<html>
  <head>

    <meta http-equiv="content-type" content="text/html; charset=utf-8">
  </head>
  <body text="#000000" bgcolor="#FFFFFF">
    <div id="container" class="container font-size5 content-width3">
      <div id="reader-header" class="header" style="display: block;"
        dir="ltr"> <font size="-2"><a id="reader-domain" class="domain"
href="https://www.counterpunch.org/2017/11/22/cuba-libre-2017/">https://www.counterpunch.org/2017/11/22/cuba-libre-2017/</a></font>
        <h1 id="reader-title">Cuba Libre, 2017</h1>
        <p class="post_meta"> <span class="post_author_intro">by</span>
          <span class="post_author" itemprop="author"><a
              href="https://www.counterpunch.org/author/lee-artz/"
              rel="nofollow">Lee Artz</a></span> - November 22, 2017<br>
        </p>
      </div>
      <hr>
      <div class="content">
        <div id="moz-reader-content" class="line-height4" dir="ltr"
          style="display: block;">
          <div id="readability-page-1" class="page">
            <div class="post_content" itemprop="articleBody">
              <p>In early November this year, I was invited to
                participate in an international conference in Havana on
                Global Capitalism in Latin America, co-sponsored by the
                Cuban-based Asociación de Historiadores Latinoamericanos
                y del Caribe. More than 75 scholars gave presentations
                on a wide range of topics from transnational trade and
                investment and the impact of capitalism on the
                environment, social inequality, and indigenous rights to
                the resurgence of social movements across the
                hemisphere.</p>
              <p>Much of the work will soon appear in <em>Third World
                  Quarterly</em>, <em>Monthly Review</em>, and other
                journals. The conference was intense and engaging, but
                participants also had ample time to witness Havana and
                interact with Cuban citizens outside the tourist areas.</p>
              <p>I was also personally fortunate to meet with Juan
                Jacamino from Radio Havana Cuba and Ovidio Acosta,
                senior international editor at ACN (Agencia Cubano
                Noticias—the Cuban national news agency). In addition to
                some informative exchanges about the Cuban media
                practices and the cultural adjustment occurring with
                increased foreign investment and licensing of small
                business, we spent almost two days walking Havana and
                its diverse neighborhoods. Having been to Cuba several
                times before, most recently during the “special period”
                following the collapse of the Soviet Union, several
                things stood out as I witnessed Cuba today.</p>
              <p><strong>Construction</strong></p>
              <p>Perhaps most striking was the widespread, large-scale
                construction appearing across Havana. Cranes everywhere.
                Scaffolding everywhere. One obvious and significant part
                was the United Nations’ restoration projects in and
                around Old Havana—both small homes from the Spanish
                colonial days and major projects on former colonial
                edifices, castle-like structures and former colonial
                institutional structures.</p>
              <p>The other noticeable major construction projects were
                Chinese and Spanish hotels going up, especially near El
                Malecon, the main thoroughfare by the Caribbean Sea.
                Again, multi-story buildings with construction
                equipment, scores of workers, and cranes operating—even
                at night.</p>
              <p>The third noticeable construction activity around
                Havana was all of the individual homes and apartments
                that were in various stages of repair and improvement.
