<div dir="ltr">

  <div class="gmail-container gmail-content-width3">
    <div class="gmail-header gmail-reader-header gmail-reader-show-element">
      <font size="1"><a href="http://bostonreview.net/class-inequality-race-politics/shaun-ossei-owusu-coronavirus-and-politics-disposability?fbclid=IwAR1VephNgqUAXQb5cb3K9K2DcHJXNwYT0zmVrMe4wxxmFq9QrK3neSQO94M">http://bostonreview.net/class-inequality-race-politics/shaun-ossei-owusu-coronavirus-and-politics-disposability?fbclid=IwAR1VephNgqUAXQb5cb3K9K2DcHJXNwYT0zmVrMe4wxxmFq9QrK3neSQO94M</a></font>
      <h1 class="gmail-reader-title">Coronavirus and the Politics of Disposability</h1>
      <div class="gmail-credits gmail-reader-credits">Shaun Ossei-Owusu - April 8, 2020</div></div><div class="gmail-content"><div class="gmail-moz-reader-content gmail-line-height4 gmail-reader-show-element"><div id="gmail-readability-page-1" class="gmail-page"><div id="gmail-detail-body"><div id="gmail-detail-secondary-mobile"><div></div></div><p>COVID-19 is having a disproportionate 
effect among vulnerable populations. When the dust settles, as in all 
U.S. disasters, there will be a tale to tell of who mattered and who was

<p>In the final chapter, “The Space Traders,” of his 1992 book <a href="https://www.basicbooks.com/titles/derrick-bell/faces-at-the-bottom-of-the-well/9781541645530/"><em>Faces at the Bottom of the Well: The Persistence of Racism</em></a>,
 Derrick Bell, Harvard Law School’s first tenured black professor, 
described a fictive world eerily similar to the one we know today. Local
 and federal governments ostensibly had no money. “Decades of 
conservative, laissez-faire capitalism had emptied the coffers of all 
but a few of the very rich,” the narrator says. Because of a host of 
poor choices, the country “was struggling to survive like any 
third-world nation,” and financial exigencies “curtailed all but the 
most necessary services.” The parallels are acute: “the environment was 
in shambles, as reflected by the fact that the sick and elderly had to 
wear special masks whenever they ventured out-of-doors.”</p>

<p>Demographic data about COVID-19 deaths are beginning to bear out the politics of disposability.</p>

<p>In the story, English-speaking extraterrestrial beings land on the 
shores of New Jersey and offer to solve everything: gold to bail out 
companies, chemicals to unpollute the environment. The country could 
have this deal for one sweet price: “all the African Americans who lived
 in the United States.” This was the central, controversial claim in 
Bell’s science fiction: that white people would sell black people to 
aliens for the right price. The story concludes with a successful trade.
 Twenty million black men, women, and children are stripped to just one 
undergarment, lined up, chained, and whisked away, like many of their 
ancestors’ centuries before.</p>

<p>Bell’s story lays bare the politics of disposability. But unlike the 
cosmos of the Space Traders, the world of coronavirus is not simply 
black/white. It is white <a href="https://www.usatoday.com/story/news/nation/2020/03/30/coronavirus-cases-could-soar-blacks-latinos-and-native-americans/2917493001/">and</a> non-white; poor <a href="https://www.theatlantic.com/ideas/archive/2020/03/coronavirus-will-supercharge-american-inequality/608419/">and</a> not poor; essential and non-essential; white collar <a href="https://www.cnbc.com/2020/03/04/coronavirus-highlights-who-can-and-cant-work-from-home.html">and</a> blue collar; Asian <a href="https://www.theguardian.com/world/2020/mar/24/coronavirus-us-asian-americans-racism">and</a> not Asian; undocumented <a href="https://www.npr.org/2020/03/29/823438906/what-happens-if-undocumented-immigrants-get-infected-with-coronavirus">and</a> citizen; able-bodied <a href="https://www.latimes.com/california/story/2020-04-05/coronavirus-services-disabled-families-california">and</a> sick; young <a href="https://www.cdc.gov/coronavirus/2019-ncov/need-extra-precautions/people-at-higher-risk.html">and</a> elderly; first-generation higher ed students <a href="https://www.chronicle.com/article/When-Coronavirus-Closes/248228">and</a> their wealthier counterparts; the free <a href="https://www.themarshallproject.org/2020/03/31/why-jails-are-so-important-in-the-fight-against-coronavirus">and</a> imprisoned; celebrities with access to instant testing <a href="https://sports.yahoo.com/nba-explains-why-its-players-have-access-to-coronavirus-tests-while-general-public-does-not-152251784.html">and</a> plebeians; red states <a href="https://www.theatlantic.com/politics/archive/2020/03/how-republicans-and-democrats-think-about-coronavirus/608395/">and</a>
 blue states; and countless other binaries. From these overlapping 
inequities we get a glimpse of who is disposable: the people who occupy 
the wrong category. The scholar and cultural critic Henry Giroux <a href="https://www.crcpress.com/Stormy-Weather-Katrina-and-the-Politics-of-Disposability/Giroux/p/book/9781594513299">analyzes</a> this politics in his book <em>Against the Terror of Neoliberalism</em>
 (2008). “It is a politics in which the unproductive (the poor, weak and
 racially marginalized) are considered useless and therefore 
expendable,” he writes—and “in which entire populations are considered 
disposable, unnecessary burdens on state coffers, and consigned to fend 
for themselves.”</p>

