indicated that Montana communities had flu rates three to five times 
higher than usual after they were hit by wildfires. “It makes you a 
whole lot more susceptible to all sorts of things,” said Kent Pinkerton,
 director of the Western Center for Agricultural Health and Safety at 
the University of California, Davis. “Covid-19 would be an immediate 
<p>Any AQI reading above 100 means the air is “unhealthy for sensitive 
groups,” while 151 is simply “unhealthy.” A reading above 300 is 
considered “hazardous.” Under the California <a href="https://www.dir.ca.gov/dosh/doshreg/Protection-from-Wildfire-Smoke/Wildfire-smoke-emergency-standard.html">regulation</a>, masks don’t have to be offered until the index hits 151, and they’re not required unless it exceeds 500.</p>
<p>That’s why the regulations fall short of needs, advocates say. Most, 
if not all, of California’s agricultural workforce qualify as 
“sensitive,” according to the EPA’s definitions. A 2019 agency <a href="https://www3.epa.gov/airnow/wildfire-smoke/wildfire-smoke-guide-revised-2019.pdf">report</a>,
 “Wildfire Smoke: A Guide for Public Health Officials,” defines 
“sensitive groups” as including people of a “low socioeconomic status,” a
 composite measure that includes educational attainment, household 
income, percentage of the population in poverty, race and ethnicity, and
 location of residence. The limited access to health care that 
frequently accompanies “low socioeconomic status” means that underlying 
problems may go undiagnosed or untreated, the guide notes. Combined with
 a lowered ability to take measures that can reduce smoke exposure, such
 as closing windows and using an air conditioner to manage high heat, 
such groups are left “more likely to be adversely affected and less 
likely to recover,” the EPA says. What’s more, outdoor workers in 
general are considered a sensitive population, and workers with 
underlying conditions like asthma or diabetes are unlikely to notify 
their employers.</p>
<p>At an AQI reading of 101, the air tends to look hazy, and sensitive 
groups are advised to “avoid physical exertion” and “limit time spent 
outdoors.” That’s when workers should have access to masks, said 
Pinkerton. At 151, the air begins to resemble a fog. “Really, at 150, no
 one should be working,” he said, adding that, at those levels, “the N95
 masks — even the ones properly fitted — will eventually clog up and no 
longer be effective and actually cause labored breathing. An N95 
properly fitted probably only is good for a couple hours.”</p>
<p>Meanwhile, Pinkerton said, the regulation’s upper limit is 
meaningless. An AQI of 501 is a condition so smoky, only firefighters 
might encounter it: “If the AQI goes above 200, absolutely no workers 
should be in the field.”</p>
<p>Advocates are pushing for masks to be offered at AQI 101 and required at 301, but a <a href="https://www.dir.ca.gov/dosh/doshreg/Protection-from-Wildfire-Smoke/Comments-aug-27-2019/Cal-Chamber-Coalition.pdf">coalition</a>
 of business associations, including the California Association of 
Winegrape Growers, the California Farm Bureau Federation, the Wine 
Institute, and more than two-dozen other groups, has pushed back. In 
comments submitted to the California Division of Occupational Safety and
 Health, the coalition argued that requiring businesses to provide masks
 at an air quality index of 101 would add an unnecessary cost, 
especially since 101 is more common than 151.</p></div><blockquote><span></span><p>“If the AQI goes above 200, absolutely no workers should be in the field.”</p></blockquote><div><p>The
 business associations acknowledged that an index reading above 300 is 
rare, but they also warned that requiring masks to be worn at that level
 could cause a temporarily halt to field work. At a 301 reading, the 
regulation would also require workers to undergo a medical evaluation to
 assure that they are able to use their mask, and for the mask to be 
fit-tested to assure that it is worn properly. The coalition of groups 
suggested the expense would not be worth the day’s work.</p>
<p>The final wildfire smoke rule will be decided by the California 
Division of Occupational Safety and Health in the coming months, but the
 temporary version is being tested now.</p>
<p>So far, advocates say the mask regulation is being implemented 
inconsistently and enforced sparsely by the California Division of 
Occupational Safety and Health. <a href="https://www.abc10.com/article/news/local/wildfire/amid-the-terrible-wildfires-lets-not-forget-about-the-farmworkers-and-their-safety/103-b3e93bd8-f3e7-49fe-a089-0d19763a429a">Local reporters</a> have <a href="https://sacramento.cbslocal.com/2020/08/25/california-farm-workers-coronavirus-heat-smoke/">interviewed</a>
 multiple people who say they haven’t been offered masks. With N95 masks
 in short supply, leaders of Movimiento Cultural de la Unión Indígena 
say that the workers they are in contact with are more likely to receive
 a mask from a nonprofit than their supervisor. The California Division 
of Occupational Safety and Health did not respond to a request for 
<p>Even for workers that manage to obtain the recommended personal 
protective equipment, “You can’t last an hour working hard with those 
masks,” said Peña Lopez, who worked in the fields for years. Paid by 
volume, rather than time, grape harvesters spend their shifts running, 
often picking in the middle of the night, when the grapes’ sugar levels 
are stable. A good day means two tons of grapes per person, said Peña 
Lopez. It’s exhausting, hot, messy labor. Many of the community members 