                Walking through most neighborhoods, there was a
                remarkable number of homes with residents painting
                walls, refinishing doors, laying floor tile. Given that
                most Cubans are economically challenged, the level of
                home improvement was significant. As several Cubans
                expressed along our journey, the socialist system in
                Cuban still provides all with exceptional healthcare,
                education, housing, and basic nutrition—but resources
                available for personal consumption are in short supply.</p>
              <p>Increased spending on home improvement and consumer
                goods reflects the expansion of tourism (which brings
                dollars to those working in the industry) and the
                licensing of small businesses (which also provides
                additional income for some).</p>
              <p><strong>Small business</strong></p>
              <p>This was the second noticeable change in Cuba since the
                late 1990s: individual Cubans can start and profit from
                small businesses, including hiring employees. In almost
                every neighborhood, there are barbershops, auto repair
                shops, food stalls, street vendors, tutors, and bars and
                restaurants—and hundreds of self-employed taxi drivers.</p>
              <p>Both Jacaminio and Acosta expressed some ambivalence
                with the new “opening” of small enterprise, noting the
                nudging of social inequality resulting from the
                increased income for some in a socialist cultural
                economy that shares public resources with all. Acosta
                explained that all small businesses need to be licensed,
                and a primary requirement is for each enterprise to
                provide a social service to their local neighborhood.</p>
              <p>Barbers in one neighborhood fund the local park—callled
                “barbeparque”—as well as recreational and cultural
                programs in the park for families and children. One bar
                we visited established a cooking
                school—“gastronomique”—for local youth to learn culinary
                trades.</p>
              <p>In every case, the enterprise applicant must meet with
                representatives of the local neighborhood to discuss and
                agree on what programs or projects will be provided. The
                local CDR (Committee for the Defense of the Revolution)
                then monitors to assure the small business fulfills its
                commitment. A small, perhaps even symbolic, recognition
                of the collaborative culture of human solidarity that
                Cuban leaders (including Raul Castro) still promote.</p>
              <p><strong>Cultural diversity</strong></p>
              <p>One of the most startling characteristics of Cuban
                society for visitors unfamiliar with the dramatic
                changes following the Cuban Revolution is the manifest
                desegregation of daily living. From tourist streets to
                every neighborhood, the separation of black and white
                does not exist in Havana. Sure, there are some more
                predominately black neighborhoods, but none solely black
                streets, no exclusively “ghetto-ized” sections where
                only blacks live and work. Likewise, there are a few
                remaining primarily white sections, due to some families
                who have maintained the residence of their ancestors
                from before Batista. (Contrary to US propaganda, Cubans
                did not have their homes confiscated by the revolution.
                There is no real estate market for home sales, but some
                Cubans still live in their family homes).</p>
              <p>More manifest and transparent is the natural
                interaction among Cubans of all ethnicities as
                intermingling socially and culturally is common. Couples
                hold hands, multiracial families share park benches and
                public transportation, work together, laugh together,
                dance together. Truly inspiring for the future of
                humanity—once the economic incentives (e.g., rent
                gouging, race-based pay scales, unemployment) and
                institutionalized racism has been dismantled, citizens
                gravitate to each other in mutual respect and exchange.</p>
              <p><strong>Poverty?</strong></p>
              <p>Following the loss of its primary trading partners in
                Eastern Europe and the Soviet Union in the 1990s, Cuba
                suffered economically. It is not possible to build a
                socialist paradise—even on a tropical island—if your
                primary products are sugar and tobacco. Making matters
                much worse has been the concerted US blockade that both
                threatens and undermines Cuba’s ability to normalize
                relations for trade and finance—given US threatened
                sanctions against those too friendly with Cuba. With the
                explosion of tourism, Cuba has found an additional
                source of revenue, but serving tourists does not serve
                domestic equality.</p>
              <p>So Cuba is poor by many economic measures. Not poor in
                the Mexican maquiladores, Brazilian favela  or US urban
                blight social inequality sense, but poor in the public
                appearance and private goods sense. It is obvious
                everywhere. Streets are clean; kids are cheerful; but
                there are severe limits on resources, so buildings and
                streets are in disrepair (even as increased
                refurbishment takes place) and the notorious 1950s US
                automobiles are everywhere. No luxury sports cars are
                around.</p>
              <p>Free health care, free education, no rent, affordable
                public transportation, and nutritional basics—but after
                that things are tight. Art is everywhere. Museums,
                libraries, and schools are everywhere—even if not posh.