<p>Tragically, demographic data about COVID-19 deaths are beginning to bear this vision out. On Monday Kaisher Health News <a href="https://khn.org/morning-breakout/a-disproportionate-number-of-african-americans-are-dying-but-the-u-s-has-been-silent-on-race-data/">reported</a> that “A Disproportionate Number Of African-Americans Are Dying, But The U.S. Has Been Silent On Race Data.” <a href="https://www.motherjones.com/coronavirus-updates/2020/04/70-percent-of-people-killed-in-chicago-by-the-coronavirus-are-black/">Seventy percent</a> of those who have died from coronavirus in Chicago are black. Last week saw calls from a range of <a href="https://www.boston.com/news/politics/2020/03/30/elizabeth-warren-ayanna-pressley-are-racial-data-coronavirus-tests">politicians</a>, <a href="https://www.nytimes.com/2020/04/01/opinion/coronavirus-black-people.html">journalists</a>, and <a href="https://www.theatlantic.com/ideas/archive/2020/04/stop-looking-away-race-covid-19-victims/609250/">scholars</a> for more fine-grained data than has been made available thus far. But for many observers, who was being impacted was the <em>first </em>question
 on their mind. Beyond the latest numbers, we have other data points: 
history, what is visible from news and experience, and media accounts. 
These are imperfect, but they supply some information, and the 
implications are grim.</p>

<p>The people whose disposability is on widest display are those who 
work in immediate-risk industries: the financially precarious service 
workers, the health care workers tasked with “equity work.”</p>

<p>This is certainly <em>not</em> to say—as some multiracial groups of <a href="https://www.vanityfair.com/news/2020/03/coronavirus-is-creating-fake-news-nightmarescape-social-media">conspiracy theorists</a>
 allege—that there is some sinister grandmaster plot afoot to harm 
vulnerable populations. In Bell’s allegory intent can often be a 
sideshow, if not an outright distraction. The truth is more banal: 
systemic social inequalities have made some groups more vulnerable than 
others, and the question of intent is irrelevant. As a criminal law 
professor, I teach my students that intent matters, but in some <a href="https://www.law.cornell.edu/wex/strict_liability">instances</a> it does not. In this context, <a href="https://www.usatoday.com/story/news/politics/2020/03/30/coronavirus-stock-sales-senators-burr-inhofe-loeffler-feinstein/5086707002/">malfeasance</a>, <a href="https://www.thenation.com/article/politics/covid-ny-hospital-medicaid/">misguided policies</a>, and <a href="https://www.politico.com/news/2020/03/15/fauci-coronavirus-young-people-130229">indifference</a> suffice. Moreover, while government is the easy and most identifiable culprit, <a href="https://www.businessinsider.com/coronavirus-photos-people-ignoring-self-isolation-mandates-crowds-around-world-covid19-2020">popular complicity</a> is at play here too, which makes this version of disposability different from Bell’s telling.</p>