Movimiento Cultural de la Unión Indígena works with labored in the smoky
 fields this summer with only useless cloth masks — or no masks at all.</p></div><div><div><p><img src="https://theintercept.imgix.net/wp-uploads/sites/1/2020/09/GettyImages-1208436530-edit-1024x682.jpg?auto=compress%2Cformat&q=90" alt="Agricultural workers from Bud Farms harvest celery for both American and export consumption on March 26, 2020 in Oxnard, California." style="margin-right: 0px;" width="452" height="301"></p><p class="gmail-caption">Agricultural workers from Bud Farms harvest celery for both American and export consumption on March 26, 2020, in Oxnard, Calif.</p>
<p class="gmail-caption">
Photo: Brent Stirton/Getty Images</p></div></div><div><h3>Disaster Upon Disaster</h3>
<p>The most obvious solution might seem to be to keep workers out of the
 fields when there’s an unhealthy level of smoke. But it’s not so 
simple, especially when disasters pile upon disasters.</p>
<p>One reason Sonoma is a key example for understanding what 
environmental justice requires is that the wine-producing county has had
 to deal with wildly varied climate and public health disasters — not 
just fires and the heat waves, but also floods and, this year, a 
<p>Last February, the county endured massive flooding, the effects of an
 “atmospheric river,” a corridor of concentrated water vapor in the sky 
that can dump massive amounts of rain. Such “rivers” are expected to 
drop even more rain as temperatures continue to rise. Peña Lopez lost 
his home to the flood waters, and without a formal contract describing 
the living arrangement, he was unable to access any recovery support. 
Meanwhile, the heat waves that contribute to wildfires’ intensity and 
atmospheric rivers’ water vapor content can, on their own, make the 
harvest perilous for workers.</p>
<p>Perhaps more than any other recent disaster, however, the coronavirus
 pandemic demonstrated the way consecutive mega-disasters can compound 
and deepen the vulnerability of the most economically insecure. As was 
true in much of the rest of the U.S., for the Indigenous immigrant 
communities of Sonoma, anxiety over losing income was as severe as 
concerns about health effects. The difference in Sonoma County was that a
 large proportion of the workforce lacks access to any meaningful income
 replacement. Undocumented workers cannot typically obtain unemployment 
or federal disaster supports like stimulus checks.</p></div><blockquote><span></span><p>“We’ve simply been excluded for a long time. Because of that, we as an Indigenous community are fighting for our own people.”</p></blockquote><div><p>Eager
 to look friendly to desperate immigrants, California’s Democratic Gov. 
Gavin Newsom offered $500 assistance cards. But advocates say that for 
many, the paltry sum wasn’t worth the risk to their safety. “Some people
 were afraid that if they received assistance from the governor, the 
federal government would know and might be able to obtain information 
about where to find them,” Peña Lopez explained. He said he has heard of
 mothers of children born in the U.S. who were too terrified to even use
 special welfare benefit cards provided to account for lost school 
<p>As the pandemic raged, many of those who lost work in the service 
sector or other industries turned to the fields, where agricultural 
labor had been declared essential. More than ever, the harvest became a 
solitary sustaining force in Sonoma County. This year, its busiest and 
most lucrative period dovetailed perfectly with the early and aggressive
 wildfire season.</p>
<p>After the Tubbs fire, the organizations Jobs With Justice, the Graton
 Day Labor Center, and the North Bay Organizing Project launched the <a href="https://undocufund.org/">UndocuFund</a>
 to provide basic necessities to community members. It was relaunched in
 response to the Kincade fire and in 2020, filled in the gaps left by a 
dearth of public services offered during the pandemic. At the peak of 
the crisis, the fund had a waitlist of 4,500 people looking for 
benefits. The question of what will be needed to support wildfire 
survivors remains unanswered. (Grape-growing industry figures also 
operate their <a href="https://www.scggf.org/">own fund</a> to benefit employees.)</p>
<p>In the wake of so many crises with so little support, Indigenous 
people working the fields are developing their own infrastructures of 
support. When the wildfires came, members of Movimiento Cultural de la 
Unión Indígena<strong> </strong>were ready with tents and an open area 
where people could camp, having learned time and again that their 
community is fearful of shelters operated federal agencies. They’ve 
created a network of diverse language speakers for emergencies, and 
they’ve launched their own separate <a href="https://movimientoculturalindigena.org/">fund</a>
 to support services for Indigenous immigrants — not only for 
translators, but also culturally specific resources for healing, like 
weaving therapy, traditional herb cleanses, music lessons, and 
family-friendly language classes.</p>
<p>For Peña Lopez, climate justice means building Indigenous people’s power so that they can support themselves.</p>
<p>“We’ve given you fruit and vegetables at a good price,” said Peña 
Lopez, explaining the low-wage, taxed labor Indigenous farmworkers 
carried out, despite the risks of the pandemic and the wildfires. “In 
the hour when we need some resource to survive this crisis situation, 
they don’t give us support. We’ve simply been excluded for a long time. 
Because of that, we as an Indigenous community are fighting for our own