                Music is everywhere, so local entertainment is available
                and affordable. Almost everyone seemed to be carrying a
                cell phone. Rice, sugar, flour, and milk for children is
                ample and available for all. We had lunch of spaghetti,
                pizza, fruit, and pru (a Cuban fermented beverage) for
                less than a dollar. Still the consumer goods, shiny
                technology, and latest fashion options are in short
                supply.</p>
              <p>The appeal of self-gratification offered by visiting
                relatives from Miami and seen on television stands in
                quite a contrast to the adequate, but seemingly mundane,
                bare necessities of Cuban daily life. There are
                visceral, visible signs of shortages for décor,
                appearance, and consumerist leisure, but the streets are
                safe, the quality of life is high (educationally, public
                health, mortality, or most any other measure from the
                United Nations).</p>
              <p><strong>Security and democracy</strong></p>
              <p>In my week in Havana, I saw very few police of any
                sort. A few walked past a public park, stopping to kiss
                the cheeks of several acquaintances. Each morning a
                couple of police chatted and rested at the end of one
                main tourist street. This is no police state. No black
                youth get shot down. One sees more cops in any US city
                before lunch than can be seen in Havana in a week.
                Safety and security and resolution of conflict is
                usually handled by citizens themselves, often through
                the neighborhood CDRs with local residents who are known
                and respected.</p>
              <p>Cuba is a democracy. In a few weeks, citizens will vote
                in local elections for mayors and council reps. Acosta,
                the senior editor at ACN, reported that there are more
                than 20,000 candidates in the 168 local elections.
                Anyone can run; anyone can be elected. (A few years ago,
                a Presbyterian was elected to a local city council,
                upending the US charge of no religious freedom in Cuba).
                After the local voting, elected representatives will
                vote for the National Assembly, a variance from most
                other models, but still emblematic of democratic,
                representative governments.</p>
              <p><strong>Media</strong></p>
              <p>As a media critic, I had some extended conversations
                with both Jacaminio from Radio Havana Cuba and Acosta
                from ACN. Jacaminio explained his role was different
                from commercial reporters—he does not write of
                spectacles or the lives and pastimes of entertainers or
                politicians. Instead, he writes of Cuban citizens, to
                “find the heroic meaning in the daily life of the
                bricklayer.” Acosta, as senior editor for international
                news, on the other hand, reports on global events,
                particularly as they affect Cuba, including the Paris
                Accords, NATO and UN decisions, global trade activities,
                and similar stories. Both of them agreed that public
                access to Cuban media was limited—there are no community
                radio stations in Cuba, like those that have sprung up
                as part of the socialist stirrings in Venezuela,
                Bolivia, and Ecuador.While public and community media
                across Latin America has been a site for educating and
                mobilizing social movements for change, that recent
                history has not spurred changes in Cuban media.
                Jacaminio and Acosta agreed that the lack of more direct
                public participation in media is a missed opportunity to
                engage Cubans in critiquing, proposing, and ultimately
                strengthening the revolution. Both tempered their
                assessment with real concerns about US intervention, the
                anti-Castro Miamians, and the general conditions of
                insecurity and intimidation caused by the US blockade.
                Cuba is so close to the US and such a target of North
                American intervention that caution and control over
                communication are to be expected and almost justifiably
                the default response.</p>
              <p><strong>Cuba Libre 2017</strong></p>
              <p>On the day of departure from Cuba, the US announced
                further restrictions on trade and travel. It will be
                harder in the future for US residents to visit Cuba,
                even for academic and educational activities. While
                continuing to brutalize Cuba, the US policy is intended
                to prevent Americans from witnessing what has been
                achieved on a small island 90 miles away. The threat of
                a good example is perhaps more disconcerting to the
                Democratic and Republican party than any immediate
                challenge Cuba might pose. They fear that if more
                Americans witnessed the cultural diversity, education,
                health care, quality of life in Cuba—all under the
                illegal US blockade that creates serious problems for
                further improvements—more Americans might reject claims
                that more equitable policies are possible in the US.
                They might ask why the richest country in the world
                cannot provide adequate health care, free college
                education, decent housing, and environmentally
                sustainable nutrition to all. As pat of the conversation
                for which way forward for the US, we have a vested
                interest in defending the Cuban example.</p>
              <p><em>Cuba Libre!</em></p>
            </div>
          </div>
        </div>
      </div>
      <div> </div>
    </div>
    <div class="moz-signature">-- <br>
      Freedom Archives
      522 Valencia Street
      San Francisco, CA 94110
      415 863.9977
      <a class="moz-txt-link-freetext" href="https://freedomarchives.org/">https://freedomarchives.org/</a>
    </div>
  </body>
</html>