<p>The people whose disposability is on widest display are those who work in immediate-risk industries. The financially precarious <a href="https://www.brookings.edu/research/who-are-the-workers-already-impacted-by-the-covid-19-recession/">service workers</a>
 out with the epidemiological wolves so the rest of society can buy 
groceries. The health care workers plastered on the news, who labor in a
 profession that tasks minority and women nurses, physician assistants, 
and technicians with what sociologist Adia Harvey Wingfield calls “<a href="https://www.ucpress.edu/book/9780520300347/flatlining">equity work</a>”: labor that makes health institutions more available to marginalized groups. The homeless <a href="https://www.inquirer.com/health/coronavirus/philadelphia-coronavirus-covid-19-homeless-response-social-distancing-20200319.html">population</a>, which was already noticeable in U.S. cities, but is now more conspicuous because of their inability to shelter in place.</p>

<p>Then there are the undocumented <a href="https://www.latimes.com/california/story/2020-04-01/california-farmworkers-coronavirus">agricultural workers</a>
 in the west and southwest who can’t work on Zoom like their 
white-collar counterparts and have now become more precious in a country
 that has insisted on calling them illegal. There are Native 
Americans—some of whom have been facing a long-standing <a href="https://www.npr.org/sections/coronavirus-live-updates/2020/03/26/822037719/coronavirus-cases-spike-in-navajo-nation-where-water-service-is-often-scarce">water crisis</a>—who have <a href="https://www.washingtonpost.com/climate-environment/2020/04/04/native-american-coronavirus/">uniquely</a> high rates of diseases that make COVID-19 more lethal. There the Asian Americans who have been subject to <a href="https://thehill.com/changing-america/respect/equality/490373-attacks-on-asian-americans-at-about-100-per-day-due-to">hate crimes</a> since this virus surfaced in the U.S. And there are the residents in poorly serviced public housing projects in places like <a href="https://www.propublica.org/article/coronavirus-chicago-housing-authority-residents">Chicago</a>, <a href="https://baltimore.cbslocal.com/2020/04/01/coronavirus-douglass-homes-baltimore/">Baltimore</a>, and my native South Bronx, where 2,000 public housing residents <a href="https://www.nydailynews.com/new-york/ny-jackson-house-coronavirus-20200404-6bcrmzgscrd2tpiucbnmjutwle-story.html">woke</a> up to no water during an epidemic that requires vigilant hand washing.</p>

<p>Collective pronouns—the “we” and “our” and “us” of public 
discourse—are dangerously comforting. They give the impression of equal 
susceptibility, while celebrities and other prominent figures gain 
access to testing and top-flight health care.</p>

<p>The recent history of other U.S. disasters is also telling. The <a href="https://www.press.uchicago.edu/Misc/Chicago/443213in.html">Chicago</a>
 Heatwave of 1995 killed more than 700 people, mostly poor and elderly, 
and necessitated refrigerated trucks for dead corpses in ways that are 
similar to New York <a href="https://thehill.com/homenews/state-watch/490252-fema-sending-refrigerator-trucks-to-nyc-for-coronavirus-deaths">now</a>.
 A decade later, Hurricane Katrina took the lives of more than 1,800 
people in Louisiana, many of whom were poor and could not leave their 
homes as advised. Poor people in New York City face the same today: they
 do not have the benefit of escaping to <a href="https://www.forbes.com/sites/alexandrasternlicht/2020/03/29/as-wealthy-depart-for-second-homes-class-tensions-come-to-surface-in-coronavirus-crisis/#28b2ec68344d">second homes</a>
 in Long Island and New England. And then there was Hurricane Maria, 
which was a little more than eighteen months ago. That disaster, which 
killed approximately 3,000 people in Puerto Rico, elicited similar 
criticisms of the federal government’s slow response and accusations 
that the death count was severely <a href="https://thehill.com/opinion/technology/490541-coronavirus-its-time-to-get-real-about-the-misleading-data">understated</a>. Jason Cortés has <a href="https://www.tandfonline.com/doi/full/10.1080/10455752.2018.1505233">described</a> President Trump’s <a href="https://www.youtube.com/watch?v=kEe7_zgZbuI">paper-towel-throwing</a>
 spectacle during his visit to Puerto Rico as “the American 
commander-in-chief [choosing] to toss disposable paper to disposable 

<p>On Palm Sunday, Surgeon General Jerome Adams gave an ominous <a href="https://www.usatoday.com/story/news/politics/2020/04/05/surgeon-general-jerome-adams-coronavirus-rivals-pearl-harbor-9-11/2950230001/">warning</a>.
 “This is going to be the hardest and the saddest week of most 
Americans’ lives, quite frankly,” he cautioned. “This is going to be our
 Pearl Harbor moment, our 9/11 moment. Only, it’s not going to be 
localized, it’s going to be happening all over the country. And I want 
America to understand that.” But who exactly will be dispensed with? It 
certainly won’t be all of us. Collective pronouns—the “we” and “our” and
 “us” of public discourse—are dangerously comforting. They give the 
impression of equal susceptibility, while celebrities and other 
prominent figures gain access to testing and <a href="https://www.wbur.org/hereandnow/2020/03/19/nelson-schwartz-coronavirus-inequality">top-flight</a>
 health care. COVID-19 is not discriminatory as a biological matter, but
 history and available accounts indicate that the epidemiological 
fallout will be weighty and uneven.</p>

<p>During the debates about the Affordable Care Act, hysteria emerged 
around government-run “death panels”: committees of doctors who would 
ration care and decide who would receive treatment. This alarm ignored 
the long history of rationing and unequal access to health care—the 
subject of Beatrix Hoffman’s book <a href="https://www.press.uchicago.edu/ucp/books/book/chicago/H/bo12234049.html"><em>Rights and Rationing in the United States Since 1930</em></a>
 (2012)—but it echoes legitimate dismay about bureaucrats making 
decisions about who lives and who dies. People with disabilities, racial
 minorities, undocumented immigrants, prisoners, and the poor did not 
figure prominently into the frenzy around death panels, but they have 
reason to be worried now. The uninsured, elderly, and an ever-growing 
portion of the middle class should be added to that list.</p>

<p>When the dust settles, as in all U.S. disasters, there will be at a tale to tell of who mattered and who was sacrificed.</p>

<p>Social science data has already shown that African Americans are 
often denigrated, disregarded, and disbelieved by medical professionals 
when they claim they are in <a href="https://www.aamc.org/news-insights/how-we-fail-black-patients-pain">pain</a>. Where will they fit in the treatment queues? Can we rest assured that American doctors will not take a cue from those in <a href="https://www.washingtonpost.com/health/2020/03/15/coronavirus-rationing-us/">Italy</a>,
 who deprioritized the lives of coronavirus patients who are chronically
 ill, disabled, or elderly? What about the Latinx folk who <a href="https://www.census.gov/library/stories/2018/09/who-are-the-uninsured.html">constitute</a>
 a third of uninsured people in the country? Bioethical scenarios 
usually reserved for grad school seminars are likely to be actualized.</p>

<p>Rural whites have been relatively safe from the virus for now (but not its <a href="https://www.wsj.com/articles/coronavirus-hits-already-frail-u-s-farm-economy-11584783001">economic</a> impact). Most live in the approximately <a href="https://www.modernhealthcare.com/providers/counties-without-coronavirus-are-mostly-rural-poor">1,300 counties</a>
 that have no confirmed cases and where social distancing is ordinary. 
But many of these counties are also medical deserts unequipped to handle
 this virus. If COVID-19 creeps into these locales, as it has in <a href="https://www.businessinsider.com/coronavirus-hotspot-albany-georgia-funderals-covid-19-cases-per-capita-2020-4">Albany</a>, Georgia, will this group of people—many of whom <a href="https://thenewpress.com/books/strangers-their-own-land">perceive</a>
 themselves to be “strangers in their own land,” as the title of the 
sociologist Arlie Hochshild’s 2018 book put it—be disregarded, too? And 
if the virus does not make its way to rural America, what does that say 
about the disposability of everyone else?</p>

<p>Bell’s “Space Traders” struck a nerve because it highlighted the 
vulnerability of an entire class of people. The difference now is that 
the people being sacrificed extends beyond African Americans, and 
responsibility can be tethered not only to government but to the private
 sector, the media, and the parts of the general public. The outcome of 
this story is uncertain. But when the dust settles, as in all U.S. 
disasters, there will be a tale to tell of who mattered and who was